Les Belges sont appelés à manger des frites au moins deux fois par semaine car plus de 750 000 tonnes de pommes de terre risquent d'être jetées.

Les Belges invités à manger des frites deux fois par semaine pendant le verrouillage Covid-19

La crise des coronavirus a entraîné un excédent de pommes de terre dans le petit pays européen, alors que la demande de frites - un plat national de pommes de terre frites souvent consommées dans les bars et restaurants - s'est effondrée au milieu du verrouillage de la Belgique imposé par le gouvernement belge.

S'adressant à CNBC lors d'un appel téléphonique lundi, Romain Cools, secrétaire général de l'organisme belge de l'industrie de la pomme de terre Belgapom, a déclaré qu'environ 750 000 tonnes de pommes de terre - assez pour remplir 30 000 gros camions - ne seraient probablement pas traitées en raison de la pandémie.

Le problème est en grande partie dû à une baisse de la demande dans le secteur de la pomme de terre congelée, qui représente environ 75% de la transformation de la pomme de terre en Belgique, a-t-il déclaré. À mesure que les stocks s'accumulaient, la capacité du congélateur était réduite. Afin d'atténuer le problème, Belgapom appelait les Belges à augmenter leur consommation hebdomadaire de frites.

"Nous travaillons avec les supermarchés pour voir si nous pouvons lancer une campagne demandant aux Belges de faire quelque chose pour le secteur en mangeant des frites - en particulier des frites surgelées - deux fois par semaine pendant la crise des coronavirus", a déclaré Cools. "Ce que nous essayons de faire, c'est d'éviter le gaspillage alimentaire, car chaque pomme de terre perdue est une perte."

Les 25% restants de l'industrie, qui comprennent la production de pommes de terre fraîches et de produits de collation, se débrouillaient assez bien pendant le verrouillage, a noté Cools, car plus de gens cuisinaient et grignotaient à la maison.

Le gouvernement belge a mis en place un état de verrouillage à l'échelle nationale le 18 mars afin de ralentir la propagation du coronavirus. À ce jour, le pays a enregistré 46 687 cas confirmés de Covid-19 et 7 207 décès, selon les données de l'Université Johns Hopkins.

Vendredi, la Première ministre belge Sophie Wilmes a annoncé que le gouvernement allait assouplir le verrouillage en trois étapes, à commencer par l'ouverture de certaines entreprises le 4 mai - mais les cafés et restaurants ne seront pas autorisés à rouvrir avant le 8 juin.

"Tenir mon cœur pour les mois à venir"

Même après la levée des mesures de verrouillage, l'annulation d'événements comme les festivals d'été présente aux producteurs de pommes de terre une baisse prolongée de la demande, ce qui, selon Cools, signifiait que l'industrie belge de la pomme de terre était "définitivement" confrontée à une crise à long terme.

"Pour être très honnête, l'effet sur la consommation de pommes de terre durera probablement pendant des mois, et nous ne pouvons essayer de trouver des solutions que là où elles se trouvent - pour nous en Belgique, cela pourrait pousser la consommation domestique", a-t-il déclaré. "Nous avons également demandé aux agriculteurs de ne pas planter autant de pommes de terre pour la prochaine saison, car nous pensons que cette saison prendra quelques mois supplémentaires par rapport à l'année prochaine en retardant la transformation."

Les pommes de terre qui ne pouvaient pas être transformées étaient envoyées aux banques alimentaires et exportées vers l'Europe centrale et l'Afrique, où il y avait des pénuries. Tout produit restant après cela a été transformé en aliments pour animaux ou transformé en biocarburant. Mais ces initiatives ont souvent eu un coût pour le secteur, a noté Cools.

"Nous avons également peur de la deuxième vague de coronavirus - nous sommes tous conscients du fait que l'épidémie ne se terminera peut-être jamais", a-t-il déclaré. "Ce ne sera certainement pas fini tant que nous n'aurons pas un programme de vaccination en cours, et ce ne sera peut-être pas avant le début de l'année prochaine."

"Beaucoup de gens sont vraiment optimistes dans mon pays et dans le secteur de la pomme de terre", a-t-il ajouté. "Mais pour être très honnête, comme on dit en néerlandais, je garde mon cœur pour les mois à venir."

Cependant, avant la crise des coronavirus, la Belgique connaissait une "merveilleuse" saison des pommes de terre, selon Cools.

"Ce n'est pas toujours le cas, je peux dire que la saison des pommes de terre est merveilleuse car la plupart du temps il y en a trop ou il n'y a pas assez de pommes de terre sur le marché", a-t-il expliqué. "L'industrie se portait bien, les exportations se portaient bien - puis à la mi-mars, tout s'est effondré. Les pommes de terre sont passées d'environ 135 euros (146 $) la tonne à 15 euros la tonne."

La chute soudaine de la demande a conduit l'industrie à chercher le soutien de la Commission européenne pour la première fois de l'histoire, a déclaré Cools à CNBC.

"En 30 ans, je n'ai jamais été en contact avec la commission pour essayer de trouver des solutions ou des subventions pour soutenir l'industrie - nous n'avons jamais rien demandé", a-t-il déclaré. "Ce que nous vivons actuellement ne s'est jamais produit dans le secteur de la pomme de terre en Europe. C'est un risque auquel personne n'aurait pu penser."