WASHINGTON – Les meilleurs scientifiques du gouvernement luttant contre le coronavirus ont estimé mardi que le pathogène mortel pourrait tuer 100 000 à 240 000 Américains alors qu'il ravage le pays malgré les mesures de distanciation sociale qui ont fermé les écoles, interdit les grands rassemblements, limité les déplacements et obligé les gens à rester chez eux .

Le Dr Anthony S. Fauci, le principal expert en maladies infectieuses du pays, et le Dr Deborah L. Birx, qui coordonne la réponse aux coronavirus, ont affiché cette sombre projection lors d'un briefing à la Maison Blanche, l'appelant « notre vrai numéro » mais s'engageant à le faire. tout est possible pour le réduire.

Le bilan des décès dus aux coronavirus pourrait atteindre 100 000 à 240 000 aux États-Unis, selon des responsables

Aussi désastreuses que soient ces prévisions, le Dr Fauci et le Dr Birx ont déclaré que le nombre de décès pourrait être beaucoup plus élevé si les Américains ne suivaient pas les directives strictes essentielles pour empêcher le virus de se propager. Les modèles de la Maison Blanche qu'ils ont montrés ont montré que plus de 2,2 millions de personnes auraient pu mourir aux États-Unis si rien n'avait été fait.

Ces conclusions étaient fondées sur une analyse continue des cas aux États-Unis et correspondaient généralement à celles de modèles similaires créés par des chercheurs en santé publique du monde entier. Les deux responsables de la santé publique ont exhorté les gens à prendre les restrictions au sérieux, et un président Trump modéré, apparaissant avec eux, a fait écho à ce message, disant que ce n'était pas le moment de se détendre.

« Je veux que chaque Américain soit préparé pour les jours difficiles qui nous attendent », a déclaré M. Trump, qui a répondu aux questions pendant plus de deux heures et a prédit qu'il y aurait « de la lumière au bout du tunnel », mais a averti que  » nous allons traverser deux semaines très difficiles. « 

Le Dr Fauci et le Dr Birx ont montré des graphiques indiquant que les cas de coronavirus à New York et au New Jersey avaient augmenté beaucoup plus haut que dans d'autres parties du pays, un fait qui, selon eux, leur donnait l'espoir que le nombre total de décès pourrait être plus faible si les gens dans le reste des États, les directives ont été suivies pendant au moins le mois suivant.

M. Trump n'a fait preuve d'aucun dédain insouciant qui a caractérisé sa réaction au virus en février et début mars, lorsqu'il a répété à plusieurs reprises que « nous l'avons totalement sous contrôle » et que « ça irait très bien ». Mardi, pour la majeure partie du briefing, le président a semblé comprendre la gravité de la menace potentiellement grave pour le pays.

Mais interrogé sur la question de savoir si l'effort de destitution l'avait distrait au début de la pandémie, M. Trump est revenu à la forme, s'en prenant aux démocrates et l'appelant une fois de plus « une impeachment bidon » et « un canular ». Il a reconnu qu'il aurait pu être distrait, mais a insisté sur le fait qu'il méritait toujours un « A + » pour ses efforts de lutte contre le virus.

Mais les épidémies à la Nouvelle-Orléans, à Detroit et dans d'autres villes se développent rapidement, et les experts disent qu'il n'est pas clair si les mesures de distanciation sociale peuvent les empêcher d'augmenter encore plus dans les prochaines semaines. Des estimations récentes en Floride suggèrent qu'il pourrait entrer dans une phase de croissance exponentielle.

Le Dr Fauci, directeur de l'Institut national des allergies et des maladies infectieuses, a souligné que même avec ces efforts, il était possible que près d'un quart de million de personnes aux États-Unis puissent perdre la vie.

« Aussi décevant soit-il, nous devons nous y préparer », a-t-il déclaré.

Le président, qui a prolongé dimanche pendant 30 jours les recommandations du gouvernement pour ralentir la propagation du virus, a précisé que les données compilées par le Dr Fauci et le Dr Birx l'ont convaincu que le nombre de morts serait encore plus élevé si les restrictions sur le travail, l'école, les voyages et la vie sociale n'étaient pas pris au sérieux par tous les Américains.

M. Trump a déclaré que le virus était un « grand procès national comme nous n'en avons jamais connu auparavant », et a déclaré qu'il exigerait « la mesure absolue absolue de notre force collective, de notre amour et de notre dévouement » afin de minimiser le nombre de personnes infectées.

« C'est une question de vie ou de mort, franchement », a-t-il dit, offrant une évaluation sobre des effets de la pandémie sur les États-Unis. « C'est une question de vie ou de mort. »

Mardi, plus de 183 500 cas de virus avaient été signalés aux États-Unis, avec plus de 3 700 décès – dont plus de 1 500 à New York, le centre de l'épidémie du pays.

Le gouverneur Andrew M. Cuomo, démocrate de New York, a déclaré aux résidents de l'État que les choses continueraient de s'aggraver – le pic n'était pas attendu là-bas avant une à trois semaines.

À Wall Street, le S&P 500 a reculé de 1,6% mardi, à la fin d'un mois au cours duquel l'indice a chuté de 12,5%.

La projection publiée à la Maison Blanche était la première fois que l'administration de M. Trump avait officiellement estimé l'ampleur de la menace pour la vie humaine de la maladie causée par le coronavirus, Covid-19. Au cours des dernières semaines, le Dr Birx et le Dr Fauci ont résisté à la prédiction du nombre de personnes susceptibles de mourir au cours de la pandémie, affirmant qu'il n'y avait pas suffisamment de données fiables.

Ce n'est plus le cas, ont-ils dit.

