Alors que le maire Bill de Blasio résistait aux appels en mars pour annuler de grands rassemblements et ralentir la propagation du coronavirus à New York, il a trouvé le soutien des coulisses d'une voix de confiance: le chef de son système hospitalier public, le Dr Mitchell. Katz.

Il n'y avait « aucune preuve que les fermetures aideront à arrêter la propagation », a écrit le Dr Katz dans un e-mail aux plus proches collaborateurs du maire. Il pensait que l'interdiction de grands événements nuirait à l'économie et semerait la peur. « S'il n'est pas sûr d'aller à une conférence, pourquoi est-il sûr d'aller à l'hôpital ou de prendre le métro ? » il a écrit. Et, a-t-il dit, de nombreux New-Yorkais allaient être infectés de toute façon.

De Blasio compte sur un aide qui a vu des fermetures sans preuve freiner le coronavirus

« Nous devons accepter qu'à moins qu'un vaccin ne soit rapidement développé, un grand nombre de personnes seront infectées », a-t-il écrit. « La bonne chose est que plus de 99% se remettront sans dommage. Une fois que les gens auront récupéré, ils auront l'immunité. L'immunité protégera le troupeau. « 

Pour M. de Blasio, les arguments contenus dans l'e-mail du 10 mars du Dr Katz, obtenus par le New York Times, semblaient l’emporter sur les appels à de plus grandes restrictions de la vie quotidienne des hauts responsables du département de la Santé, alarmés par les données de surveillance de la santé publique pointant vers une épidémie imminente.

Maintenant, alors que la crise à New York entre dans la prochaine étape, M. de Blasio, le Dr Katz et les responsables du Département de la santé naviguent une fois de plus dans une fissure publique désagréable.

Les experts de la santé craignent que leur fracture ne menace la capacité de la ville à limiter la propagation de la maladie une fois que la ville – qui a vu plus de 20 000 personnes mourir du virus – commence à rouvrir.

Le maire la semaine dernière a choqué le département de la santé en lui retirant son autorité pour superviser la recherche des contacts, en confiant le travail à la santé et aux hôpitaux, l'agence supervisée par le Dr Katz. C'est une tâche monumentale: la ville doit construire et diriger une armée de quelque 2 500 personnes pour suivre et retrouver les contacts étroits de chaque personne infectée.

La décision du maire de transférer la responsabilité au système hospitalier public a illustré comment la foi de M. de Blasio dans les capacités de leadership du Dr Katz a prévalu sur l'expérience et les connaissances de ses responsables de la santé publique, qui se sont affrontés avec le maire sur une variété de questions.

Des épidémiologistes, d'anciens responsables de la santé publique et le contrôleur de la ville ont critiqué cette décision, soulignant que le Département de la santé a depuis des décennies effectué une recherche experte des contacts pour des maladies comme la tuberculose et le VIH, et se préparait depuis deux semaines à exécuter l'opération de traçage élargie pour Covid- 19, la maladie causée par le coronavirus.

Mardi, le contrôleur de la ville, Scott M. Stringer, a demandé des documents à la mairie dans le cadre d'une enquête officielle sur la réponse de la ville à la pandémie, y compris sa gestion des recommandations de santé publique. Vendredi, le conseil municipal tiendra une audience sur la décision du maire de donner à Santé et Hôpitaux le contrôle de l'effort de recherche des contacts.

Même la personne qui dirigeait le système hospitalier de la ville avant le Dr Katz pensait que cette décision était une erreur.

« C'est un coup de tête. Je ne peux pas comprendre la justification, et je ne pense pas que cela en vaille la peine « , a déclaré Stanley Brezenoff, qui a été choisi par M. de Blasio en 2016 pour diriger temporairement la santé et les hôpitaux. « Ce n'est pas parce qu'ils ont tous deux » santé « dans le nom qu'ils sont dans la même entreprise. »

« Je suis sans égal dans mon admiration pour les prouesses cliniques de Mitch », a ajouté M. Brezenoff, « mais c'est un travail pour le département de la santé. »

Le Dr Katz, qui est bien considéré dans le domaine des hôpitaux, a refusé de commenter cet article. Ses défenseurs ont déclaré qu'il était important de consulter son courrier électronique du 10 mars sur le maintien de la ville ouverte dans le contexte de cette époque. Les experts en santé publique se débattaient avec une série de facteurs très inhabituels, et il y avait un large éventail d'opinions sur la façon de réagir.

