Mercredi, 30 000 employés de Boeing doivent commencer à prendre des vacances ou des congés de maladie, ou à déposer une demande de chômage, après que le plus grand employeur privé de la région a décidé dimanche de maintenir ses usines de Puget Sound fermées indéfiniment.

Les travailleurs avaient été payés pendant l'arrêt de travail initial de deux semaines qui a commencé le 25 mars, lorsque Boeing a fermé ses usines locales pour lutter contre la propagation du COVID-19, la maladie causée par le nouveau coronavirus.

Boeing prolonge indéfiniment la fermeture de la production des usines de l'État de Washington en raison d'un coronavirus

La société a déclaré dimanche à ses employés dans un courriel qu'elle «prolongeait la suspension temporaire des opérations dans tous les sites de Puget Sound et de Moses Lake jusqu'à nouvel ordre».

Boeing compte environ 70 000 employés dans l'État. La décision affecte environ 30 000 d'entre eux, principalement des travailleurs de la production. Les autres employés qui peuvent travailler à domicile continueront de le faire, et les employés bénévoles continueront de maintenir les services essentiels dans les usines.

La décision de Boeing intervient alors que l'État de Washington continue de signaler un nombre croissant de cas de coronavirus, bien qu'à un rythme plus lent que dans certaines autres régions du pays. Dimanche, les responsables du département de la Santé de l'État ont confirmé 393 cas supplémentaires et 28 décès dus à COVID-19, portant le total de l'État à 7 984 cas et 338 décès. La plupart des cas restent dans le comté de King, où 3 158 personnes sont tombées malades et 208 sont décédées.

Boeing a déclaré que sa décision était basée sur son accent continu sur la santé et la sécurité de ses employés, l'évaluation actuelle de la propagation du COVID-19 dans l'État, la fiabilité de la chaîne d'approvisionnement et les recommandations supplémentaires des autorités sanitaires du gouvernement».

La société ne verse aux employés leurs salaires habituels que jusqu'à mardi, soit la semaine de fermeture, a déclaré le porte-parole de Boeing, Bernard Choi. À partir de ce moment, les employés qui ne travaillent pas peuvent utiliser des congés payés – vacances ou congés de maladie.

Selon les directives de la sécurité de l’emploi de l'État, les employés devraient également être admissibles aux prestations de chômage. Une fiche d'information sur le site Web de l'agence indique lorsqu'une entreprise ferme «en raison d'un ralentissement des activités» ou «en raison d'une mise en quarantaine», ses employés sont admissibles à l'assurance-chômage.

Cependant, le processus de demande de chômage de l’État a été embourbé par un nombre sans précédent de demandes, et les autorités ont déclaré que les retards pour les nouveaux candidats étaient probables.

Choi a déclaré que Boeing continuera à fournir des prestations médicales à tous les employés pendant l'arrêt de travail.

Alors que l’arrêt des salaires de plus de 30 000 employés stoppera une partie des sorties de trésorerie de Boeing, sans pratiquement aucun revenu d’avions commerciaux pendant la fermeture pour une durée indéterminée, la crise financière de l’entreprise se poursuivra.

Avant le coup de coronavirus, Boeing avait été critiqué financièrement par l'échouement en cours du 737 MAX pendant plus d'un an. La société a dépensé 8,3 milliards de dollars au cours des trois derniers mois de 2019, car elle a continué à construire davantage de ces avions, mais n'a pas pu en livrer.

Depuis lors, la propagation du virus a mis fin à toute la production de Puget Sound, réduit les voyages aériens mondiaux à un filet et poussé les clients des compagnies aériennes de Boeing à demander une aide gouvernementale pour éviter la faillite.

Boeing dispose de 15 milliards de dollars en espèces, mais il en faudra plus compte tenu de l'ampleur à couper le souffle du ralentissement de la compagnie aérienne.

Le choc pour les compagnies aériennes est évident dans une note de service envoyée vendredi aux pilotes d'Alaska Airlines par le capitaine John Ladner, vice-président des opérations aériennes. Ladner a écrit que la veille, la compagnie aérienne avait transporté 4 600 passagers sur 297 vols.

Cela représente en moyenne 15 personnes sur chaque vol. Le même jour de l'année dernière, l'Alaska a transporté 99 500 passagers sur 780 vols.

L'énorme effondrement de la compagnie aérienne signifie que Boeing fait face à une période indéfinie de très faible demande d'avions. Même lorsque la production redémarre, de nombreuses compagnies aériennes ne voudront pas prendre les avions qu’elles avaient précédemment commandés.

Vendredi, le grand loueur d'avions Avolon a annulé des commandes de 75 MAX, d'une valeur d'environ 3,8 milliards de dollars. En raison du retard dans la livraison du MAX, de nombreux clients pourront annuler les commandes de cet avion sans pénalités.

Les loueurs d'avions fournissent des jets aux compagnies aériennes du monde entier, ce qui en fait des indicateurs avancés de l'orientation du marché. Cela suggère que davantage d'annulations MAX sont probablement à venir.

