À la mi-mars, Paul Garner a développé ce qu'il pensait être « un peu de toux ». Professeur de maladies infectieuses, Garner discutait du nouveau coronavirus avec David Nabarro, l'envoyé spécial du Royaume-Uni pour la pandémie. À la fin de l'appel Zoom, Nabarro a conseillé à Garner de rentrer immédiatement et de s'isoler. Garner l'a fait. Il ne se sentait que « un peu en retrait ».

Quelques jours plus tard, il s'est retrouvé à combattre une infection qui faisait rage. C'est celui qu'il compare à « maltraité par quelqu'un » ou frappé au-dessus de la tête avec une batte de cricket. « Les symptômes étaient étranges comme l'enfer », dit-il. Ils comprenaient une perte d'odeur, une lourdeur, un malaise, une poitrine tendue et un cœur battant. À un moment donné, Garner a cru qu'il était sur le point de mourir. Il a essayé de Google « myocardite fulminante » mais était trop malade pour naviguer sur l'écran.

Garner se réfère à lui-même avec ironie en tant que membre du « groupe d'immunité du troupeau Boris Johnson ». Il s'agit du groupe de patients qui ont contracté Covid-19 au cours des 12 jours précédant le verrouillage définitif du Royaume-Uni. Il a supposé que sa maladie passerait rapidement. Au lieu de cela, cela a duré indéfiniment – des montagnes russes de mauvaise santé, d'émotions extrêmes et d'épuisement total, comme il l'a écrit dans un blog la semaine dernière pour le British Medical Journal.

Il y a de plus en plus de preuves que le virus provoque un éventail de symptômes beaucoup plus large que ce qui était précédemment compris. Et que ses effets peuvent se prolonger angoissants: dans le cas de Garner pendant plus de sept semaines. Le professeur de la Liverpool School of Tropical Medicine dit que son expérience de Covid-19 présentait chaque jour un symptôme nouveau et inquiétant, semblable à un « calendrier de l'avent ».

Il avait la tête lourde, des maux d'estomac, des acouphènes, des épingles et des aiguilles, un essoufflement, des étourdissements et de l'arthrite dans les mains. Chaque fois que Garner pensait qu'il allait mieux, la maladie revenait. C'était une sorte de serpents viraux et d'échelles. « C'est profondément frustrant. Beaucoup de gens commencent à se mettre en doute « , dit-il. « Leurs partenaires se demandent s'il y a quelque chose de psychologiquement incorrect chez eux. » Depuis la publication de son article, Garner a reçu des courriels et des appels téléphoniques en larmes de lecteurs reconnaissants qui pensaient qu'ils devenaient fous. « Je suis un spécialiste de la santé publique », dit-il. « Le virus provoque certainement de nombreux changements immunologiques dans le corps, beaucoup de pathologies étranges que nous ne comprenons pas encore. Il s'agit d'une nouvelle maladie. Et un scandaleux. Les manuels n’ont pas été écrits. « 

Selon les dernières recherches, environ un patient Covid sur 20 présente des symptômes intermittents à long terme. On ne sait pas si à long terme signifie deux mois, ou trois ou plus. Le meilleur parallèle est la dengue, suggère Garner – une infection virale « épouvantable » des ganglions lymphatiques qu'il a également contractée. « La dengue va et vient. C’est comme conduire avec un frein à main pendant six à neuf mois. « 

Le professeur Tim Spector, du King’s College de Londres, estime qu’un nombre restreint mais significatif de personnes souffrent de la forme « longue queue » du virus. Spector est à la tête du groupe de recherche du King’s College de Londres qui a développé l’application Covid-19 tracker. Cela permet à toute personne soupçonnant la maladie de saisir quotidiennement ses symptômes; environ 3 à 4 millions de personnes l'utilisent actuellement, principalement des Britanniques et des Américains.

Spector estime qu'environ 200 000 d'entre eux signalent des symptômes qui ont duré pendant la durée de l'étude, qui est de six semaines. Il existe de bonnes données cliniques disponibles pour les patients qui se retrouvent à l'hôpital. Jusqu'à présent, le gouvernement ne recueille pas d'informations sur les membres de la communauté présentant des symptômes apparemment « légers » mais souvent débilitants – un groupe plus large que ceux bénéficiant de soins intensifs.

« Ces personnes peuvent retourner au travail et ne pas jouer au sommet de leur art », explique Spector. « Il y a un tout autre côté du virus qui n'a pas retenu l'attention à cause de l'idée que » si vous n'êtes pas mort, tout va bien.  »

Il ajoute: « Nous sommes le pays qui a inventé l'épidémiologie. Nous n'avons produit aucune étude épidémiologique autre que l'application. C'est un peu gênant. « 

À mesure que de plus amples informations deviennent disponibles, le modèle Covid du gouvernement semble de plus en plus dépassé. De nombreux patients Covid ne développent pas de fièvre ni de toux. Au lieu de cela, ils ont des douleurs musculaires, un mal de gorge et des maux de tête. L'application a suivi 15 types de symptômes différents, ainsi qu'un schéma distinct de « fartage et décroissance ». « J'ai étudié 100 maladies. Covid est le plus étrange que j'ai vu dans ma carrière médicale « , a déclaré Spector.

Les explications scientifiques de ce qui se passe n'en sont encore qu'à leurs débuts. Lynne Turner-Stokes, professeur de médecine de réadaptation au King’s College, dit que Covid est une « maladie multisystémique » qui peut potentiellement affecter n'importe quel organe. Il provoque des problèmes microvasculaires et des caillots. Les poumons, le cerveau, la peau, les reins et le système nerveux peuvent être affectés. Les symptômes neurologiques peuvent être légers (maux de tête) ou sévères (confusion, délire, coma).

Turner-Stokes dit qu’il n’est pas certain que la maladie soit parfois si longue. L'une des explications est que le système immunitaire du corps se met en surcharge, avec une réaction continue. Un autre est que les symptômes sont provoqués par des virus. De toute façon, elle dit qu'il peut y avoir une « recrudescence de la symptomatologie ». Ou, comme elle le dit également en utilisant un langage plus familier, « tout le cabriolet revient ».

Les chercheurs collaborent désormais au-delà des frontières. Ils examinent les dernières données des pays européens devant le Royaume-Uni en termes de pandémie, comme l'Italie et l'Espagne, ainsi que la Chine. Ils cherchent à déterminer quel soutien peut être nécessaire pour les patients graves et chroniques, Covid posant des défis similaires au VIH / sida il y a une génération.

Pendant ce temps, les « long-termers » de Covid comparent des notes via un groupe de soutien Slack. Il a des groupes de discussion # 60plus-days et # 30plus-days. Le sentiment dominant est le soulagement que les autres soient dans la même situation sinistre et que leurs problèmes de santé ne soient pas imaginaires.