Les scientifiques britanniques se précipitent pour essayer de répondre aux questions fondamentales sur le virus Covid-19 et sa transmission avant que la levée du verrouillage national actuel ne soit approuvée par le gouvernement dans un proche avenir. Les chercheurs affirment que la distanciation sociale de détente ne devrait se produire qu'une fois que l'on comprend pourquoi de nouvelles infections de la maladie sont toujours diagnostiquées par milliers chaque jour.

Un tel taux signifie que les efforts pour tester et retrouver les contacts infectés – un élément clé de la stratégie anti-Covid du gouvernement dans les prochains mois – seraient rapidement dépassés. Beaucoup plus d'informations sont nécessaires sur la façon dont le coronavirus est transmis, disent-ils. Les nouvelles données alimenteront le débat sur les paramètres dans lesquels le verrouillage sera levé en premier – par exemple, s'il est relativement sûr d'organiser des événements en plein air.

Et la semaine dernière, plusieurs groupes ont lancé des études visant à apporter des réponses. Il s'agit notamment de projets visant à analyser le comportement des aérosols chargés de virus dans l'air afin de comprendre comment la maladie se transmet entre humains. En outre, d'autres programmes cibleront les travailleurs de la santé pour étudier la manière dont le virus se propage chez eux à partir des patients, puis chez les autres.

L'importance de cette dernière approche a été révélée dans des chiffres récents pour les cas de Covid-19 qui ont montré une baisse du nombre de nouveaux cas dans les hôpitaux mais révèlent des augmentations significatives parmi les travailleurs de la santé et des services sociaux.

Ce point a été souligné par l'épidémiologiste Anne Johnson de l'University College de Londres. Elle a déclaré que la réduction des transmissions de Covid-19 aux travailleurs de la santé et des services sociaux était désormais devenue une priorité majeure. « La moitié de toutes les nouvelles infections signalées la semaine dernière concernaient des professionnels de la santé », a-t-elle déclaré à l'Observer. « C'est devenu le bord de pointe de la propagation de la maladie. »

Le manque d'équipement et de vêtements de protection peut avoir aggravé la situation, a-t-elle ajouté. « Cependant, ce qui est certain, c'est que les soignants sont toujours à risque de la part de leurs patients auprès desquels ils peuvent attraper le virus et, à leur tour, le transmettre à leurs collègues, à leur propre famille et éventuellement à d'autres patients. Nous devons nous concentrer sur la limitation de la propagation de Covid-19 parmi les travailleurs de la santé et des services sociaux comme une priorité absolue si nous voulons avoir une chance de mettre fin à cette épidémie. « 

Cette opinion a été soutenue par l'expert en maladies infectieuses Tom Wingfield de la Liverpool School of Tropical Medicine. « Les chiffres montrent que le taux de déclin des nouveaux cas est plus lent au Royaume-Uni que dans les autres pays européens et que cela est probablement dû à la transmission qui se produit dans les établissements de santé et de soins sociaux, à la transmission dans la communauté malgré les distanciations sociales et, dans une moindre mesure mesure, les chaînes de transmission qui se produisent encore au sein des ménages, en particulier dans les ménages plus grands ou dans les logements partagés. « 

La moitié de toutes les nouvelles infections signalées la semaine dernière concernaient des professionnels de la santé Murdo MacLeod / The Guardian

La semaine dernière, des chercheurs de l'Université de Bristol ont lancé une étude majeure visant à découvrir précisément comment les agents de santé sont infectés par le virus Covid-19. « Nous avons pris un groupe de 130 agents de santé et nous allons les tester intensivement au cours des trois prochains mois », a déclaré le professeur Adam Finn, chef de file du projet.

« Nous leur prélèverons des écouvillons deux fois par semaine, prendrons des échantillons de sang régulièrement et cataloguerons leurs symptômes – dans l'attente que certains d'entre eux soient infectés. Nous pourrons alors savoir quand ils ont été infectés; comment cela se rapporte à leurs symptômes à l'époque; et comment cela se rapporte à leur réponse immunitaire. Nous allons découvrir les détails de l’histoire naturelle de la maladie car aucune de ces informations n’est connue en détail. D'un autre côté, il est d'une importance vitale si nous voulons comprendre comment cette maladie se comporte. « 

Finn a déclaré que la modélisation actuelle de la maladie – bien que superbe – était basée sur des hypothèses. « Essentiellement, les modèles sont des conjectures sur le comportement du virus. Pour nous débarrasser des conjectures, nous devons fournir des preuves de la façon dont le virus se comporte réellement. « 

Une autre approche est adoptée par un autre groupe de l'Université de Bristol, dirigé par le chimiste, le professeur Jonathan Reid. Son équipe étudie la façon dont le virus Covid-19 se transmet d'une personne à une autre. Cela se produit lorsque des gouttelettes assez grosses sont crachées ou éternuées par des personnes infectées. Cependant, il est également possible que des virus se propagent par des particules d'aérosol beaucoup plus petites – bien qu'il ne soit pas clair s'ils peuvent transporter suffisamment de virus pour être infectieux.

« Il est clairement important de le savoir, car les aérosols peuvent voyager beaucoup plus loin que les gouttelettes plus lourdes », a déclaré Reid. Son équipe vient de construire un laboratoire automatisé à confinement élevé contenant un appareil dans lequel des nuages ​​de particules d'aérosols chargés de virus peuvent être suspendus tandis que les chercheurs modifient la température, l'humidité, l'ozone, les niveaux de lumière solaire et d'autres variables.

« De cette façon, nous pouvons étudier comment l'infectiosité du virus change », a ajouté Reid. « Cela pourrait nous dire s'il est affecté par la chaleur. Si tel est le cas, cette épidémie pourrait être saisonnière. Nous pourrions également avoir une meilleure idée de la façon de faire fonctionner la climatisation dans les hôpitaux, les maisons de soins et les espaces publics – en termes de température ou d'humidité – afin de réduire la durée de vie du virus afin de réduire son exposition. «