En mars, Boeing a demandé au gouvernement de fournir 60 milliards de dollars de fonds de sauvetage à l'industrie, y compris sa chaîne d'approvisionnement, pour lui permettre de survivre à la crise des coronavirus.

Pourtant, le PDG de Boeing, Dave Calhoun, a déclaré qu'il ne voulait pas de renflouement avec trop de chaînes attachées. Il a dit qu'il n'accepterait pas que le gouvernement prenne une participation dans Boeing.

La semaine dernière, le PDG de Boeing Commercial Airplanes, Stan Deal, a annoncé des rachats volontaires pour réduire la taille de la main-d'œuvre et a averti les employés de s'attendre à «  un marché commercial de taille différente  », ce qui implique un marché beaucoup plus petit, après la fin de l'urgence virale et le début de la récupération.

Deal a déclaré dimanche aux employés que la décision de poursuivre la suspension de la production avait pour priorité «la santé et la sécurité de nos employés, de leurs familles et de nos communautés».

Pour décider de la durée de l’arrêt de travail, a déclaré M. Deal, les dirigeants de Boeing écouteront les opinions de ses employés et évalueront les conseils des responsables de la santé publique à la lumière de «la propagation du coronavirus dans la communauté locale».

M. Deal a déclaré que la société devra également tenir compte de la santé de la chaîne d'approvisionnement de la société avant de pouvoir «s'assurer que nous sommes prêts pour un retour aux opérations sûr et ordonné».

Nombre croissant d’infections au COVID-19

Les chiffres de Boeing publiés en interne samedi montrent que la veille, la compagnie avait 133 cas confirmés parmi les employés dans le monde, contre 118 un jour plus tôt et 73 une semaine plus tôt.

Sur ce total, 95 employés sont dans l'État de Washington, contre 54 une semaine plus tôt.

Ces données montrent également qu'au cours des trois premiers jours d'avril, 34 nouveaux cas de COVID-19 ont été signalés parmi les effectifs de Boeing. Bien que la production locale ait été arrêtée et les travailleurs renvoyés chez eux le 25 mars, les employés de l'État de Washington représentaient 21 de ces nouveaux cas.

Selon la ventilation par Boeing de ces nouveaux cas, 14 d’entre eux travaillent à l’usine de réacteurs à fuselage large d’Everett. Sur la base d'entretiens de recherche de contacts avec les employés après avoir signalé un test positif, la société a déclaré qu'elle pensait que seulement six étaient infectieux lorsqu'ils travaillaient à l'intérieur de l'usine, tandis que huit autres «n'étaient pas sur le lieu de travail lorsqu'ils étaient infectieux».

Everett a vu de loin la majorité des cas – et le premier décès de Boeing COVID-19, Elton Washington, inspecteur du contrôle qualité âgé de 57 ans.

Les nouveaux dossiers de ce mois-ci comprennent également cinq employés au complexe de fabrication d’avions commerciaux de Boeing à North Charleston, en Caroline du Sud, et cinq autres à ses installations de défense à St. Louis.

Ces deux installations, qui se trouvent dans des collectivités moins touchées par le COVID-19 que la région de Puget Sound, restent ouvertes.

Cependant, l’usine de fabrication d’hélicoptères de Boeing à Ridley Park dans la région de Philadelphie a été fermée jeudi pendant deux semaines. Dimanche, le bilan des morts de COVID-19 à Philadelphie était passé à 43.

Dans une mise à jour interne dimanche des statistiques COVID-19 de Boeing, seulement quatre nouveaux cas ont été ajoutés à l'échelle de l'entreprise. On ne sait pas si cela représente un véritable ralentissement du taux d'infection ou un manque de signalement au cours du week-end.

La référence du message aux «recommandations supplémentaires des autorités sanitaires gouvernementales» semble être une allusion aux nouvelles directives de vendredi des Centers for Disease Control and Prevention qui encouragent les gens à se couvrir le visage lorsqu'ils sont dehors et à proximité des autres.

Plus tôt vendredi, une téléconférence de gestion a informé les gestionnaires de première ligne de Boeing, leur disant qu'un retour au travail mercredi était toujours le plan. Lors de cet appel, les managers ont été informés qu'en raison de la rareté des équipements de protection individuelle (EPI) tels que les masques et les gants, Boeing ne fournirait pas d'EPI à tout le monde dans l'usine, uniquement à ceux de certaines zones de travail confinées.

Cette position avait déjà provoqué la colère de certains travailleurs et l'opposition du syndicat. Jon Holden, président du district 751 de l'Association internationale des machinistes (IAM), a exprimé samedi dans une interview « une grande inquiétude que Boeing demande aux gens de travailler dans des conditions qui continueront simplement à transmettre le virus ».

Les nouvelles directives du CDC pourraient avoir rendu la position de Boeing sur les EPI intenable.

Le message de dimanche aux employés déclare «que la suspension des opérations se poursuit, Boeing continuera de surveiller les orientations et les actions du gouvernement sur COVID-19, et son impact associé sur toutes les opérations de l'entreprise».