Le secrétaire de presse du maire, Freddi Goldstein, interrogé sur l'e-mail du 10 mars, a déclaré que le maire avait demandé conseil à de nombreux experts, et qu'un éventail de personnes, dont le Dr Katz et le commissaire à la santé, le Dr Oxiris Barbot,  » meilleurs conseils en fonction de ce qu'ils savaient à l'époque. « 

Mme Goldstein a déclaré que la décision de placer son nouveau corps de recherche des contacts sous le contrôle de la santé et des hôpitaux était enracinée dans le besoin d'une « entité unique et rationalisée » pour gérer le programme, ainsi que les efforts de tests diagnostiques et la surveillance des soins de la ville pour la ville. patients infectés isolés dans des hôtels.

« Alors que les connaissances académiques et expertes que le Département de la santé apporte sont des éléments essentiels », a déclaré Mme Goldstein dans un e-mail, « la capacité de s'appuyer sur l'infrastructure organisationnelle qu'apporte H + H est également essentielle. »

Le maire, a-t-elle dit, voulait que la ville « capitalise sur les deux ».

M. de Blasio, le Dr Katz et de hauts responsables de la ville ont insisté sur le fait que la santé et les hôpitaux – une organisation quasi privée contrôlée par le gouvernement – ont été choisis en grande partie pour des raisons pratiques. En raison de sa structure, il pourrait embaucher des personnes et attribuer des contrats plus rapidement que le ministère de la Santé, une agence municipale qui doit généralement suivre les politiques d'approvisionnement de la ville.

Mais pendant la crise des coronavirus, l’embauche et les contrats avaient déjà été repris par une fondation, le Fund for Public Health à New York, qui travaille avec le ministère de la Santé; la ville a également rationalisé les dépenses liées à Covid-19 en suspendant les exigences d'approvisionnement typiques.

Mme Goldstein a soutenu que la santé et les hôpitaux avaient des avantages intégrés, y compris l'accès aux chaînes d'approvisionnement, les contrats de dotation en personnel clinique, la télémédecine et les contrats de laboratoire de référence. Il était logique de confier le programme de traçage aux hôpitaux, a-t-elle ajouté, afin que les principaux éléments des efforts futurs de la ville pour lutter contre le virus – tests, traçage, isolement – puissent être menés sous un même toit.

Un programme de recherche des contacts efficace doit être opérationnel avant que les New-Yorkais puissent commencer à sortir de leur verrouillage en toute sécurité, ont déclaré des responsables de la santé publique. Préparer un tel système est un défi de taille – même sans trébuchements ni querelles politiques.

Mais depuis son entrée en fonction en 2014, M. de Blasio s'est régulièrement trouvé en désaccord avec ses propres responsables de la santé publique, différant sur des questions telles qu'une interdiction proposée des calèches à Central Park et une épidémie de maladie des légionnaires dans le Bronx.

Les responsables actuels et anciens de l'administration ont déclaré que le conflit provenait de la méfiance apparente de M. de Blasio à l'égard des experts et de son insatisfaction à l'égard des recommandations de santé publique, qui sont souvent basées sur l'analyse scientifique d'informations imparfaites et parfois incomplètes.

Le maire récompense la certitude, la détermination et la franchise, ont déclaré des aides et d'anciens responsables. Le Dr Katz, qui est venu à New York après avoir occupé des postes de haut niveau dans le domaine de la santé publique à San Francisco et Los Angeles, a souvent présenté à M. de Blasio des informations à la manière du maire.

« Il comprend l'importance de prendre des décisions claires et définitives pour le haut représentant élu pour lequel il travaille », a déclaré à propos du Dr Katz Eric Phillips, l'ancien attaché de presse du maire qui travaille maintenant dans la gestion des crises pour le cabinet de relations publiques Edelman. « C’est pourquoi le maire fait confiance à son jugement. Le Dr Katz n'a pas peur de prendre un sujet compliqué, de donner son avis et de faire une recommandation. « 

Cette dynamique a refait surface au début de l'épidémie de coronavirus. Au cours de la deuxième semaine de mars, le système d'alerte de la santé publique de la ville – connu sous le nom de système de surveillance syndromique – a commencé à signaler fortement la propagation d'une maladie semblable à la grippe, ont déclaré des responsables.