Les scientifiques de la santé publique ont passé la semaine dernière à construire un modèle qui pourrait prédire l'ampleur de la propagation du virus au cours des prochains mois et le nombre de personnes infectées qui succomberaient à la maladie. Le Dr Birx a déclaré que le résultat était clair: la seule façon de minimiser les décès est de continuer les restrictions difficiles de la vie américaine.

« Il n'y a pas de solution miracle. Il n'y a pas de vaccin ou de thérapie magique. Ce ne sont que des comportements « , a déclaré le Dr Birx. « Chacun de nos comportements, se traduisant par quelque chose qui change le cours de cette pandémie virale au cours des 30 prochains jours. »

Les nouvelles estimations du gouvernement sont arrivées à la même conclusion que d'autres chercheurs: même avec les efforts d'isolement déjà en cours pour limiter la propagation du coronavirus, les infections sont presque sûres de monter en flèche, ce qui limite la capacité des hôpitaux à soigner les patients infectés et conduit à un nombre croissant de décès.

L’un de ces modèles, créé par des scientifiques de l’Institut de métrologie et d’évaluation de la santé de l’Université de Washington, prévoit que les décès dus au virus aux États-Unis augmenteront rapidement en avril, pour atteindre un total d’environ 84 000 au début du mois d’août.

Le modèle utilise le verrouillage sévère de Wuhan, en Chine, pour calibrer la façon dont l'épidémie pourrait se produire aux États-Unis. Cette approche a quelques critiques, car les mesures de contrôle imposées aux États-Unis ont généralement été moins strictes que celles de Wuhan. « Si nous échouons à ces mesures, nous sommes confrontés à des résultats bien pires que ceux inclus dans la gamme de possibilités prédites par leur modèle », a déclaré Carl T. Bergstrom, professeur de biologie à l'Université de Washington.

Une deuxième étude, publiée le 17 mars par le groupe de modélisation des épidémies de l'Imperial College de Londres et rédigée par 30 scientifiques de son équipe de réponse aux coronavirus, a prédit que si les États-Unis n'avaient rien fait pour empêcher la propagation du virus, 2,2 millions de personnes auraient pu décédés. Si, toutefois, le gouvernement tentait d'isoler les personnes soupçonnées d'avoir le virus et les personnes avec lesquelles elles étaient en contact, le nombre de décès pourrait être réduit de moitié, ont indiqué les chercheurs.

Ils ont conclu que seul un effort de répression à l'échelle nationale – une version élargie des efforts actuellement en cours dans certaines parties du pays – pourrait réduire considérablement le nombre de morts. Mais ils ont averti que de tels efforts pourraient devoir être maintenus pendant de longues périodes pour s'assurer que la menace est terminée.

M. Trump, qui a passé des semaines à minimiser la menace du virus – et qui s'est retiré de dire que la distanciation sociale pourrait être réduite à la mi-avril – s'est félicité lors de la réunion d'information pour les projections montrant que les mesures de santé publique peuvent limiter considérablement la situation nationale. nombre de morts.

« Que se serait-il passé si nous n'avions rien fait ? Parce qu'il y avait un groupe qui a dit: « Sortons-en », a déclaré le président, sans dire de quel groupe il parlait. Il a noté l'estimation selon laquelle jusqu'à 2,2 millions de personnes « seraient mortes si nous n'avions rien fait, si nous avions simplement continué notre vie ».

« Vous auriez vu des gens mourir en avion; vous auriez vu des gens mourir dans les halls des hôtels. Vous auriez vu la mort partout « , a déclaré M. Trump. En comparaison, at-il dit, un bilan potentiel de 100 000 morts « est, selon la modélisation, un très faible nombre ».

Interrogé pour savoir si le nombre de morts projeté pourrait être encore inférieur s'il avait appelé à des mesures de distanciation sociale quelques semaines avant la mi-mars, près de deux mois après le premier cas confirmé de coronavirus aux États-Unis, M. Trump a insisté sur le fait qu'il avait agi de manière décisive, notant qu'il avait limité les voyages en avion depuis la Chine le 2 février et depuis l'Europe six semaines plus tard.

Le Dr Birx a déclaré qu'il était impossible de savoir si une action antérieure aurait fait une différence substantielle jusqu'à ce que des tests d'anticorps généralisés révèlent combien d'Américains avaient déjà été infectés sans s'en rendre compte.

« S'il n'y avait pas de virus à l'arrière-plan » à la fin de l'hiver, a ajouté le Dr Fauci, « il n'y avait rien à atténuer ». Si le virus était déjà très répandu à l'époque, a-t-il dit, la réponse était « probablement oui ».

M. Trump a déclaré que ses semaines de commentaires largement dédaigneux sur le virus, jusqu'à un récent changement brutal de ton, visaient à rassurer les Américains. « Je veux être positif. Je ne veux pas être négatif « , a déclaré le président. « Je veux donner de l'espoir aux gens de ce pays. » Il a également insisté sur le fait que « personne n'était au courant de ce virus, c'est à quel point il était contagieux », même si les experts de la santé étaient alarmés par sa virulence dès janvier.

Vers la fin d'un briefing marathon qui a duré plus de deux heures, M. Trump a déclaré que les États-Unis « traversaient probablement la pire chose que le pays ait jamais vue », ajoutant que « nous perdons plus ici potentiellement que vous ne perdez dans les guerres mondiales en tant que pays. « 

Les modèles de propagation de toute maladie infectieuse donnent souvent des estimations très variables du nombre de morts ultime. Les modélisateurs utilisent différentes hypothèses sur la façon dont la maladie se propagera et sur la façon dont les gens modifient leur comportement pour arrêter de nouvelles infections.

Michael D. Shear et Michael Crowley sont venus de Washington et James Glanz de New York.