Les États-Unis ont franchi une étape sombre jeudi, dépassant 4 millions de cas confirmés de coronavirus et près de 145000 décès dans tout le pays. Alors que le virus continue de se propager dans plus de 30 États, les experts disent qu'il pourrait s'écouler un certain temps avant que le pays ne voie la fin de cette vague d'infections.

Dans les premiers mois de la pandémie aux États-Unis, le nombre de décès quotidiens a culminé vers la mi-avril, avec plus de 2300 décès signalés, avant de tomber progressivement à moins de 1000 décès par jour. Les cas quotidiens, qui étaient tombés à un plateau d'environ 20 000 de la mi-mai au début juin, ont atteint des niveaux records ces dernières semaines.

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Mais l'évolution démographique des dernières flambées à travers le pays, combinée aux stratégies d'atténuation incohérentes des États, rend plus difficile pour les scientifiques de prédire quand la nouvelle courbe ascendante inquiétante pourrait commencer à se stabiliser.

«Les tendances que nous observons aux États-Unis ne semblent pas culminer de sitôt», a déclaré Loren Lipworth, épidémiologiste au Vanderbilt University Medical Center à Nashville, Tennessee. «Si ces tendances continuent d'augmenter, je pense que cette vague pourrait se poursuivre tout l'hiver.»

Au début de la pandémie, des États comme New York, la Californie, le New Jersey, Washington et la Louisiane ont été parmi les plus durement touchés, mais comme les cas et les décès ont diminué ou plafonné dans ces régions, les nouvelles infections – et les décès qui en résultent – augmentent ailleurs. Alors qu'une grande partie du pays connaît une forte augmentation des nouveaux cas de COVID-19, de nombreux États commencent également à voir leurs taux d'hospitalisation et de mortalité augmenter.

« Dans l'ensemble, c'est une petite proportion de cas confirmés de COVID qui se retrouvent à l'hôpital, puis une partie de ceux qui meurent », a déclaré Lipworth. « Mais même si ce n'est que 1 ou 2 pour cent, alors que le nombre de cas monte en flèche, ce nombre s'additionne vraiment. »

Les responsables de la santé publique avaient averti qu'il pourrait y avoir une deuxième vague d'infections à coronavirus à l'automne, coïncidant avec la saison de la grippe, mais Lipworth a déclaré qu'il semble probable que le pays soit toujours carrément dans la première vague d'ici la fin de l'année.

«Je ne pense pas que nous puissions même commencer à penser à une deuxième vague avant de pouvoir dire avec confiance que la première vague est terminée, et ce n’est certainement pas le cas dans la plupart des régions du pays», a-t-elle déclaré.

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Lipworth a ajouté que les étapes d'une pandémie ne sont pas définies de manière rigide, mais que les États-Unis devraient maîtriser l'épidémie actuelle avant que les épidémiologistes ne déclarent la fin de la première vague. Cela ne s'est pas encore produit, a-t-elle déclaré, car même certains États qui ont vu les cas et les décès se stabiliser ou baisser voient maintenant les deux chiffres remonter à nouveau.

La Californie, par exemple, a décrété des verrouillages stricts au début de la pandémie et a ralenti les transmissions dans tout l'État. Mais maintenant, de nouvelles infections sont signalées à des niveaux record, et l'État a récemment dépassé New York pour les cas de coronavirus les plus confirmés dans le pays, à plus de 422000.

Les diverses expériences des États ont rendu difficile la modélisation de la trajectoire de la pandémie sur une large base nationale, selon Jaline Gerardin, épidémiologiste à la Northwestern University Feinberg School of Medicine à Chicago, qui a beaucoup travaillé sur la modélisation et les projections de la maladie Illinois.

Mais, alors que les États connaissent une augmentation du nombre de nouvelles infections, il est probable qu'il y aura une augmentation des hospitalisations et des décès dans quelques semaines, a-t-elle déclaré.

« La cadence que nous avons vue avec le premier pic était qu'il y avait un décalage de quelques semaines », a déclaré Gerardin. «Nous avons eu une intervention très sévère et tranchante – mise à l'abri sur place – le 21 mars, puis nous avons vu le pic des admissions à l'hôpital vers le début du mois d'avril, donc deux à trois semaines plus tard. Et puis, les décès n'ont atteint leur apogée que six semaines plus tard, vers début mai. »

Elle a déclaré qu'elle s'attendait à des retards similaires cette fois-ci, mais a ajouté qu'un certain nombre de dynamiques ont changé depuis mars, ce qui rend difficile la prévision du moment où cette poussée atteindra son maximum.

D'une part, les jeunes – ceux dans la vingtaine, la trentaine et la quarantaine – représentent un pourcentage plus élevé de nouveaux cas dans de nombreux États. En Floride, par exemple, l'âge médian des nouvelles infections à coronavirus était de 65 ans en mars. Aujourd'hui, les personnes âgées de 25 à 34 ans représentent le plus grand pourcentage de cas positifs dans tout l'État, et l'âge médian des nouveaux cas est tombé à 30 ans.

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Cette population plus jeune pourrait modifier les projections d'hospitalisations et de décès dans les États, mais Lipworth a déclaré que les graves pénuries de tests en mars et avril signifient que les scientifiques n'ont toujours pas une image claire de la façon dont les différents groupes d'âge ont été affectés pendant la poussée initiale.

«Les groupes démographiques plus jeunes ont tendance à être les groupes les plus susceptibles d’assouplir les restrictions, ce qui est l’une des raisons pour lesquelles nous constatons un changement de répartition», a-t-elle déclaré. « Mais nous testons également plus de personnes maintenant, et nous testons plus de personnes asymptomatiques, ce qui est plus fortement axé sur les jeunes. »

La Dre Jennifer Stevens, directrice du Center for Healthcare Delivery Science au Beth Israel Deaconess Medical Center de Boston, a déclaré que comprendre comment les comportements changent au cours de la pandémie et, par la suite, quel effet ces changements ont sur les transmissions, est un élément clé de affiner les modèles locaux et régionaux.

«C’est un ensemble de tâches: comprendre les choix que font les gens et les implications d’une augmentation des interactions humaines. Idéalement, cela nous donnera du temps pour nous préparer en tant que travailleurs de la santé.

Mais affiner des modèles basés sur des changements de comportement est un travail délicat, car les chercheurs n'ont pas une bonne idée du rôle des restrictions plus légères sur le ralentissement des transmissions, selon Gerardin.

«Nous savons que frapper des objets avec un gros marteau – comme se mettre à l'abri en mars et avril – aura un effet important, mais nous ne savons pas en détail comment différentes parties du marteau étaient responsables de cet effet. Cela signifie que nous ne savons pas vraiment quel effet les différentes phases de réouverture auront sur les transmissions. « 

Pourtant, même avec les nombreuses inconnues qui persistent, les scientifiques affirment que des politiques de masques plus uniformes pourraient contribuer grandement à contenir le virus au sein des communautés.

«Si tout le monde dans ce pays portait un masque», a déclaré Lipworth, «en tant qu'épidémiologistes, nous pourrions dire en toute confiance que nous pourrions avoir un impact et aplatir ces courbes.»

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