La mairie voulait voir un nombre ferme de résultats de tests positifs avant de commander des fermetures. Publiquement, ainsi que dans ses recommandations à d'autres agences le 9 mars, le ministère de la Santé ne recommandait pas la fermeture d'événements, comme le semi-marathon de la ville, selon un e-mail partagé avec le Times.

Mais à l'intérieur du département, les membres du personnel étaient profondément préoccupés par le fait que leurs avertissements ne passaient pas. Certains étaient prêts à sortir pour protester; d'autres menaçaient de cesser de fumer.

Dans son courriel du 10 mars adressé aux hauts responsables de la ville, le Dr Katz a fait valoir que garder la ville ouverte était la meilleure approche à l'époque.

« L'annulation de grands rassemblements donne aux gens une mauvaise impression de cette maladie », écrit-il. « De nombreux événements sont de toute façon annulés et moins de personnes sortent. Cependant, c'est très différent lorsque le gouvernement commence à dire aux gens de le faire. « 

Il a écrit que l'Italie « a un terrible problème que je ne pense pas que nous aurons », et a terminé le message en faisant valoir que la fermeture des événements pourrait créer de la peur chez certains ayant des problèmes de santé mentale.

« Si même quelques personnes atteintes d'une maladie mentale grave deviennent plus isolées ou plus effrayées à cause des messages, nous pourrions avoir plus de dommages permanents que nous n'en avons actuellement avec Covid-19 », a-t-il écrit dans l'e-mail, qui a été envoyé à trois maires adjoints, les responsables de la santé et le directeur du budget.

Mme Goldstein a déclaré que le Dr Katz était fidèle à sa préoccupation concernant le préjudice causé par l'isolement aux personnes atteintes de maladie mentale et à ses commentaires sur l'immunité collective.

Elle a ajouté que s'il y avait quelque chose à deviner, ce serait l'orientation changeante des Centers for Disease Control. « Le C.D.C. nous a induits en erreur à plusieurs reprises et ont considérablement entravé notre capacité à attraper cette maladie et à y répondre « , a-t-elle déclaré.

Une partie du raisonnement du Dr Katz en mars pour s'opposer à la fermeture, en particulier des écoles de la ville, était que cela conduirait les travailleurs de la santé à ne pas se présenter au travail – une préoccupation partagée par les dirigeants des hôpitaux privés de New York. Kenneth E. Raske, président de la Greater New York Hospital Association, a déclaré que les grands rassemblements étaient un « problème corollaire » à la question de la fermeture des écoles.

Michael Dowling, directeur général de Northwell Health, le plus grand fournisseur de soins de santé de l'État, a déclaré: « Mitch posait des questions que beaucoup de gens posaient à ce moment-là. »

Mais M. Dowling a également rappelé que le 10 mars, le jour où le Dr Katz a envoyé l'e-mail, Northwell a décidé d'annuler toutes ses réunions de direction en personne, après qu'un haut responsable de l'hôpital impliqué dans la riposte à la pandémie eut été testé positif pour Covid-19. .

Le même jour, le Dr Katz est apparu avec le maire lors d’une conférence de presse à l’hôpital Bellevue, l’un des 11 hôpitaux publics du réseau de la ville. Malgré les signes indiquant que la présence du virus augmentait, le Dr Katz a fait un rapport optimiste, affirmant que le système était prêt à gérer une augmentation du nombre de patients.

Sa confiance – et ses arguments en faveur du maintien de la ville ouverte – ont accru sa stature avec le maire, ont déclaré deux personnes connaissant les discussions de la mairie.

Son influence s'est encore accrue au cours de cette période en mars, alors que le maire a demandé une expansion des tests et que la ville a commencé à ouvrir des sites de tests dans les hôpitaux publics. Le département de la santé s'y est opposé à l'époque, affirmant que les sites de dépistage ambulatoire mettraient les personnes atteintes de la maladie en contact avec celles qui n'étaient pas encore infectées.

