LONDRES – Le Premier ministre Boris Johnson a annoncé dimanche que la Grande-Bretagne allait bientôt imposer une quarantaine obligatoire aux voyageurs arrivant dans le pays par voie aérienne pour tenter d'éviter une nouvelle vague d'infections à coronavirus, signalant à quel point le pays serait prudent pour assouplir son verrouillage de sept semaines .

M. Johnson n'a fourni aucun détail sur le fonctionnement de la quarantaine. Mais le taux de transmission du virus ayant fortement baissé dans tout le pays, il a précisé que le gouvernement considère désormais les personnes venant de l'étranger comme la plus grande menace pour un pays qui est déjà l'un des pays les plus touchés de la contagion en Europe.

La Grande-Bretagne imposera une quarantaine de coronavirus aux arrivées d'air

Dans une allocution nationale très attendue qui devait servir de modèle pour la prochaine phase de la réponse britannique, M. Johnson a exhorté le public à « rester vigilant », adoucissant son avertissement précédent de « rester à la maison ».

Les gens, a-t-il dit, peuvent désormais faire de l'exercice à l'extérieur autant qu'ils le souhaitent, bronzer dans les parcs, jouer au golf et retourner sur leur lieu de travail, s'ils ne peuvent pas travailler à domicile. Mais à part cela, les restrictions actuelles resteront en place.

« Ce n'est pas le moment de simplement mettre fin à l'isolement », a déclaré M. Johnson, qui a attribué la distanciation sociale au ralentissement de la propagation du virus. « Au lieu de cela, nous prenons les premières mesures prudentes pour modifier nos mesures. »

Dans le cadre d'une levée progressive du verrouillage, a déclaré M. Johnson, certains magasins et écoles pourraient rouvrir dès le 1er juin. Des restaurants et des cafés, en particulier ceux avec des tables d'extérieur, pourraient suivre en juillet, a-t-il déclaré, bien que cela dépendra du maintien de la baisse niveaux de transmission. Les pubs resteront fermés plus longtemps.

Les détails du système de quarantaine, et s'il s'applique uniquement aux aéroports, n'ont pas encore été définis, ont déclaré des responsables. Mais il est peu probable qu'elle soit introduite avant plusieurs semaines, une fois que le taux de transmission aura encore baissé.

Étant donné que si peu de choses changent actuellement, le discours du Premier ministre a surtout consisté à ajuster le message marketing du gouvernement. Avant même que M. Johnson ne prenne la parole, il y a eu une réaction violente de la part des critiques, qui ont déclaré que la nouvelle directive de « rester vigilant » était si vague qu'elle risquait de semer la confusion.

Le changement de ton a ouvert des fissures avec les dirigeants politiques dans d'autres parties de la Grande-Bretagne, qui s'étaient largement déplacés dans la lutte contre le virus.

Le premier ministre écossais, Nicola Sturgeon, a déclaré que le premier qu'elle avait entendu parler du nouveau slogan était en première page des journaux dimanche. Elle a déclaré que l'Écosse s'en tiendrait aux conseils pour que les gens restent à la maison.

L'approche provisoire de M. Johnson a saisi le dilemme dans lequel se trouvent de nombreux dirigeants mondiaux: pressés de redémarrer leurs économies comateuses mais profondément inquiets que cela ne déclenche une nouvelle vague d'infections. Parfois, ces contradictions ont laissé le message de M. Johnson assez confus.

« Quiconque ne peut pas travailler à domicile, par exemple ceux de la construction et de la fabrication, devrait être activement encouragé à aller travailler », a déclaré M. Johnson. Mais il a ajouté: « Vous devez éviter les transports publics si possible, car nous devons et nous maintiendrons une distance sociale. »

Le résultat ?

« Travaillez à domicile si vous le pouvez, mais vous devriez aller travailler si vous ne pouvez pas travailler à domicile », a-t-il conclu.

Avec 31 855 décès déclarés dus au virus, la Grande-Bretagne a le plus grand nombre de morts en Europe et le deuxième au monde, après les États-Unis. Les autorités britanniques soutiennent que les comparaisons directes entre les pays ne sont pas fiables et ont cité un statisticien de premier plan à l'Université de Cambridge pour étayer leur argument.

