RIO DE JANEIRO – Alors que les cas et les décès de coronavirus augmentent au Brésil, le président Jair Bolsonaro est resté provocant, le dernier argument notable parmi les principaux dirigeants mondiaux pour nier la gravité du coronavirus.

Les Brésiliens, a-t-il déclaré la semaine dernière, sont particulièrement adaptés pour résister à la pandémie, car ils peuvent être immergés dans les eaux usées brutes et « ne rien attraper ».

Brésil et coronavirus : le défi provoqué par Bolsonaro rejette la menace

Défiant les directives émises par son propre ministère de la Santé, le président a visité dimanche un quartier commerçant animé de Brasilia,la capitale, où il a appelé tous les Brésiliens, sauf les personnes âgées, à reprendre le travail.

Il a ensuite insisté sur le fait qu’une pilule anti-paludisme d’une efficacité non prouvée guérirait ceux qui tombent malades du virus qui a tué plus de 43 000 personnes dans le monde.

« Dieu est brésilien », a-t-il déclaré à une foule de partisans. « Le remède est là. »

Plusieurs dirigeants mondiaux – parmi lesquels le président Trump et le premier ministre Boris Johnson – ont été lents à saisir la menace du virus hautement contagieux et hésitent à adopter des mesures de distanciation sociale perturbatrices et économiquement douloureuses qui sont devenues la norme dans une grande partie du monde.

Mais M. Bolsonaro reste le point culminant le plus en vue d’éviter le consensus scientifique sur les mesures de verrouillage nécessaires pour empêcher les systèmes de santé d’être submergés.

Sa gestion de la crise a provoqué la consternation dans l’éventail politique du pays, les dirigeants du Congrès, les comités de rédaction et le président de la Cour suprême ayant essentiellement prié les Brésiliens d’ignorer leur président. Un mouvement visant à destituer M. Bolsonaro gagne le soutien populaire, les Brésiliens frappant des pots de leurs fenêtres tous les soirs pour répudier leur président.

« Il a démontré qu’il n’était pas apte à être président », a déclaré Maria Hermínia Tavares de Almeida, politologue à l’Université de São Paulo. « Il reste au pouvoir pour une raison très simple: personne ne veut créer une crise politique pour l’évincer au milieu d’une urgence sanitaire. »

Depuis que le nouveau coronavirus a été détecté pour la première fois au Brésil fin février, le virus s’est propagé rapidement à travers le pays, avec de grandes grappes à São Paulo et Rio de Janeiro, les États les plus peuplés du pays. Mercredi, il y avait 6 836 cas confirmés au Brésil, où les tests sont limités, et 240 décès enregistrés.

Dans une allocution télévisée mardi soir, M. Bolsonaro a parlé du virus en termes plus graves, le qualifiant de « plus grand défi de notre génération ».

Mais le président n’a notamment pas approuvé de mesures de quarantaine strictes et a paraphrasé de manière trompeuse les propos du chef de l’Organisation mondiale de la santé pour affirmer que les travailleurs informels devraient continuer à travailler dur.

« Les effets collatéraux des mesures de lutte contre le coronavirus ne peuvent pas être pires que la maladie réelle », a-t-il déclaré.

Dans une grande partie du pays, ses paroles ont été noyées par des manifestants qui ont frappé des casseroles et scandé « A bas Bolsonaro ! « 

À la mi-mars, les gouverneurs ont commencé à exhorter les Brésiliens à rester à l’intérieur sauf s’ils travaillent dans des secteurs critiques et ont appelé à la fermeture de plusieurs catégories d’entreprises. Depuis lors, le commerce, le transit et les vols ont fortement diminué, étranglant la plus grande économie d’Amérique latine, qui ne s’est pas encore remise d’une brutale récession en 2014.

Alors que la mosaïque de mesures de verrouillage se durcissait, M. Bolsonaro s’en est pris aux gouverneurs pour être tombé dans un état d ‘ »hystérie » et a affirmé, sans preuve, qu’ils gonflaient les chiffres des coronavirus à des fins politiques les accusant de semer la panique dans le but de saper son gouvernement. Il a appelé le virus un « froid minable ».

« Certains en mourront », a-t-il dit, car « telle est la vie ».

Au cours du week-end, Twitter, Facebook et Instagram ont supprimé les publications de M. Bolsonaro dans lesquelles il mettait en doute les mesures de distanciation sociale, les jugeant contraires aux directives interdisant les contenus mettant en danger la santé publique.

Mardi, l’Organisation mondiale de la santé a exhorté les dirigeants des Amériques à accroître d’urgence la capacité de soins aux patients tout en mettant en œuvre des mesures de distanciation sociale qui pourraient devoir rester en place pendant au moins trois mois.

