Ils sont restés en contact après l’obtention de leur diplôme tout au long de leur carrière et de leur famille, du renseignement militaire au droit, aux finances et à la technologie. Et quand Andrew Miller les a contactés il y a environ un an et leur a dit qu’il avait une idée – peut-être folle, peut-être géniale, peut-être les deux – de rassembler le groupe et de redevenir des producteurs de tulipes dans leur ancienne ville natale, la chimie fonctionnait toujours.

M. Miller, qui avait été un chef de file de la brigade de joie, puis un missionnaire trilingue mormon avant une carrière dans la gestion de crise militaire et d’entreprise, était tout aussi convaincant, ont déclaré ses amis, qu’il était de retour dans la journée.

Bouquets de la fête des mères : comment cinq amis ont sauvé une ferme de tulipes de Covid-19

« Nous sommes allés à un happy hour et avons fini par acheter une ferme », a déclaré Angela Speer, qui est passée des acclamations à la sociologie en passant par les technologies de l’information avant de revenir à l’agriculture à Tulip Town, la ferme de 30 acres que les partenaires ont achetée l’été dernier.

Le moment de leur retour ensemble était incroyablement horrible.

À l’approche du premier printemps crucial de cette année – les tulipes fleurissent et s’estompent comme des feux d’artifice en mars et avril – la pandémie mondiale du coronavirus a fait de même.

Un symbole délicat et magnifique du printemps qui, pour les producteurs, atteint un pic financier le jour de la fête des mères – l’un des plus grands jours de la floraison de l’année, avec la Saint-Valentin – est rapidement devenu une autre victime de la pandémie.

Le festival annuel des tulipes qui attire des centaines de milliers de personnes au nord de Seattle dans le comté de Skagit, où sont cultivés les trois quarts de la culture commerciale de tulipes du pays, a été annulé. Et cela a également mis tous les autres éléments de l’économie des tulipes en chute libre: pas de visiteurs du festival payant pour se promener à travers les fleurs et pas d’argent dépensé pour les restaurants, les séjours à l’hôtel, les bouquets et les ampoules pour la culture à la maison – un coup de 65 millions de dollars pour les locaux économie qui n’a fait qu’aggraver les coups économiques des commandes d’abris sur place de l’État.

Les fleurs étaient magnifiques, mais peu pouvaient les voir. Les chaînes de vente au détail nationales qui achètent généralement des millions de bouquets ont annulé leurs commandes alors qu’elles se repliaient sur la vente de fournitures de quarantaine et de produits de base comme le papier toilette.

« Vous avez mis 10 mois de préparation et planifié un retour au printemps, la saison où nous générons presque tous nos revenus annuels, et cette année a pratiquement disparu », a déclaré Brent Roozen, un cultivateur de tulipes de troisième génération à RoozenGaarde, l’un des pays du pays. les plus grands producteurs de bulbes, qui élèvent des tulipes et des jonquilles sur 800 acres répartis dans le comté de Skagit.

L’entreprise, lancée par William Roozen, un immigrant des Pays-Bas dans les années 40 et le grand-père de Brent Roozen, essaie maintenant de décider s’il faut réduire et planter moins d’ampoules cet été et l’automne pour économiser de l’argent, ou approfondir le risque en pariant sur un meilleur printemps l’année prochaine. « Si nous voulons espérer un avenir, nous devons prendre des décisions difficiles maintenant », a déclaré Brent Roozen.

Mais les cinq nouveaux arrivants de leur ferme beaucoup plus petite – ils ont nommé leur partenariat The Spinach Bus en l’honneur d’un vieux véhicule branlant que certains conduisaient à l’adolescence vers et depuis leurs emplois d’été dans les champs – ont également réalisé quelque chose de puissant. L’arrivée de nouveaux, même si l’effondrement de l’effondrement, signifiait que tout ce qui concernait le fonctionnement de l’entreprise de tulipes était également nouveau, à essayer et à tester et à improviser pour éviter de couler.

« Quatre-vingt-dix pour cent plus de nos revenus proviennent de cette période de quatre semaines », a déclaré Randy Howard, qui a étudié la comptabilité et la fiscalité après le lycée; il a joué pour les Bulldogs et est maintenant directeur financier du partenariat. « Nous avons donc dû pivoter. »

Et il y avait aussi un autre élément, ont déclaré les partenaires – une profonde confiance mutuelle, basée sur leur histoire commune.