Mais dimanche, le chercheur, David Spiegelhalter, a déclaré que le nombre réel de morts serait probablement beaucoup plus élevé que le nombre public du gouvernement, et il a condamné ce qu'il a appelé le « théâtre des nombres » politique.

« Ce n'est en fait pas une communication fiable des statistiques », a déclaré le professeur Spiegelhalter dans une interview à la BBC.

Malgré toutes les mauvaises nouvelles et la question de savoir si M. Johnson a attendu trop longtemps pour agir, le public est resté généralement favorable au verrouillage. Le plus grand défi pour lui pourrait provenir de son Parti conservateur, où certains législateurs sont frustrés par les coûts énormes du verrouillage.

D'autres législateurs étaient ennuyés que M. Johnson ait choisi de faire son annonce à la télévision plutôt qu'au Parlement. La publication des documents décrivant en détail la stratégie du gouvernement est attendue lundi, alors que M. Johnson doit s’adresser à la Chambre des communes.

Pendant plusieurs jours précédant le discours, la manière dont le gouvernement a géré la prochaine phase de la pandémie est apparue peu claire.

Mercredi, M. Johnson a dit qu'il espérait « aller de l'avant » avec des changements à certaines restrictions dès lundi. Cela a stimulé les titres des tabloïdes comme « Happy Monday », dans The Sun, et « Hurrah ! Lockdown Freedom Beckons « , dans The Daily Mail.

Alarmé, Downing Street a envoyé jeudi le secrétaire aux Affaires étrangères, Dominic Raab, pour dire que « tout changement à court terme sera modeste, modeste et progressif », et qu'il serait surveillé de près et inversé si nécessaire.

Dimanche, alors même qu'il assouplissait les limites des activités de plein air, M. Johnson a averti que les personnes qui enfreignaient les règles pourraient encourir des amendes accrues. La police a été beaucoup plus laxiste dans son application qu'en France.

Le Premier ministre n'a pas annoncé une autre mesure qui avait fait l'objet de rumeurs dans la presse britannique ces dernières semaines: que le gouvernement conseille aux gens de porter des masques en public, comme le font d'autres pays européens.

Pourtant, pour M. Johnson, le discours a amené son approche de la crise en boucle: de la nonchalance qu'il a montrée avant le début de la contagion, à travers sa propre expérience presque mortelle avec la maladie, et maintenant, à sa réticence à assouplir le verrouillage trop tôt de peur que cela ne déclenche de nouvelles infections.

Au début de mars, M. Johnson s'est vanté de visiter des patients atteints de coronavirus à l'hôpital et de leur serrer la main. Au milieu du mois, il a promis « d'envoyer des emballages de coronavirus dans ce pays » dans 12 semaines, même s'il refusait de fermer les pubs et les restaurants. Le 23 mars, il a finalement imposé un verrouillage national à la Grande-Bretagne comme ceux de France, d'Italie et d'Espagne.

En quelques jours, M. Johnson avait contracté le virus.

Le Premier ministre s'est isolé et a tenté de surmonter la maladie. Mais son état a empiré et le 5 avril, il a été hospitalisé, se retrouvant dans l'unité de soins intensifs, où il a reçu de l'oxygène. Après sa libération une semaine plus tard, il a rendu hommage aux médecins et aux infirmières, affirmant que « les choses auraient pu aller dans les deux sens ».

Depuis son appel, le comportement de M. Johnson a été plus grave. Finies les promesses aisées d'une fin rapide de la crise. Au lieu de cela, il a jeté les bases d'un long siège et a commencé à parler comme un épidémiologiste amateur.

M. Johnson a souligné à plusieurs reprises le taux de transmission du virus, arguant qu'il doit être maintenu en dessous de 1 pour éviter une flambée de nouveaux cas.

« Ce serait de la folie maintenant de gâcher cette réussite en autorisant un deuxième pic », a-t-il déclaré.