« Dans la pandémie actuelle, nous aurions pu apporter une contribution sur certains des problèmes les plus importants », a déclaré Penny Shaw, défenseure du vieillissement et des incapacités qui vit à la maison de retraite Braintree Manor et a quitté le conseil lorsque les appels trimestriels ont été interrompus. leurs expériences, a-t-elle dit, « nous aurions pu aider à créer l'agenda » pour les chefs d'État qui s'efforcent d'aider les sites de soins aux personnes âgées durement touchés.

Shaw, un professeur d'université à la retraite qui utilise un fauteuil roulant électrique parce qu'elle souffre du syndrome de Guillain-Barre, un trouble neurologique rare, a siégé au comité pendant sept ans. Sa dernière réunion a eu lieu peu de temps après que Chen a été nommée secrétaire en juin dernier.

Le bureau des affaires des aînés de l'État suspend le conseil consultatif des citoyens avant la crise des coronavirus

Dans un courriel à Chen l'automne dernier, Shaw a démissionné en signe de protestation après que le personnel des affaires aînées ait détourné ses questions sur la prochaine réunion du panel. « Nous avons des questions importantes que nous aurions aimé aborder avec vous et que vous ne nous avez pas donné l'occasion », a écrit Shaw.

D'autres membres du conseil, qui restent sur l'organe consultatif dormant, ont déclaré que la prérogative de Chen était de changer la façon dont elle recevait les commentaires. Mais ils ont convenu avec Shaw que le conseil avait été un forum précieux, fournissant des voix sur le terrain que les fonctionnaires pourraient ne pas entendre lors de leurs rondes typiques de réunions avec les législateurs, les lobbyistes, les avocats et les fournisseurs de services.

Tom Clasby, qui a fait partie du panel de citoyens pendant une décennie et l'a présidé pendant les huit dernières années, a déclaré qu'il pensait qu'il pouvait encore apporter sa contribution aux représentants de l'État en sa qualité de directeur du conseil de Quincy sur le vieillissement. Mais il a déclaré que le groupe consultatif avait aidé à porter les problèmes à l'attention des représentants de l'État.

« J'espère qu'ils ont quelque chose en place pour obtenir [advice] dans une certaine mesure « , a déclaré Clasby. « Je ne suis pas sûr qu'ils le fassent. »

Les représentants de l'État n'ont pas répondu à une demande d'interviewer Chen.

Un porte-parole de l'Etat a déclaré que Chen prévoyait de convoquer à nouveau le conseil consultatif à l'avenir. « L'objectif de la secrétaire au cours de la première année était d'élargir le plus possible sa boucle de rétroaction, et elle l'a fait en parcourant des milliers de kilomètres, dans chaque région de l'État » pour rencontrer des responsables vieillissants, a déclaré le porte-parole. « Elle a hâte de rencontrer le [advisory council] bientôt, partageant ce qu'elle a appris au cours de sa première année, et comment cela a informé ses priorités et ses plans pour l'avenir. « 

Le porte-parole a déclaré que Chen et d'autres responsables des affaires des personnes âgées ont travaillé pendant la pandémie pour assurer la continuité des soins à domicile, de la nutrition, du logement et des soins. Il a dit que Chen faisait partie d'une équipe d'administration Baker qui a créé un processus pour rencontrer le personnel d'urgence dans les établissements de soins de longue durée via un portail informatique pour les candidats.

Chen, ancienne dirigeante de la biotechnologie, a été commissaire adjointe du Département d'État de la santé publique avant d'être nommée secrétaire aux affaires des personnes âgées. Au DPH, elle était responsable de la sécurité et de la qualité des soins de santé pour les résidents à la recherche de services dans les établissements de soins de longue durée.

L'actuelle patronne de Chen, la secrétaire à la Santé et aux Services sociaux, Marylou Sudders, fait partie d'un petit groupe de représentants de l'État à la tête de la réponse à COVID-19, apparaissant fréquemment avec le gouverneur Charlie Baker lors de points de presse. Mais Chen n'a eu pratiquement aucun profil public pendant la crise.

Le poste de directeur des affaires des personnes âgées, une fois au niveau du cabinet, a été progressivement rétrogradé depuis l'administration Romney. Sous l'administration Baker, le budget de MassHealth, qui fournit une grande partie du financement des maisons de soins infirmiers, a été transféré au bureau de la santé et des services sociaux. Ce bureau supervise également plus d'une douzaine d'autres services publics, allant de l'aide sociale aux services pour les jeunes et aux anciens combattants.

Une autre membre du conseil consultatif des citoyens, Arlene Germain, directrice des politiques du Massachusetts Advocates for Nursing Home Reform, a déclaré que les membres avaient demandé aux représentants de l'État lors d'appels récents d'ajouter une voix de consommateur à un groupe de travail de l'État comprenant des représentants des exploitants de maisons de soins infirmiers et des syndicats. cherchant un remboursement MassHealth plus élevé. Certains ont blâmé les taux de remboursement inadéquats pour les bas salaires et les pénuries chroniques de personnel dans les établissements avant même la pandémie.

« Le conseil aurait eu une valeur en ce moment », a déclaré Germain. « Il pourrait s'agir d'un ensemble global d'expertise de personnes qui sont sur le terrain depuis des décennies qui pourrait aider à coordonner la réponse de l'État au coronavirus. »

Le prédécesseur immédiat de Chen en tant que secrétaire aux affaires des personnes âgées, Alice Bonner, a déclaré que son successeur pourrait adopter une approche différente pour interagir avec la communauté vieillissante. « Il se peut qu'il y ait d'autres façons de faire entendre ces voix », a-t-elle déclaré.

Bonner, cependant, a déclaré qu'elle a trouvé les discussions du conseil consultatif – qu'elle a appelé « bidirectionnelles et conversationnelles » – une caisse de résonance importante pour évaluer les politiques et les services fournis par le bureau des affaires des personnes âgées.

« Pour moi, personnellement, j'ai trouvé que le groupe était utile parce qu'ils venaient vraiment de la communauté », a déclaré Bonner. « Les discussions ont été formidables et il y avait toujours de bonnes idées. Cela m'a gardé en contact et m'a donné une impression de ce que c'était que d'être une personne âgée dans la communauté. « 

Robert Weisman peut être joint à robertcom