Les banques alimentaires à travers le pays sont confrontées à une tempête parfaite alors qu'elles tentent d'aider le nombre croissant d'Américains affamés au milieu de la pandémie de coronavirus. Des millions de personnes nouvellement au chômage signifient que les banques alimentaires, les garde-manger et les soupes populaires voient un flot de nouveaux clients apparaître à leurs portes, tout comme l'offre diminue en raison de la demande croissante des consommateurs bloqués à la maison.

Les banques alimentaires signalent une augmentation de 40% de la demande, en moyenne, a déclaré Katie Fitzgerald, chef des opérations de Feeding America, un réseau de 200 banques alimentaires et 60 000 garde-manger et programmes de repas à l'échelle nationale. Certains disent qu'ils voient doubler ou quadrupler le nombre de personnes demandant de l'aide.

Les banques alimentaires éprouvent des difficultés alors que la demande explose grâce aux licenciements de coronavirus

« C'est la vitesse à laquelle cela nous frappe qui rend la lutte si difficile », a déclaré Fitzgerald. « Les inventaires actuels que nous avons en place n'ont pas été conçus pour servir le nombre de personnes qui ont besoin d'aide maintenant. »

Nourrir l'Amérique dépend de l'obtention de 1,4 milliard de repas par an en dons de détaillants, tels que Walmart et les supermarchés. Ce canal a vu un « plongeon important et rapide » des livraisons récemment en raison de la demande des consommateurs dans les magasins et des contraintes de la chaîne d'approvisionnement, a déclaré Fitzgerald. Ses dons des fabricants de produits alimentaires, qui totalisent environ 580 millions de repas, ont également diminué d'environ la moitié ce mois-ci, ce qui oblige Feeding America à acheter des fournitures auprès de fabricants et de distributeurs de produits alimentaires, mais ces livraisons peuvent prendre jusqu'à quatre semaines pour arriver aux banques alimentaires. dans son réseau.

« Les banques alimentaires pourraient très bien faire baisser leurs stocks au point de ne pas avoir assez de nourriture à distribuer », a-t-elle déclaré.

En plus de tout cela, les banques alimentaires comptent sur environ 2 millions de bénévoles – dont beaucoup de personnes âgées particulièrement vulnérables au coronavirus – pour aider à emballer et à distribuer la nourriture. Beaucoup de ces personnes restent à la maison, ce qui rend encore plus difficile pour les banques alimentaires de gérer l'écrasement de nouveaux clients, a déclaré Fitzgerald.

Le nombre de bénévoles travaillant à la Los Angeles Regional Food Bank a initialement chuté de façon spectaculaire, en partie parce que l'organisme à but non lucratif suit les directives de distanciation sociale pour que les bénévoles restent à six pieds l'un de l'autre, et en partie parce que de nombreux bénévoles normaux restent à la maison, a déclaré le PDG Michael Flood. . Mais jusqu'à présent, il a eu suffisamment de volontaires pour continuer les opérations, même si le rythme est plus lent.

« Habituellement, les bénévoles viennent et c'est comme une petite ruche d'activité – chaîne de montage et tout ça. Nous avons donc complètement changé cela pour suivre ces directives de santé », a déclaré Flood. « Cela ralentit l'efficacité. Cela ralentit la production. Cela a vraiment changé les choses de manière assez significative. »

Certains garde-manger doivent même fermer leurs portes parce qu'ils n'ont pas assez de bénévoles ou qu'ils n'ont pas assez de produits de nettoyage pour assurer la sécurité de tout le monde pendant la pandémie.

Environ 55 des 550 programmes d'alimentation desservis par la deuxième banque alimentaire de la Floride centrale ont été temporairement fermés en partie en raison d'une pénurie de bénévoles, a déclaré Dave Krepcho, PDG de la banque alimentaire. Il s'attend à ce que plus fasse de même.

Cela arrive à un moment où le nombre de Floridiens à la recherche d'aide alimentaire a grimpé en flèche. La carte interactive de Second Harvest montrant les emplacements des aliments reçoit désormais 1 200 clics par jour, contre 35 avant la pandémie.

Le nombre de repas distribués par la banque alimentaire d'Orlando a doublé pour atteindre 280 000 par jour. Mais les dons des détaillants locaux sont tombés à presque zéro, forçant Second Harvest à acheter 350 000 $ d'épicerie au lieu de 85 000 $ plus typiques pour un approvisionnement de trois semaines, a déclaré Krepcho.

Il attend une infusion de fournitures de The EmergencyProgramme d'aide alimentaire, un programme fédéral qui vient de recevoir 850 millions de dollars de financement supplémentaire dans les deux derniers programmes de sauvetage du Congrès. Cela ne peut pas arriver assez rapidement, a-t-il dit.

« Ma préoccupation est que nous verrons la nourriture et le financement diminuer », a déclaré Krepcho, ajoutant que certains garde-manger doivent déjà refouler les Floridiens dans le besoin. « Le niveau de service diminuerait considérablement. Cela signifie que des dizaines de milliers de personnes dans notre communauté n'auront littéralement pas de nourriture à manger. »

Pour répondre en toute sécurité à la demande accrue à l'ère de la distanciation sociale, les banques alimentaires ont mis en place des lieux de passage, où le personnel et les bénévoles peuvent simplement déposer une boîte d'épicerie dans le coffre ou sur le siège arrière de quelqu'un.

La Greater Pittsburgh Community Food Bank a fourni de la nourriture à environ 4 000 véhicules lors de trois événements récents, mais a dû en refuser des centaines. Le trafic a été sauvegardé sur des kilomètres, a déclaré Lisa Scales, PDG de l'agence.

Lundi, 40 voitures étaient déjà alignées à 9 h HE, même si la distribution n'a pas commencé avant midi. Plus de 800 véhicules ont fini par recevoir des caisses d'épicerie.

La banque alimentaire espère organiser deux ou trois de ces événements par semaine, en plus de servir ses 500 garde-manger, soupes populaires et autres programmes de repas dans le sud-ouest de la Pennsylvanie.

« Il y a beaucoup de peur dans la communauté », a déclaré Scales. « Ils sont inquiets de pouvoir joindre les deux bouts. Ils ne savent pas combien de temps ils resteront sans travail. »

Maeve Reston de CNN a contribué à cette histoire.