Des experts médicaux ont dit craindre que le président du Brésil, Jair Bolsonaro, ne hâte la marche du pays vers une crise de santé publique dévastatrice comme celles qui ont frappé le nord de l'Italie et New York en sapant les mesures de distanciation sociale.

Bolsonaro est l'un des quatre dirigeants mondiaux à minimiser la menace du coronavirus pour la santé publique, aux côtés des présidents autoritaires du Nicaragua, du Bélarus et du Turkménistan.

À Pâques, le leader d'extrême droite du Brésil a sniffé à plusieurs reprises les recommandations distanciantes de son propre ministère de la Santé en sortant pour des beignets, en réjouissant les fans et en proclamant: « Personne ne va entraver mon droit d'aller et venir. » Au cours d'une sortie, Bolsonaro a été filmé en s'essuyant le nez avec son poignet avant de serrer la main d'une dame âgée.

Les spécialistes de la santé publique et des maladies infectieuses estiment qu'un tel comportement érode les seules mesures qui existent entre le Brésil – qui a fait plus de 1 000 morts de Covid-19 – et une calamité pour les soins de santé.

Des policiers portant des masques de protection patrouillent dans le bidonville de Rocinha à Rio de Janeiro. Photographie: Ricardo Moraes / Reuters

« C'est comme si tout le monde était dans le même train en direction d'une falaise et que quelqu'un disait: » Attention ! Il y a une falaise ! »Et les passagers crient:« Oh non, il n'y en a pas ! »Et le conducteur du train dit:« Ouais, il n'y a rien là-bas ! santé. « Ma tristesse vient de voir des morts évitables que nous n'allons pas éviter. »

Marcos Lago, spécialiste des maladies infectieuses à l'hôpital universitaire Pedro Ernesto de Rio de Janeiro, a déclaré que la conduite imprudente de Bolsonaro déroutait les gens quant à la nécessité de rester chez eux.

«Il fait un pari très dangereux… que le Brésil ne se comportera pas comme les États-Unis, comme l'Angleterre, comme l'Italie. Je pense que c'est un pari irresponsable parce qu'il y a de très grandes chances qu'une catastrophe se produise et que les chances de ne pas se produire soient très faibles. »

Un troisième médecin, qui a demandé à ne pas être nommé, a qualifié les actions de Bolsonaro de «puériles» et «surréalistes». «C'est de la folie. Il n'y a aucune justification à ce genre de comportement », ont-ils déclaré. «Vous pouvez justifier de penser au monde des affaires. C’est cool d’essayer de trouver [economic] solutions [to this crisis]. Ce qui n'est pas cool, c'est ignorer ce que disent tous les meilleurs experts épidémiologiques du monde.

«Les gens vont tomber malades [in Brazil]et s'ils tombent malades en même temps, nous nous retrouverons dans la même situation que l'Italie et Wuhan. »

Depuis la mi-mars, les gouverneurs de la quasi-totalité des 27 États du Brésil tentent de ralentir la transmission en ordonnant aux citoyens de pénétrer à l'intérieur. Mais il y a des signes que ces efforts sont en train de s'effriter, avec un nombre croissant de personnes qui sortent dans les rues de villes comme Rio et São Paulo.

Les experts soulignent plusieurs explications possibles à la baisse de l'adhésion à la distance sociale au Brésil. L'une était l'échec des gouvernements des États à soutenir suffisamment les habitants pauvres des favelas qui n'avaient pas d'autre choix que de travailler. Un autre problème était la difficulté de persuader les Brésiliens exubérants et axés sur la famille de fuir leurs proches.

«Les Brésiliens ont vraiment du mal avec la distanciation sociale. Nous n'y sommes pas habitués. Nous avons l'habitude de vivre ensemble, de nous serrer dans nos bras et de nous embrasser », a déclaré Tânia Vergara, présidente de la Société des maladies infectieuses de Rio.

« Certaines personnes ne peuvent pas supporter cela, alors peut-être que nous avons besoin de mesures plus strictes », s'est aventuré Vergara, avant d'ajouter: « Mais nous avons un président qui ne s'en tient pas aux mesures lui-même. »

Il existe également un consensus sur le fait qu'en repoussant la distance, Bolsonaro sape sa mise en œuvre. « Tout ce qu'il dit et fait a un impact intense … Beaucoup de gens disent: » Le président a 65 ans et il n'a pas peur – alors pourquoi devrions-nous l'être? «  », A déclaré Ricardo Sobhie Diaz, spécialiste des maladies infectieuses à l'Université fédérale de São Paulo. « Tout le monde [in infectiology] pense la même chose du président: qu'il ne va pas dans la bonne direction. »

Alberto Chebabo, vice-président de la Société brésilienne des maladies infectieuses, a déclaré que le coronavirus étant arrivé au Brésil plus tard qu'ailleurs, il avait l'avantage de tirer des enseignements de l'expérience d'autres pays – et avait la chance de prendre des mesures cruciales telles que l'éloignement. «Nous pouvons voir que l’épidémie progresse plus lentement [here] et si elle progresse plus lentement, c'est à cause de ces mesures », a-t-il déclaré.

Mais la position de Bolsonaro risquait de perdre cet avantage. « Nous avons besoin d'un discours unifié », a ajouté Chebabo.

Les sondages montrent que le président bénéficie toujours du soutien d'environ 30% des électeurs, et des centaines se sont rendus à São Paulo samedi pour dénoncer la distanciation sociale. « Les hôpitaux sont vides », a affirmé un partisan, qui a donné son nom à Wagner de Oliveira, lors d'une démonstration de deux hommes pro-Bolsonaro à Rio.

Mais les médias et les politiciens de tous bords se sont tournés vers le président. « Le président Bolsonaro est le principal allié du virus », a déclaré Arthur Virgílio, maire de la ville amazonienne de Manaus, où 42 personnes sont décédées.

Merval Pereira, chroniqueur au journal O Globo, a accusé Bolsonaro d'agir comme « un chef mystique conduisant ses partisans au suicide collectif ».

França Junior a prédit des jours douloureux à venir: «Nous allons voir des gens mourir à l'extérieur des hôpitaux [because there are no intensive care beds], les gens meurent à la maison parce que notre service d'ambulance ne pourra pas faire face.

«Les prévisions suggèrent que cela se produira dans trois ou quatre semaines… et d'ici là, il sera trop tard. Les gens vont paniquer et s'enfermer à l'intérieur de leur propre gré. »