Bernie Sanders n'a pas fini de se présenter aux élections présidentielles et il en a assez de le dire.

« Pour la quatrième fois », a déclaré Sanders sèchement dans une interview sur The View cette semaine, « nous évaluons la campagne. »

C'était une réponse – plus diplomatique sinon moins irritée que les versions précédentes – à une variation sur une question qu'il se posait depuis des semaines: « Pourquoi êtes-vous toujours dans la course ? »

Sanders a été confronté à des appels à abandonner depuis le début du mois dernier, lorsque Joe Biden a commencé sa montée presque inarrêtable vers la nomination. Mais avec la course à l'investiture dans un état d'animation suspendue au milieu de la pandémie de coronavirus, le sénateur du Vermont, âgé de 78 ans, a résisté.

Covid-19 a ravagé l'économie américaine et mis à rude épreuve le système de santé, faisant plus de 7 000 vies et près de 10 millions d’emplois. La double crise économique et de santé publique donne à Sanders et à ses alliés un nouvel impératif pour ses appels en faveur de soins de santé universels et d'une large extension du filet de sécurité sociale.

« À bien des égards, cette pandémie a plaidé en faveur de nombreuses politiques pour lesquelles le sénateur s'est battu pendant 35 ans », a déclaré Anna Bahr, porte-parole de la campagne Sanders. « La réalité a approuvé Bernie Sanders. »

Depuis qu'il est sorti de la campagne physique, Sanders s'est presque entièrement concentré sur la pandémie de coronavirus, une crise qui, selon lui, est à « l'échelle d'une guerre majeure ». Dans des interviews glitchy médiatiques depuis son domicile au Vermont, le sénateur a fait valoir que les États-Unis seraient mieux préparés – et plus résilients – face à une future pandémie si son programme politique était déjà en place.

Mais sa présence continue dans la course a alarmé de nombreux démocrates, hantés par les retombées d'une primaire conflictuelle il y a quatre ans qui, selon eux, ont contribué à la défaite d'Hillary Clinton par Donald Trump. Sanders, soutiennent-ils, avait un an pour plaider en faveur de sa révolution politique et devrait maintenant se retirer et aider à unifier le parti.

« C'est un fantasme de dire qu'il y a un chemin pour que Bernie Sanders remporte cette nomination », Jay Jacobs, président du parti de New York. « S'il reste dans cette course, Bernie Sanders le fait pour une seule et unique raison et malheureusement c'est pour Bernie Sanders. »

Joe Biden et Bernie Sanders se saluent avec un coup de coude sûr avant le début du 11e débat présidentiel démocrate le 15 mars 2020 Mandel Ngan

« Assez de débats »

Sanders a envoyé des signaux contradictoires.

D'une part, il a reconnu la formidable avance de Biden. Pourtant, il insiste sur le fait qu'il existe un chemin vers la nomination, même s'il est « étroit ».

Après une diffusion lugubre le mois dernier, la campagne a désactivé ses publicités numériques tout en interrompant les dépenses publicitaires télévisées. Quelques jours plus tard, la campagne a annoncé qu'elle intensifiait l'organisation numérique avant la primaire de New York, le concours le plus riche en délégués quittant New York a depuis été reporté du 28 avril au 23 juin.

Sanders a récemment déclaré qu'il accueillerait favorablement un débat en avril, une idée rejetée par Biden.

« Nous avons eu suffisamment de débats », a déclaré l'ancien vice-président.

Les alliés de Sanders sont divisés. Certains ont dit qu’il était temps de sortir tandis que d’autres estiment qu’il devrait continuer de rivaliser. Samedi dont son directeur de campagne, avait encouragé Sanders à se retirer. Mais de nombreux partisans croient que le sénateur devrait continuer à recueillir des délégués, ce qui servira de levier pour façonner la plate-forme du parti lors de la convention nationale.

« Les campagnes sont un moyen important de maintenir ce combat et de sensibiliser le public à ces questions », a déclaré Sanders sur Late Night de NBC avec Seth Meyers mardi. « C'est donc, je pense, l'un des arguments pour aller de l'avant. »

Biden a largement évité de faire pression sur Sanders, bien conscient qu'il aura besoin de soutien à l'automne s'il est le candidat. Mais il n'attend pas non plus Sanders. Ces dernières semaines, Biden a commencé à faire des ouvertures aux progressistes et aux jeunes électeurs. Vendredi soir, lors d'un appel de fonds, Biden a révélé qu'il avait parlé à Sanders de sa recherche d'un colistier.

« C'est un ami », a déclaré Biden. « Je ne veux pas qu'il pense que je suis présomptueux, mais vous devez commencer à décider maintenant sur qui vous allez faire vérifier vos antécédents en tant que candidats potentiels à la vice-présidence et cela prend du temps. »

Comme Biden, Sanders a vivement critiqué la gestion par Trump de l'épidémie de coronavirus. Mais ils divergent sur la façon dont ils pourraient mobiliser le gouvernement fédéral pour répondre à une future pandémie.

