Les deux dernières semaines ont fait réfléchir le président de Waffle House, Joe Rogers, Jr. La chaîne de petits-déjeuners sans fioritures, ouverts 24h / 24, est restée ouvertement face à tant de catastrophes que la Federal Emergency Management Agency utilise un indice de Waffle House pour mesurer leur gravité.

L'ouragan Hugo n'a pas pu fermer les portes longtemps à Charleston en 1989. De même en Géorgie lorsque Irma s'est écrasée il y a deux ans. L'indice était vert uni à Joplin, dans le Missouri, après qu'une tornade y ait tué 158 personnes en 2011.

 Nous n'avons jamais rien vu de tel

Puis vint la pandémie de coronavirus.

« Nous n'avons jamais rien vu de tel », a déclaré Rogers, 73 ans, le fils d'un co-fondateur qui dirige la chaîne de 65 ans depuis les années 1970. « Toute catastrophe, momentanément, paralyse certains éléments de l'entreprise et nous nous précipitons pour la sauver. Mais nous avons le reste du système en bonne santé pour aller le faire. Il n'y a pas de portion saine de ce système aujourd'hui. Nous brûlons de l'argent chaque semaine. « 

L'indice FEMA utilise le temps nécessaire pour que les emplacements de Waffle House rouvrent après les calamités. Normalement, cela ne prend pas longtemps, même s'ils s'arrêtent. Son système de 2 000 convives dans 25 États est « presque comiquement » bien placé pour se mobiliser en cas de crise, a déclaré Rogers: Il appartient à une famille, étroitement contrôlé et capable de transférer des ressources et des fournitures des restaurants non affectés vers ceux qui en ont besoin avec empressement.

Cette semaine, il a dû fermer 20% des emplacements, environ 420 en tout. Waffle House a généralement des revenus annuels de plus de 1,3 milliard de dollars, mais avec le pays verrouillé – et un seul endroit au service au volant et une entreprise de vente à emporter marginale – les ventes représentent environ 30% de ce qu'elles devraient être, a déclaré Rogers. Des milliers de ses 40 000 travailleurs sont désormais en congé.

Jusqu'à présent, il obtient l'inverse, a-t-il dit, et l'homme d'affaires résolument de droite n'en est pas le moins du monde content. Il est dans le camp des chefs d'entreprise qui se demandent si « le remède est pire que la maladie » quand il s'agit de faire face à la propagation du COVID-19, ce qui le met en désaccord avec les scientifiques menant l'effort pour l'arrêter.

« Lorsque vous perdez la maison Waffle, vous perdez l'économie locale », a-t-il déclaré, notant que la mise en quarantaine et les mesures d'abri sur place laisseraient l'industrie de la restauration, ainsi que l'ensemble de l'économie, dans un état de délabrement.

« Si nous laissons cette économie continuer sur sa lancée, nous menons les gens à la ruine. Combien de personnes sacrifiez-vous à la pauvre maison ? « 

Rogers a déclaré qu'il ne paierait pas les travailleurs horaires si les emplacements étaient fermés, contrairement aux décisions prises par d'autres chaînes, dont Starbucks. « Nous décidons des avantages pour les associés horaires qui ne travaillent pas, mais nous devons examiner la réalité de la trésorerie d'une semaine à l'autre », a-t-il déclaré, expliquant comment les réservoirs de trésorerie de Waffle House étaient déjà utilisés pour couvrir les employés en congé sur du côté des entreprises. Lui et d'autres employés de la famille ont également renoncé à leurs salaires jusqu'à la fin de la crise.

« Nous allons faire de notre mieux pour protéger leurs revenus », a-t-il déclaré. « Mais si notre entreprise représente 30% de ce qu'elle était, combien de temps pouvons-nous les protéger ? Vous devez sauver l'entreprise. Sinon, vous ne serez bon pour personne.  »

Quel est le pire des cas ? Rogers contrôle maintenant plus de 90% du système et dit qu'il peut toujours fermer plus d’emplacements, surmonter le ralentissement et rouvrir lorsque l'économie se redresse. Il estime que si la récession se transforme en une véritable dépression, « de manière durable, nous ne pourrons probablement exploiter que la moitié des restaurants ».