« De telles mesures peuvent sembler drastiques, mais elles sont le seul moyen d’empêcher les hôpitaux d’être submergés par trop de personnes malades », a déclaré la Dre Carissa F. Etienne, directrice de l’Organisation panaméricaine de la santé, bureau régional de l’Organisation mondiale de la santé Elle a ajouté que les protocoles de distanciation sociale « restent notre meilleur pari » pour lutter contre le virus.

M. Bolsonaro et ses alliés disent qu’il est injustement décrit comme imprudent pour avoir postulé que les mesures d’isolement strictes pourraient être plus préjudiciables au bien-être des Brésiliens que de permettre au virus de se multiplier plus rapidement.

« Le président et le gouvernement travaillent sur deux fronts: sauver des vies et sauver des emplois », a déclaré Victor Hugo de Araújo, un législateur fédéral qui sert de principal intermédiaire de M. Bolsonaro au Congrès. « Ce que le gouvernement fait, c’est essayer de trouver un terrain d’entente entre le verrouillage total et permettre à l’économie et au commerce de continuer. »

Bien que la conduite de M. Bolsonaro puisse sembler politiquement autodestructrice, il fait probablement un pari calculé, a déclaré Malu Gatto, professeur adjoint de politique latino-américaine à l’University College de Londres.

« Les gouverneurs prennent des mesures, garantissant effectivement des pratiques d’isolement, tandis que Bolsonaro peut continuer de prêcher que le gouvernement fédéral se concentre sur la promotion de la croissance économique », a déclaré Mme Gatto. Cela positionne le président à « récolter les fruits », a-t-elle ajouté, des mesures de verrouillage tout en se présentant publiquement comme un champion des Brésiliens sans emploi.

La réponse de M. Bolsonaro à la pandémie a fait de lui une aberration dans une région où la plupart des dirigeants se sont empressés de mettre en œuvre des mesures de maintien au domicile, de fermer les frontières et de fermer les entreprises. De telles mesures ont été adoptées dans d’autres pays politiquement polarisés comme le Chili, l’Argentine et la Colombie, avec peu de discorde.

Une autre valeur aberrante est le Nicaragua, où le gouvernement socialiste de Daniel Ortega a maintenu les écoles ouvertes et organisé des rassemblements de masse. Rosario Murillo, vice-président du Nicaragua et sa première dame, a déclaré dimanche que la nation ne pouvait pas s’arrêter et qu’ « avec foi, nous pouvons vaincre la peur ».

Alors que le virus a dévasté l’économie mondiale, les pays d’Amérique latine devraient subir des coups particulièrement douloureux, car plusieurs luttaient pour relancer la croissance, freiner l’inflation et rembourser la dette bien avant que la pandémie ne les plonge en mode crise.

La semaine dernière, le Sénat du Brésil a adopté un programme d’assistance pour accorder à quelque 30,8 millions de travailleurs informels une subvention mensuelle de 115 $ pendant trois mois. Plus tôt dans le mois, le Brésil a déclaré l’état de calamité publique, ce qui permet au gouvernement de dépasser les plafonds de dépenses et d’augmenter les dépenses de santé.

Face aux messages mitigés provenant de la capitale, les Brésiliens des communautés vulnérables ont pris les choses en main ces derniers jours dans le but de se protéger du virus.

Les dirigeants autochtones ont fermé l’accès aux villages reculés, dans certains cas en barricadant les routes, craignant que le coronavirus n’efface des communautés entières qui ont un accès limité aux soins médicaux.

« Ils ont essayé de se conformer aux directives d’isolement et de restreindre les allées et venues des peuples autochtones à destination et en provenance des villes », a déclaré Márcio Santilli, militant des droits des autochtones.

Mais M. Santilli a déclaré qu’il existe un grave danger dans les territoires autochtones qui ont été envahis par des mineurs et des bûcherons sauvages, dont les intrusions sont impossibles à maîtriser. Et il a également exprimé sa préoccupation au sujet des tribus isolées, que les missionnaires évangéliques ont essayé d’atteindre.

Les deux premiers cas de coronavirus ont été confirmés mardi parmi les peuples autochtones de Colombie, selon l’Organisation nationale indigène de Colombie. Les cas ont été retrouvés dans le groupe Yukpa qui vit près de la frontière avec le Venezuela.

Dans les favelas de Rio de Janeiro, les gangs de la drogue ont imposé des couvre-feux nocturnes et les dirigeants communautaires ont lancé des campagnes pour persuader les gens de limiter leurs déplacements à des tâches essentielles.

Verônica Brasil, militante de la favela de la Cité de Dieu, l’une des plus grandes de la ville, a déclaré que des volontaires avaient collecté des produits d’hygiène et des paniers alimentaires pour aider les familles qui avaient déjà du mal à s’en sortir avant la fermeture des commerces.

« Le désespoir grandit », a déclaré Mme Brasil. « Les gens manquent de nourriture et perdent leur emploi. »

Ernesto Londoño et Manuela Andreoni ont rapporté de Rio de Janeiro et Letícia Casado ont rapporté de Brasilia