« Nos soins de santé sont sans égal dans le monde développé car ils sont dysfonctionnels, injustes et coûteux », a déclaré Wendell Potter, ancien directeur des communications chez Cigna, qui est maintenant président de Business for Medicare for All. « Et je pense que cette expérience va mettre en évidence à quel point nous sommes mauvais en termes de prestation de soins de santé. »

À mesure que la crise s'aggrave, le soutien à un système à payeur unique a augmenté. Dans une enquête menée ce matin par Morning Consult, le soutien à l'assurance-maladie pour tous a atteint 55%, son plus haut niveau depuis juin 2019. De février à mars, le soutien net à la proposition de soins de santé de Sanders a presque doublé, passant de 11 points à 20 points.

Le plaidoyer de Sanders n'a pas ému son rival. Biden a récemment fait pression sur MSNBC pour expliquer pourquoi les soins de santé universels ne sont pas une meilleure option car des millions d'Américains risquent de perdre leur couverture dans les mois à venir, un changement dans la manière dont les questions sur la proposition de balayage sont généralement formulées.

« Le payeur unique ne résoudra pas cela du tout », a répondu Biden. Il a déclaré que la refonte du système de santé américain prendrait trop de temps et a plaidé pour l'élargissement de la Loi sur les soins abordables.

Au cours des dernières semaines, la campagne Sanders a cessé de collecter activement des fonds et a plutôt utilisé sa longue liste de donateurs pour collecter des fonds pour des organisations caritatives aidant les Américains souffrant de l'épidémie. Son équipe a interrogé ses partisans pour des idées sur la façon dont le Congrès peut apporter un soulagement économique, a fait circuler des pétitions exigeant des équipements de protection et des protections de sécurité pour les travailleurs d'Amazon et de Walmart, et a même adapté son application d'organisation numérique, Berne, pour aider à connecter les utilisateurs avec des ressources et de l'aide.

Sanders organise fréquemment des tables rondes. À une occasion, il a cherché à canaliser un président de guerre, Franklin Delano Roosevelt, pour organiser une conversation au coin du feu.

La campagne indique qu'elle a recueilli plus de 4,5 millions de dollars pour les organisations caritatives et plus de 14 millions de personnes ont regardé ses retransmissions en direct.

Sander a également utilisé son perchoir au Sénat pour influencer le débat sur la réponse à la crise. Lorsque trois sénateurs républicains se sont opposés à une disposition dans le plan de sauvetage de 2 milliards de dollars qui a élargi l'assurance-chômage, Sanders a menacé de bloquer le projet de loi à moins de renoncer à son opposition.

« Oh mon Dieu, l'univers s'effondre !  » dit-il, se moquant de leur inquiétude que le projet de loi puisse apporter à certains Américains en difficulté un soutien financier supplémentaire en temps de crise. « Oh ma parole, est-ce que l'univers survivra ? »

Le plan de relance, le plus important jamais réalisé dans l'histoire américaine, a été adopté à l'unanimité.

Vendredi, Sanders a publié une liste de priorités pour le prochain plan de relance que sa campagne a présenté comme « la législation la plus audacieuse jamais écrite dans l'histoire moderne ».

Ils comprennent des paiements mensuels en espèces de 2000 $ par mois à toutes les personnes, y compris les immigrants sans papiers, un gel des loyers et des versements hypothécaires, une prime de risque pour les travailleurs essentiels et l'utilisation de Medicare pour payer tous les frais médicaux encourus pendant la pandémie.

Le plan est presque certainement un non-départ dans un Sénat contrôlé par les républicains, soucieux d'étendre les secours fédéraux au-delà de ce qui était inclus dans le dernier paquet.

Bernie Sanders devant la salle du Sénat à Washington DC le 25 mars 2020 Erik S Lesser / EPA

« Moment sans précédent »

Il est peu probable que Sanders puisse remodeler radicalement la primaire démocrate. Il est presque désespérément derrière Biden dans le décompte des délégués et bon nombre des plus grands concours restants se déroulent dans des États qui semblent plus favorables à l'ancien vice-président, comme la Géorgie, l'Ohio et la Pennsylvanie.

Le prochain test aura lieu mardi, lorsque le Wisconsin devrait tenir sa primaire malgré les appels de Sanders et plusieurs contestations judiciaires pour le reporter. Sanders aura probablement besoin d'une solide performance dans l'État pour maintenir en vie la perspective déjà faible d'un retour. Un nouveau sondage de la Marquette Law School a révélé que Sanders suivait Biden de près de 30 points dans l'état du champ de bataille.

Sanders sait qu'il a une décision à prendre. Comme il le dit à chaque intervieweur, il « évalue » ses options. Fondamentalement, il pense que la pandémie a changé le calcul.

Est-il possible de ne pas atteindre ses ambitions présidentielles mais de réussir sa bataille de plusieurs décennies pour refaire la société américaine ?

« En ce moment, dans ce moment sans précédent de l'histoire américaine », a déclaré Sanders à The View, « je pense que nous devons examiner très sérieusement comment nous devons aller de l'avant. »