WASHINGTON – Le capitaine d'un porte-avions américain déployé dans l'océan Pacifique a plaidé auprès du Pentagone pour obtenir de l'aide alors qu'une épidémie de coronavirus à bord de son navire continue de se propager, ont annoncé mardi des responsables. Selon des responsables militaires, des dizaines de marins ont été infectés.

Dans une lettre de quatre pages datée de lundi, rapportée pour la première fois par le San Francisco Chronicle mardi, le capitaine Brett E. Crozier a décrit la situation dramatique qui se déroule à bord du navire de guerre, le Theodore Roosevelt, qui compte plus de 4000 membres d'équipage. Il a décrit ce qu’il a dit être l’incapacité de la Marine à lui fournir les ressources nécessaires pour combattre le virus en éloignant les marins du navire.

Capitaine de U.S.S. Theodore Roosevelt demande de l'aide alors que le coronavirus se propage à bord

« Nous ne sommes pas en guerre », a écrit le capitaine Crozier. « Les marins n'ont pas besoin de mourir. Si nous n'agissons pas maintenant, nous ne parvenons pas à prendre correctement soin de notre atout le plus fiable – nos marins. « 

Le transporteur est actuellement amarré à Guam.

Thomas B.Modly, le secrétaire par intérim de la Marine

« Nous devons parler au gouvernement là-bas pour voir si nous pouvons obtenir un espace hôtelier, créer des installations de type tente là-bas », a déclaré M. Modly. « Nous le faisons de manière très méthodique car ce n'est pas la même chose qu'un bateau de croisière. »

L'amiral Aquilino a déclaré que les membres de l'équipage quitteraient le porte-avions pour être testés et mis en quarantaine avant de retourner à bord. L'intention, a-t-il dit, était de garder le navire prêt à mener à bien ses missions. Il a déclaré qu'aucun membre d'équipage n'avait été hospitalisé jusqu'à présent, mais il a refusé de préciser le nombre d'infections.

Dans sa lettre, le capitaine Crozier avait recommandé de décharger tout son équipage, puis de les mettre en quarantaine et de les tester pendant le nettoyage professionnel du navire.

Le problème à bord du Roosevelt met en évidence un dilemme central auquel sont confrontés les militaires: les hauts responsables, qui ont passé des années à se préparer à combattre la prochaine guerre en tant que priorité absolue, constatent maintenant que le maintien de cette préparation pendant une pandémie peut mettre en danger la santé, et même la vie, des militaires. En même temps que l'on demande aux Américains de rester à la maison et de pratiquer la « distanciation sociale » en public, de nombreux militaires se voient plutôt demander de continuer à faire leur travail.

Des messages mitigés sont apparus dans les forces armées. La semaine dernière, l'armée a ordonné l'arrêt de la plupart des entraînements, des exercices et des activités non essentielles qui nécessitent que les troupes soient en contact étroit, mais s'est brusquement inversé quelques jours plus tard, alors même que le taux d'infection dans l'armée américaine augmentait. Le secrétaire à la Défense, Mark T. Esper, a insisté pour que les forces armées trouvent un moyen de protéger les troupes contre le virus déchaîné tout en effectuant les opérations essentielles de l'armée.

La crise à bord du Roosevelt s'est déroulée comme une catastrophe lente et met en évidence les dangers pour le Pentagone si le coronavirus parvient à infiltrer certains de ses actifs les plus importants, tels que les flottes de bombardiers, les unités d'opérations spéciales d'élite et le talisman de la puissance militaire américaine, porte-avions.

Dans un communiqué, un responsable de la marine a déclaré que le commandant du Roosevelt « avait alerté dimanche soir les dirigeants de la flotte du Pacifique des difficultés persistantes à isoler le virus ».

« Le commandant du navire a plaidé pour l'hébergement de plus de membres de l'équipage dans des installations qui permettent une meilleure isolation », indique le communiqué. « Le leadership de la Marine évolue rapidement pour prendre toutes les mesures nécessaires pour assurer la santé et la sécurité de l'équipage de l'U.S.S. Theodore Roosevelt, et recherche des options pour répondre aux préoccupations soulevées par le commandant. « 

À la base, le problème du Roosevelt et des autres navires de guerre découle de la quasi-impossibilité de mettre une distance sociale adéquate entre les gens pour arrêter la propagation de la maladie. L'énorme navire, d'environ 20 étages, est sa propre ville, mais avec une population extrêmement dense.

La vie à bord du Roosevelt signifie apprendre à vivre au-dessus des autres: la plupart des couchettes où dorment les marins comprennent des lits superposés. Les couloirs et les portes sont à l'étroit. Les salles de bains et les cafétérias sont des espaces communs. Les plafonds bas et les escaliers étroits et en forme d'échelle qui nécessitent l'utilisation des mains pour manœuvrer de haut en bas contribuent à une opportunité toujours présente de propager le virus.

Le poste de pilotage du Roosevelt, en revanche, est énorme. La Marine aime décrire ses transporteurs comme cinq acres de territoire souverain. Mais la Marine impose des limites strictes sur le nombre de personnes qui peuvent être dans le poste de pilotage à tout moment.

Les responsables de la marine ont reconnu les dangers que représentent les navires lors d'une épidémie de maladie infectieuse. Comme le monde l'a vu avec les navires de croisière, les virus peuvent se propager avec une facilité effrayante à bord de ces navires. C'est l'une des raisons pour lesquelles les responsables de la marine ont fait tout ce qu'ils pouvaient pour garder le navire-hôpital Comfort sans virus pendant sa mission actuelle à New York, où il emmène des patients souffrant d'autres problèmes médicaux pour soulager les hôpitaux envahis par les patients atteints de coronavirus.

Dans sa lettre, le capitaine Crozier a clairement décrit le défi. « Aucun des accostages à bord d'un navire de guerre ne peut être mis en quarantaine ou isolé », a-t-il écrit.

Dimanche, un haut responsable de la marine a cherché à minimiser l'urgence de la situation sur le Roosevelt, affirmant que bien que ce soit malheureux, la plupart des symptômes signalés chez les marins malades et les autres membres d'équipage étaient légers.

M. Modly, le secrétaire par intérim de la Marine, a défendu la décision du navire d’avoir fait escale à Da Nang, au Vietnam, malgré la propagation du virus en Asie. Il a dit qu'à l'époque, les cas de coronavirus au Vietnam étaient moins de 100 et se trouvaient dans le nord du pays, autour de Hanoi. Les escales des navires de la Marine ont depuis été annulées.

Le major-général Jeff Taliaferro, vice-directeur des opérations avec les chefs d'état-major interarmées, a reconnu lundi qu'il y avait eu des informations sur le coronavirus à bord du Roosevelt. Il a refusé d'entrer dans les détails pour des raisons de sécurité, a-t-il dit.

Mais, faisant écho à une ligne que les militaires ont toujours adoptée pendant la pandémie, le général Taliaferro a insisté sur le fait que le Roosevelt pouvait néanmoins accomplir ses missions. Si le Roosevelt devait naviguer immédiatement il était « prêt à naviguer ».