La décision de M. de Blasio de retirer le programme de recherche des contacts de la direction du Département de la santé a peut-être été l'exemple le plus public de leur relation rompue, mais leurs conflits remontent au premier mandat du maire.

Aides au maire, cherchant à l'aider à tenir une promesse de campagne d'interdire les voitures tirées par des chevaux de Central Park, a demandé l'aide du ministère de la Santé, a déclaré Daniel Kass, un ancien commissaire adjoint à la santé.

« L'Hôtel de Ville a tenté d'enrôler le Département de la santé pour soutenir l'argument selon lequel les écuries n'étaient pas adaptées et que les chevaux avaient été blessés à un rythme élevé dans les rues de New York », a déclaré M. Kass. « Le ministère de la Santé ne disposait d'aucune donnée pour étayer ces arguments. »

Le fossé s'est creusé lors de l'épidémie de maladie des légionnaires en 2015 dans le Bronx, qui a tué 12 personnes. Le ministère de la Santé avait identifié cinq bâtiments dans le Bronx comme la source de la maladie, mais M. de Blasio voulait que le ministère teste les tours de refroidissement à travers la ville.

Cela a semblé illogique aux responsables, mais M. de Blasio a insisté. Lors d'un rassemblement d'environ 50 personnes à l'hôpital Lincoln dans le Bronx, le maire a semblé désireux que d'autres agences de la ville interviennent, et il s'est tourné vers son commissaire aux bâtiments pour une aide éventuelle.

« Avez-vous besoin d'hélicoptères ? » M. de Blasio a demandé, selon une personne qui était présente à la réunion. Le commissaire aux bâtiments stupéfait a dit que non. M. de Blasio l'a réprimandé, puis a quitté la réunion en trombe.

« Le maire a été élu pour protéger et défendre les New Yorkais – c'est ce qu'il a fait », a déclaré Mme Goldstein à propos de l'épisode des légionnaires.

Une autre poussée est survenue lors de l'épidémie de coronavirus, lorsque le maire a intercédé dans une dispute fin mars entre le Dr Barbot et Terence Monahan, le plus haut gradé en uniforme du département de police. Le chef Monahan avait exigé que le Département de la santé rende des centaines de milliers de masques de protection aux forces de police.

Le maire s'est rangé du côté du chef Monahan; La confrontation qui a duré environ sept semaines selon son porte-parole.

Un responsable du Département de la santé a déclaré que les propos du Dr Barbot étaient intervenus après que des fonctionnaires du Département de la police se soient présentés dans un entrepôt sécurisé du Département de la santé et aient tenté de réquisitionner 500 000 masques N-95 destinés aux hôpitaux. Le chef Monahan a déclaré dans une interview que le bureau de la gestion des urgences de la ville avait donné le feu vert pour ramasser 250 000 masques; lorsque les policiers se sont présentés à l'entrepôt, on leur a dit qu'ils ne devaient recevoir que 50 000 masques.

Au cours de la confrontation, le Dr Barbot a déclaré au chef Monahan qu'elle n'avait pas « donné le cul de deux rats à propos de vos flics » notamment de la Sergeants Benevolent Association, qui a qualifié le Dr Barbot de « garce » qui avait « du sang sur les mains » dans un tweet.

Après l’intervention du bureau du maire, la police a reçu 250 000 masques.

Jeudi, M. de Blasio a déclaré qu'il n'était pas au courant de cet argument houleux et qu'il prévoyait d'en discuter avec le Dr Barbot. « Si ce qui a été rapporté était exact, le commissaire doit s'excuser auprès des hommes et des femmes du N.Y.P.D. », a-t-il déclaré.

L'épisode était emblématique de la fracture croissante entre la mairie et le département de la santé, un état de fait que Denis Nash, professeur au C.U.N.Y. L'École de santé publique, qui a été directrice de la surveillance du VIH / sida au sein du Département de la santé, a déclaré que c'était « incroyablement tragique ».

« Il semble que la situation empire lorsque nous sommes en pleine crise de santé publique », a-t-il déclaré. « Je crains qu'une faille comme celle-ci puisse coûter de nombreuses vies à New York. »

Ashley Southall a contribué au rapport.