En décembre dernier, le New York Times a mis en lumière la nature omniprésente et invasive du suivi des smartphones en place aujourd'hui. « Chaque minute de chaque jour », a rapporté le journal, « partout sur la planète, des dizaines d'entreprises – en grande partie non réglementées, peu contrôlées – enregistrent les mouvements de dizaines de millions de personnes avec des téléphones portables et stockent les informations dans de gigantesques fichiers de données. « 

Le journal ou ses lecteurs ne savaient pas à l'époque à quel point la capacité pouvait devenir pertinente et critique quelques semaines plus tard.

Ces cartes de téléphones cellulaires de coronavirus viral envoient un message puissant : mais voici le problème

Il existe désormais une couverture croissante de l'utilisation des smartphones pour suivre les mouvements de population à mesure que les changements de comportement nécessaires pour lutter contre la pandémie de coronavirus prennent racine. Ce qui a commencé en Chine comme une stratégie de confinement construite au sommet de son écosystème de surveillance s'est propagé dans le monde entier, en suivant le virus lui-même. Jamais auparavant nous n'avons vu d'efforts pour suivre ouvertement les mouvements agrégés de millions de citoyens.

Le pouvoir d'une telle analyse était clair lorsque deux sociétés d'analyse de données ont publié une carte de chaleur le 25 mars, dépistant quelques milliers « d'appareils mobiles uniques » détectés sur une seule plage de Floride pendant les vacances de printemps. Les chercheurs ont étiqueté les signatures de ces téléphones, « voyant où ces appareils sont allés après que les brise-lames ont quitté la plage. » L'implication est évidente alors que quelques milliers de téléphones se dispersent dans tout le pays: « Il devient clair », ont-ils déclaré, « à quel point l'impact potentiel d'un seul rassemblement sur une seule plage peut avoir pour propager ce virus à travers le pays ».

Alors, comment est-ce possible ? N'oubliez pas qu'il n'y a pas d'agence gouvernementale ni de collecte de données garantie ici. « Nous avons commencé par créer un moteur qui mappe des milliards de points de données », explique l'une des sociétés. « Conçu spécifiquement pour les données de localisation à haut volume et à grande vitesse, Tectonix vous permet d'analyser, d'évaluer et de visualiser des milliards de points de données en temps quasi réel. Cela signifie que votre temps et votre argent peuvent être dépensés pour générer des idées et prendre des mesures, sans attendre les résultats. « 

En d'autres termes, c'est un outil de marketing. Les deux sociétés, Tectonix et X-Mode, ont toutes deux des politiques de confidentialité qui garantissent le caractère anonyme des données collectées et utilisées (1, 2), et les deux sont typiques de la myriade de sociétés de données qui se nourrissent de notre utilisation constante des appareils numériques . Au sommet de cet arbre particulier, bien sûr, nous avons des géants comme Google et Facebook, qui accèdent à des données incroyablement détaillées sur nous tous.

Le processus de collecte des données est très simple. Les entreprises intègrent des modules logiciels dans plusieurs applications que nous installons ensuite sur nos appareils. Ces applications demandent la permission d'accéder à nos emplacements et à l'état de l'appareil, souvent en contradiction avec leurs propres besoins. Ces données sont ensuite vendues, créant une source de revenus pour les développeurs d'applications. X-Mode explique que ces données peuvent inclure « la géolocalisation de l'appareil [and] le temps passé près des points d'intérêt ou la durée pendant laquelle votre appareil est resté au même endroit. L'appareil dispose de plusieurs moyens pour capturer sa position: tours cellulaires, GPS, réseaux Wifi, qui peuvent tous être utilisés.

