Lorsque Donald Trump a accueilli le gouverneur du Texas, Greg Abbott, à la Maison Blanche en mai, le président américain a salué son compatriote républicain comme «l'un des grands gouverneurs» et a salué la réponse de l'État à la pandémie de coronavirus et a prédit les temps de boom à venir.

« Quand vous regardez le travail qu'il a fait au Texas, je compte sur son jugement », a déclaré Trump.

Sept semaines plus tard, alors que l'État ferme à nouveau des entreprises avec des cas de virus qui montent en flèche et des hôpitaux qui manquent de lits de soins intensifs, le Texas semble en effet être un modèle: pour savoir comment gaspiller une position d'espoir par une réouverture prématurée, en ignorant les données gênantes et la partie combattante -des guerres de gazon politique.

Greg Abbott ajuste son masque après avoir fait une mise à jour le 16 juin 2020, à Houston. Photographie: Ricardo B Brazziell / AP

Le 7 mai, jour de la visite d’Abbott à Washington, l’État a signalé 968 nouveaux cas parmi ses 29 millions de résidents. Les chiffres quotidiens ont grimpé en flèche cette semaine – à 5 996 le 25 juin – incitant les médecins de Houston à tirer la sonnette d'alarme.

Vendredi, Abbott a ordonné l'arrêt des expériences texanes telles que le saut de bars le long de la Sixth Street bruyante d'Austin et flottant paresseusement sur une chambre à air le long d'une rivière bordée d'arbres. Les bars – qui étaient ouverts jusqu'à 50% de leur capacité – doivent refermer, les restaurants doivent passer de 75% à 50% et les activités de rafting doivent fermer.

Le comté de Harris, qui comprend Houston, a atteint son niveau de menace Covid-19 le plus élevé, signalant une épidémie «grave et incontrôlée».

« La dure vérité est que notre taux d'infection actuel est sur le point de submerger nos hôpitaux dans un avenir très proche », a déclaré Lina Hidalgo, la juge du comté lors d'une conférence de presse vendredi. « Nous avons ouvert trop vite. »

Ce n'était pas son choix. Hidalgo, un démocrate, a émis une ordonnance de masque obligatoire en avril qui a été rapidement rendue édentée par Abbott, qui a déclaré que les masques étaient fortement recommandés mais que les autorités locales ne pouvaient pas imposer de sanctions en cas de non-respect.

Abbott a déclaré au bureau ovale que la réouverture progressive du Texas était basée sur des stratégies basées sur les données qui réduiraient la propagation du virus et permettraient à l’économie de se rétablir. Mais il cherchait des chiffres; les statistiques ne répondaient pas aux critères fédéraux pour assouplir un verrouillage et le taux de dépistage par habitant au Texas est parmi les pires du pays.

Ce même jour, Abbott a dilué sa propre autorité afin de calmer sa base conservatrice. Il a éliminé la prison en tant que punition pour avoir violé ses restrictions sur les coronavirus, en réponse à l'indignation de droite à propos de l’emprisonnement d'un propriétaire d'un salon de coiffure de Dallas qui avait rouvert illégalement, a refusé de fermer à nouveau et a été condamné à sept jours derrière les barreaux pour outrage au tribunal .

« Abbott essaie de jouer le modéré mais en réalité, il est presque en laisse avec l'extrême droite », a déclaré Mustafa Tameez, un stratège démocrate basé à Houston.

Tameez a déclaré qu'Abbott et Trump ont semé la confusion à travers des messages mitigés. «Nous n’allons pas pouvoir élaborer de politique sans nous enraciner dans les faits et la science», a-t-il déclaré. « Nous n'allons pas pouvoir passer au travers de ces extraits sonores et de notre positionnement politique. »

Les républicains contrôlent la politique du Texas au niveau de l'État en grande partie grâce au soutien des électeurs blancs des zones rurales et suburbaines. Mais les démocrates dominent dans les plus grandes villes, Houston, Dallas, San Antonio et Austin. Cela a longtemps conduit à des conflits de politiques, l'État surpassant les municipalités sur des questions allant de l'interdiction des sacs en plastique à l'application de la loi sur l'immigration. Greg Casar, membre du conseil municipal d'Austin, a déclaré qu'Abbott a placé l'apaisement de ses électeurs de base avant la santé des communautés urbaines de couleur.

« Le gouverneur, au tout début, a choisi de donner la priorité à la politique sur la santé publique », a déclaré Casar, notant la tentative de l'État de suspendre les avortements. Il a ajouté que si les affaires continuaient de grimper, Austin adopterait probablement des lois qui dépassent les limites d'Abbott, risquant une bataille judiciaire.

« L'écrasante majorité de nos hospitalisations sont latino-américaines et bien sûr les Austinites noirs sont également hospitalisés à un rythme disproportionné », a déclaré Casar. «Des générations de pratiques et de politiques racistes exposent vraiment ces communautés pour le moment, peu importe combien nous essayons de les atténuer.» Austin a été empêché plus tôt ce mois-ci de mettre en œuvre un congé de maladie payé obligatoire après une longue contestation judiciaire soutenue par les principaux républicains du Texas.

« J'espère que les dirigeants de cet État savent maintenant qu'ils doivent mettre la santé publique au premier plan, nous devons aplanir la courbe jusqu'au bout », a déclaré Royce West, sénateur de l'État à Dallas et candidate principale au Sénat démocrate américain. « Les dirigeants de cet État doivent se demander si oui ou non ce que le modèle était à New York doit être reproduit ici. » Cela soulignerait le renversement spectaculaire des fortunes à partir du printemps, lorsque New York était l'épicentre national – mais des actions sévères semblent peu probables.

Dan Patrick, le lieutenant-gouverneur du Texas âgé de 70 ans, a déclaré en mars qu'il était prêt à risquer la mort pour aider l'économie.

Vendredi, Patrick a rejeté l'idée d'un nouveau verrouillage et a accusé les hôpitaux de fournir des informations trompeuses. « Oui, les taux positifs sont en hausse, surtout les jeunes, ils ne meurent pas », a-t-il déclaré à Fox News. « Nous allons toujours de l'avant, avec une légère pause. »

La pandémie n'amène pas non plus les chefs d'État à reconsidérer leurs objectifs politiques les plus chers. Alors que les hôpitaux se bousculent pour trouver plus de lits de soins intensifs, le Texas, l'État comptant le plus grand nombre de personnes non assurées, a déposé jeudi un mémoire demandant à la Cour suprême des États-Unis d'abroger la Loi sur les soins abordables, qui menacerait l'accès aux soins de santé pour des millions de personnes.