Le président brésilien Jair Bolsonaro a déclenché des protestations et de la colère en limogeant son populaire ministre de la Santé, Luiz Henrique Mandetta, après que les deux se sont affrontés au sujet de la réponse très controversée de Bolsonaro à la pandémie de coronavirus.

« Je viens de recevoir un avis de licenciement du président Jair Bolsonaro », a tweeté Mandetta jeudi. «Je tiens à vous remercier pour l'opportunité qui m'a été donnée, de gérer nos services de santé… et de planifier notre lutte contre l'épidémie de coronavirus, ce grand défi que notre système de santé est sur le point de relever.»

Prenant la parole peu après l'annonce de la sortie de Mandetta, Bolsonaro a affirmé que la séparation avait été « un divorce consensuel » – mais a exprimé son mécontentement à l'égard de la position de son ancien ministre sur l'impact économique du coronavirus.

«Je sais… la vie n'a pas de prix. Mais l'économie et les emplois doivent revenir à la normale », a déclaré Bolsonaro, en présentant son nouveau ministre de la Santé, Nelson Teich, un oncologue qui était PDG d'un groupe de cliniques privées et est maintenant partenaire d'une équipe de consultants en services médicaux.

Le limogeage de Mandetta est prévu depuis des semaines, alors que Bolsonaro a minimisé à plusieurs reprises le coronavirus et a appelé à l'assouplissement des mesures de distanciation sociale tandis que Mandetta a défendu de telles politiques.

Mais la décision d'exclure le plus haut responsable de la santé du Brésil est intervenue quelques semaines seulement avant que le virus n'atteigne son apogée dans le pays. Des cas confirmés ont grimpé à plus de 30 425 et 1 924 Brésiliens sont morts.

Lorsque la nouvelle du licenciement a éclaté, des cris de «meurtre de Bolsonaro ! » ont été entendus dans le centre de Rio de Janeiro et des manifestations de dénigrement ont éclaté dans les villes du pays.

« Il est absurde de changer le ministre de la Santé au milieu d'une pandémie », a déclaré un médecin des soins intensifs de Rio de Janeiro, parlant de manière anonyme par crainte de répercussions.

«Ce fut une décision terrible du président, un président emprisonné dans des idées empiriques sans aucune base scientifique ou clinique, qui va à l'encontre de tout ce qui se passe dans le monde.»

L'appel public de Bolsonaro au Brésil pour qu'il reprenne le travail et ses efforts pour saper les fermetures des gouvernements régionaux ont consterné les critiques et déclenché une rébellion politique de la part des gouverneurs de presque tous les 27 États du Brésil.

En revanche, lors de briefings quotidiens calmes, Mandetta a conseillé aux Brésiliens de suivre les conseils des gouvernements des États sur l'isolement.

Le nouveau ministre brésilien de la Santé, Nelson Teich. Photographie: Joédson Alves / EPA

« Ne pensez pas que nous allons échapper à une forte augmentation des cas de cette maladie », a-t-il déclaré lors de son dernier briefing jeudi. « Le système de santé n'est toujours pas lu [to deal with] une augmentation rapide [in cases]. « 

Écrivant avant la décision de Bolsonaro, le commentateur politique Leandro Colon a déclaré que le limogeage de Mandetta pourrait être une bonne nouvelle « pour ceux qui aspirent à la chute rapide de Jair Bolsonaro ».

Une telle décision isolerait davantage le populiste de droite et pourrait provoquer «une réaction politique de grande ampleur», a écrit Colon dans le journal Folha de São Paulo.

Mais Colon a averti que le renvoi de Mandetta serait également une mauvaise nouvelle pour la santé des 209 millions de Brésiliens.

Une récente modélisation réalisée par des chercheurs de l'Imperial College de Londres a suggéré que le Brésil pourrait faire plus de 1,1 million de morts de Covid-19 si aucune mesure n'était prise pour contrôler la pandémie; 529 000 si seules les personnes âgées étaient contraintes de s'isoler; et 44 200 si des mesures drastiques étaient mises en œuvre.

S'exprimant après le licenciement de Mandetta, Bolsonaro s'est peint comme un protecteur des pauvres.

« Nous ne pouvons pas nuire aux plus démunis – ils n'ont aucun moyen de rester très longtemps à la maison sans sortir chercher leur subsistance », a-t-il déclaré.

Dans sa conférence de presse d'adieu, Mandetta a exhorté son ancien personnel à monter une «défense inflexible de la vie et de la science» – un coup clair à son ancien patron.

« N'ayez pas peur », a-t-il dit. « La science est lumière … et c'est grâce à la science que nous trouverons un moyen de sortir de cela. »

Son successeur, Teich, a déclaré que le Brésil avait besoin d'un programme de test complet pour mieux comprendre le nouveau coronavirus et n'a promis aucune « décision abrupte » sur la distanciation sociale.

Mais il a également précisé que le Brésil commencerait lentement sa réouverture. «Ce que nous faisons vraiment ici aujourd'hui, c'est que la société revienne à la normale le plus rapidement possible», a-t-il déclaré.