« Je savais qui ils étaient », a déclaré Donnie Keltz, qui a joué la garde dans l’équipe de basket-ball de Mount Vernon. M. Keltz – comme toute l’équipe de Spinach Bus, au milieu de la quarantaine – avait lancé sa propre compagnie d’assurance après l’université. « Chaque fois que vous avez des partenaires, vous devez avoir confiance », a-t-il déclaré.

Ainsi, en s’adaptant à la volée en mars et avril, les partenaires de Spinach Bus ont pris une fleur ancienne – les preuves de la culture remontent à plus de 1000 ans, et les banques de semences aux Pays-Bas, le cœur de l’industrie mondiale, ont des spécimens cultivés en continu depuis à la fin des années 1500 – et ignoré une grande partie de ce qui avait été fait auparavant pour le vendre.

« Une partie de la grande chose au sujet de notre groupe est que nous sommes cinq, et nous passons à tour de rôle nos moments de stress, d’anxiété ou de tristesse parce que nous avons tous vécu tous ces sentiments », a déclaré Mme Speer. « Presque quotidiennement, nous faisions pivoter notre modèle commercial. »

La première improvisation est survenue quelques jours après que des ordonnances de séjour à domicile ont été émises dans l’État de Washington à la mi-mars.

Les appels téléphoniques ont commencé à arriver de personnes qui ne pouvaient pas venir en personne pour visiter, a déclaré Rachael Ward Sparwasser, dont le voyage est passé de la brigade d’encouragement à l’avocat et l’investisseur au partenaire de la tulipe. « Seriez-vous prêt à expédier des fleurs ? » ont demandé les appelants. L’ancien modèle commercial impliquait principalement l’envoi d’ampoules aux jardiniers, et non de bouquets frais.

Leur entreprise avait 600 boîtes d’expédition en stock, et Mme Sparwasser a pensé qu’elles pourraient recevoir des commandes pour envoyer 100 ou 200 boîtes, 20 tiges chacune.

« Le premier jour, nous avons vendu tout cela », a-t-elle déclaré. En quelques semaines, ils ont mis en boîte et vendu 8 000 bouquets, un tout nouveau secteur d’activité reparti de zéro.

Puis, alors qu’une vague d’appréciation grandissait à travers le pays pour les travailleurs de la santé et d’autres personnes aux premières lignes du virus, l’idée a frappé que les gens pourraient payer pour faire envoyer un bouquet de tulipes en guise de don et de déclaration de soutien. Ainsi est venu leur nouveau secteur d’activité Color for Courage – et plus de 4 700 commandes supplémentaires à 15 $ le bouquet.

Fin avril, les partenaires se sont engagés à planter un champ de fraises à cueillir, qui, selon eux, pourrait bien aller avec le nouveau jardin à bière et à vin qu’ils avaient commencé avant l’arrêt du coronavirus. Les parents – une fois qu’ils sont en mesure de revenir – peuvent siroter un breuvage du comté de Skagit pendant que les enfants jouent dans la saleté.

Ensuite, M. Miller a eu une idée: des promenades quotidiennes dans les rangées de tulipes au lever et au coucher du soleil, diffusées en direct sur Facebook.

« Comment va tout le monde ? Bienvenue à Tulip Town et merci pour vos commandes « , a-t-il déclaré en ouvrant la webémission lors d’une récente soirée printanière fraîche.

Grenouilles croassées d’un fossé voisin; oiseaux trille depuis le bord du champ. M. Miller, marchant lentement, parcourant le champ avec son téléphone, s’est penché pour capturer une fleur de près, puis a reculé pour répondre aux questions des téléspectateurs qui défilaient au bas de son téléphone.

Alors que d’autres partenaires discutaient sur le chemin de terre au bord du champ, il n’était finalement qu’une petite figure au loin dans les rayons du soleil qui se rétrécissaient. Un homme dans un champ de fleurs autrement vide. Préparez-vous pour le coucher du soleil, a-t-il dit aux téléspectateurs alors que le soleil se fondait dans un champ de rouge. « Ça va être une bonne chose. »

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