LONDRES – Le Premier ministre britannique Boris Johnson a toujours adopté une approche au siège du pantalon pour gouverner. Mais ses renversements cette semaine sur les deux problèmes les plus urgents auxquels le pays est confronté – la pandémie et le Brexit – ont été à couper le souffle, même selon les normes d’improvisation impétueuses de M. Johnson.

Mercredi, alarmé par une résurgence du coronavirus, M. Johnson a annoncé que le gouvernement britannique interdirait les rassemblements de plus de six personnes, après des semaines d'encouragement à retourner au travail, à manger au restaurant, à fréquenter les pubs et à envoyer leurs enfants. retour à l'école.

Boris Johnson, Covid, le Brexit et l'art de l'improvisation politique

Quelques heures plus tôt, le gouvernement a présenté une législation sur l'Irlande du Nord qui annulerait un accord historique sur le Brexit que M. Johnson lui-même a conclu avec l'Union européenne, a guidé le Parlement et défendu lors des élections de l'année dernière en route vers une victoire écrasante.

Le gouvernement a admis que cette décision inattendue enfreint le droit international, ce qui, selon les critiques, soulève une question épineuse: pourquoi les gens devraient-ils obéir aux nouvelles règles de M. Johnson sur la distanciation sociale alors qu'il bafoue effrontément un traité juridique ?

« C'est un style de gouvernement fou et sans limites », a déclaré Mujtaba Rahman, expert sur le Brexit au cabinet de conseil en risques politiques, Eurasia Group. « Vous mettez le pied sur l'accélérateur aussi fort que possible et vous vous précipitez vers la falaise.

On ne sait pas encore si les relations de M. Johnson avec l’Union européenne feront échouer les négociations commerciales actuelles ou lui permettront de conclure un meilleur accord. Les responsables européens ont exigé des discussions urgentes avec la Grande-Bretagne sur sa menace de réécrire les parties de l'accord de retrait qui traitent de l'Irlande du Nord. Mais ils n'ont pas interrompu une autre série de négociations à Londres pour un accord commercial.

Quoi qu'il en soit, les mesures de M. Johnson ont montré une volonté – une volonté qui remonte à ses jours en tant que maire de Londres – de changer soudainement de cap, de se contredire et de faire un pied de nez aux normes traditionnelles dans la poursuite de ses objectifs. Et, comme souvent dans le passé, ses méthodes conduisent de nombreux membres de l’establishment britannique à la distraction.

L'un de ses prédécesseurs conservateurs, John Major, a déclaré à propos du renversement du Brexit: « Si nous perdons notre réputation d'honorer les promesses que nous faisons, nous aurons perdu quelque chose au-delà du prix qui ne sera jamais retrouvé. »

La volte-face de M. Johnson sur les règles de verrouillage était un cas plus clair de soumission à la preuve que le virus se propage. Après une période tranquille en juin et juillet, de nouveaux cas ont commencé à apparaître en août. Dimanche dernier, ils avaient grimpé à près de 3000, le nombre quotidien le plus élevé depuis le 23 mai.

Les responsables de la santé ont déclaré s'inquiéter du fait que de nombreux cas concernaient des jeunes, augmentant le risque que la Grande-Bretagne soit sur la même voie que la France et l'Espagne, où une augmentation du nombre de cas a incité la Grande-Bretagne à imposer une quarantaine de voyage aux deux pays.

Le taux d'infection du pays est passé de 12,5 pour 100 000 personnes la semaine dernière à 19,7 pour 100 000 personnes, ce qui indique que le « nombre R » – une mesure qui montre combien de personnes sont infectées en moyenne par chaque personne infectée par le virus – a dépassé un, un seuil critique.