Un jour après avoir publié la carte de suivi des smartphones en Floride, Tectonix en a publié une pour New York. « Cette semaine a déclaré la firme. « Nous avons examiné le mouvement des appareils mobiles quittant NY cette semaine et les données montrent qu'une politique stricte est nécessaire ! « 

Vous pouvez arrêter cette collecte si vous le souhaitez: désactiver activement l'accès à votre position sur toutes les applications, sauf celles en lesquelles vous avez confiance et lorsque cela est clairement nécessaire. Et en limitant les autorisations accordées aux applications que vous installez, j'ai déjà couvert cela. Google avertit désormais les développeurs d'applications s'ils demandent des autorisations considérées comme dépassant la marque pour ce qui serait attendu. Cependant, il n'y a pas encore de limites ou de restrictions qui pourraient changer.

Tectonix a répondu à la question de confidentialité, disant qu'elle comprenait les préoccupations, « mais chaque point de données que nous utilisons ici est complètement anonymisé et collecté avec le consentement de l'utilisateur ! Nous réalisons les implications de la collecte de données à cette échelle, mais utilisées de manière responsable en gardant à l'esprit la confidentialité, cela peut avoir un effet positif massif ! « 

Ces cartes ne sont pas seules, bien sûr « si vous avez un smartphone, vous contribuez probablement à un énorme système de surveillance des coronavirus. » Et tout cela s'ajoute aux efforts déployés par les gouvernements et les organisations de santé pour travailler avec les entreprises technologiques et les réseaux téléphoniques sur les plateformes de suivi officielles afin de garder les mouvements de population sous surveillance et, dans certains cas, d'utiliser ces données pour le suivi des contacts individuels.

Les déclarations d'anonymat sont contestables. Autrement dit, la plupart d'entre nous sont identifiables par ce que les enquêteurs appellent « les modes de vie ». Nous vivons quelque part, travaillons quelque part, voyageons quelque part. Nous sommes des créatures d'habitude. Si j'ai les données d'un appareil spécifique au cours de quelques jours ou semaines, je peux probablement identifier cette personne. Et cela sans accéder à des trackers en ligne sur l'appareil qui savent vraiment qui je suis.

La question, bien sûr, est de savoir dans quelle mesure vous pouvez être sûr que les données « anonymes » resteront anonymes. L’analyse du Times a utilisé une base de données commerciale sans rapport contenant « 50 milliards de pings de localisation provenant des téléphones de plus de 12 millions d’Américains »

Et c'est exactement ce qu'ils ont fait. « À l'aide d'informations accessibles au public, comme les adresses personnelles », a rapporté le Times, « nous avons facilement identifié puis suivi des dizaines de notables. Nous avons suivi les responsables militaires avec des autorisations de sécurité lorsqu'ils rentraient chez eux la nuit. Nous avons suivi les agents chargés de l'application des lois lorsqu'ils emmenaient les enfants à l'école. Nous avons regardé des avocats puissants (et leurs invités) alors qu'ils voyageaient de jets privés vers des propriétés de vacances. « 

Et c'est le nœud de tout cela. La dure vérité est que la vie privée a pris une sorte de siège arrière à l'urgence de santé publique qui nous assaille tous. Oui, je souhaite que mes données ne soient pas partagées. Mais je veux beaucoup plus protéger mes amis et ma famille, le système de santé et l'économie. Des compromis sont en train de se faire, comme la décision prise cette semaine par le chien de garde de la confidentialité du Royaume-Uni de suivre le feu vert. Nous mettons en place un conflit dont nous débattrons encore longtemps.

En attendant, les cartes virales circulant sur les réseaux sociaux font deux choses cruciales qui encadrent la nature polarisante de ce débat. Premièrement, ils font valoir plus puissamment que tout autre médium les implications de ne pas suivre la distance sociale. Regarder les téléphones se disperser revient à regarder le virus se propager. Mais, deuxièmement, ils lèvent le voile sur la facilité avec laquelle nous pouvons tous être suivis en temps réel, suivis pendant que nous parcourons le pays, le bout pointu de la machine de marketing avec laquelle nous nous engageons constamment à travers nos jours. C'est le problème qui a été exposé ici. Et une fois que nous aurons traversé cette crise, elle suscitera un débat sérieux pour l'avenir.