« C’est un point dans le temps pour en sauver neuf », a déclaré M. Johnson lors d’une conférence de presse, entouré de ses principaux conseillers médicaux et scientifiques. « Ces mesures ne sont pas un autre verrouillage national. L’objectif est d’éviter un nouveau verrouillage national.  »

Les experts de la santé ont félicité M. Johnson pour avoir imposé des restrictions modestes maintenant, plutôt que de risquer un pic plus important, ce qui nécessiterait des mesures plus draconiennes. Mais ils ont déclaré que la politique britannique restait incohérente. Les autorités ont permis à une foule de se rassembler pour la journée d'ouverture des courses de chevaux mercredi à Doncaster, dans le nord de l'Angleterre, avant de fermer brusquement le reste des courses aux spectateurs.

« Le gouvernement britannique est confus et doit décider d'une stratégie claire car dans l'approche actuelle, la santé et l'économie en souffriront, et la conformité du public continuera de baisser », a déclaré Devi Sridhar, professeur et présidente du secteur public mondial. santé à l’Université d’Édimbourg.

Les messages mitigés reflètent une tension persistante au sein du cabinet et du parti de M. Johnson entre ceux qui s'inquiètent d'une deuxième vague mortelle d'infections cet automne et cet hiver et ceux qui soutiennent que davantage de verrouillages étrangleront l'économie. Même maintenant, M. Johnson a insisté sur le fait que les écoles resteraient ouvertes et que les gens devraient toujours envisager de retourner au travail, tant que ce serait sûr.

Les critiques reprochent également au gouvernement d'avoir échoué après des mois à organiser un programme national de test et de traçabilité efficace. Le chef du Parti travailliste, Keir Starmer, a confronté M. Johnson au Parlement mercredi avec des histoires de personnes à qui on a dit qu'elles devraient parcourir des centaines de kilomètres pour passer un test.

Le gouvernement a déclaré que la police imposerait des amendes de 100 livres, soit environ 130 dollars, aux personnes qui enfreindraient la limite de six personnes. Mais M. Johnson a détourné les questions sur son intention d ‘ »annuler Noël », une phrase qui suggère les décisions difficiles auxquelles le gouvernement sera confronté à propos du virus à l'approche de l'automne et de l'hiver.

Pour M. Johnson, ont déclaré les analystes, choisir un combat avec l'Union européenne était beaucoup plus facile. Tim Bale, professeur de politique à Queen Mary, Université de Londres, a déclaré qu'en intensifiant le langage sur le Brexit, M. Johnson était revenu à une stratégie testée qui jouait à la base dure du Brexit au sein du Parti conservateur.

Alors que la menace de M. Johnson de revenir sur un traité a indigné les commentateurs et les personnalités de l’establishment comme M. Major et l’ancienne première ministre Theresa May, le gouvernement semble avoir calculé que cela causera peu de retour au-delà des cercles politiques de Westminster.

« Ils semblent considérer la violation du droit international comme un problème de Beltway plutôt que comme quelque chose qui dérangera la plupart des gens – et en cela, ils ont presque certainement raison », a déclaré le professeur Bale, faisant référence à la politique paroissiale de Washington.

Pourtant, s'opposer à l'Union européenne quatre mois avant la date limite d'un accord commercial n'est pas sans risques. M. Rahman a déclaré qu'il pensait maintenant qu'il y avait plus que même de chances que M. Johnson ne parvienne pas à conclure un accord avec Bruxelles, inaugurant une période de perturbation en plus de la pandémie.

Après avoir promis lors des élections de « faire le Brexit », ont déclaré les analystes, M. Johnson prend également le risque de prolonger les querelles, car de nombreux Britanniques en ont tout simplement marre d'en entendre parler. En janvier, si les craintes des scientifiques sont vraies, il pourrait se retrouver face à une crise sanitaire bien plus grave.

« Covid est un défi beaucoup plus important et les risques politiques d'être considéré comme incompétent sont bien plus grands », a déclaré le professeur Bale. « La plupart des électeurs s'inquiètent beaucoup plus de Covid, qui a un impact direct sur eux, que des détails techniques des interprétations juridiques. »