Les responsables de la santé en Nouvelle-Zélande ont fait un demi-tour embarrassant dans le cas de deux femmes récemment arrivées de Grande-Bretagne qui ont été infectées par Covid-19 et autorisées à quitter la quarantaine sans subir de test – admettant que le couple a rencontré des amis alors qu'ils n'auraient pas dû terminé.

La première erreur commise par des responsables qui n'ont pas testé les femmes pour le virus avant qu'elles ne soient libérées tôt de la quarantaine pour des raisons de compassion a été qualifiée mercredi d ‘ »échec inacceptable » par le Premier ministre, Jacinda Ardern.

Elle a ajouté que les forces de défense néo-zélandaises superviseraient désormais la mise en quarantaine des nouveaux arrivants et vérifieraient le processus de quarantaine.

« Cela n'aurait jamais dû arriver et cela ne peut pas être répété », a déclaré Ardern.

Mais la situation a semblé aller de mal en pis mercredi soir, quand il est apparu que contrairement aux déclarations antérieures des responsables de la santé – qui ont déclaré que les femmes avaient « tout fait correctement » après leur libération de la quarantaine et n'étaient pas entrées en contact avec tous les membres du public – le couple avait brièvement rencontré deux amis.

Le gouvernement s'efforce toujours de savoir pourquoi les femmes n'ont pas été testées avant d'être autorisées à quitter un hôtel d'Auckland après leur arrivée du Royaume-Uni le 7 juin. Ils avaient reçu une exemption de compassion pour la période d'isolement obligatoire de 14 jours pour les voyageurs de retour afin de visiter un parent mourant à 400 miles (650 km) à Wellington.

La politique de dispense pour compassion a été suspendue.

Le couple a fait le trajet de huit heures dans un véhicule privé le 13 juin, avant que l'une des femmes ne se sente mal et que les deux aient reçu un diagnostic de Covid-19 lundi.

Dans un communiqué de presse mercredi soir, le ministère de la Santé a déclaré que « des informations supplémentaires » avaient révélé que les femmes s'étaient perdues au volant d'Auckland et avaient rencontré brièvement les amis qui leur avaient prêté leur voiture pour obtenir un itinéraire. Les femmes et leurs amis ont eu « un contact physique limité » pendant environ cinq minutes.

La déclaration n'a été publiée qu'après qu'un député de l'opposition eut déclaré au Parlement que les deux hommes n'avaient pas fait leur voyage sans s'arrêter. Un propriétaire de salle de gym d'Auckland, dont l'un des membres avait été l'un de ceux en contact avec les femmes, a également publié un commentaire détaillé sur Facebook à propos des événements avant que les responsables de la santé ne les confirment.

Trois cent vingt personnes qui sont considérées comme des « contacts étroits » des femmes sont recherchées et elles seront invitées à se faire dépister. Des contacts étroits pourraient inclure des passagers sur leur vol vers la Nouvelle-Zélande et d'autres voyageurs en quarantaine à leur hôtel d'Auckland, ainsi que le personnel de l'hôtel et l'équipage de conduite. Les femmes étaient isolées avec un parent, ont déclaré des responsables.

La déclaration, qui n'a pas été attribuée à une personne en particulier, a exhorté le public à « se rappeler que les deux femmes étaient en détresse » lors de leur voyage à Wellington.

« Il n'est pas rare que des informations et des détails évoluent … là où il y a une émotion accrue, un chagrin intense et un stress », indique le communiqué.

Plus tôt, Todd Muller, le chef de l’opposition du pays, a qualifié l’incapacité à tester les femmes de « maladroites et totalement inappropriées ».

« Je suis aussi furieux que je pense que la plupart des Néo-Zélandais le sont ce matin », a déclaré le chef du parti national de centre-droit dans une interview à Radio Nouvelle-Zélande. « Nous avons des systèmes en place que nous prévoyons de suivre et ils ne l'étaient tout simplement pas. » Muller a déclaré que David Clark, le ministre de la Santé, devrait être limogé.

Seuls les Néo-Zélandais, leurs familles et les travailleurs essentiels sont actuellement autorisés à entrer dans le pays, qui n'a aucune autre restriction nationale en place. Les nouveaux arrivants devraient rester dans un isolement contrôlé pendant 14 jours, pendant lesquels ils devraient être testés deux fois.

Le gouvernement avait auparavant fait face à des plaintes selon lesquelles il était insensé de refuser aux gens la possibilité de rendre visite à des parents mourants.

Mercredi, Ardern a déclaré que les dispensations seraient interrompues jusqu'à ce qu'un processus « discipliné et rigoureux » soit en place pour les gérer.

Ardern a déclaré que le gouvernement avait subi la pression de nombreux milieux pour assouplir les règles de quarantaine. « Ce peut être une décision difficile et impopulaire à prendre, mais c'est la bonne pour le pays », a-t-elle déclaré.

Les deux nouveaux cas sont survenus une semaine après que le pays a célébré son absence du coronavirus, et le gouvernement a levé toutes les restrictions sur la vie quotidienne, ne laissant que des contrôles stricts aux frontières.

Il y a eu moins de 1 500 cas confirmés et 22 décès dus au virus, et le verrouillage rapide et rigoureux du gouvernement a suscité des éloges internationaux. Mais les scientifiques ont déclaré que les nouveaux diagnostics montraient avec quelle facilité une « deuxième vague » pouvait se propager.

« Ces deux nouveaux cas illustrent très clairement la rapidité avec laquelle les règles et les directives peuvent s'effondrer lorsqu'elles entrent en collision avec la vie réelle », a déclaré Amanda Kvalsvig, épidémiologiste à l'Université d'Otago, à Wellington.

« Nous sommes maintenant dans une situation où potentiellement des centaines de personnes ont voyagé pendant plusieurs heures dans un espace clos avec une personne infectieuse », a-t-elle déclaré.

Le ministère de la Santé n'a pas répondu aux questions écrites du Guardian sur la question de savoir si les autorités envisageaient de rappeler d'autres personnes pour les tests, ou combien de voyageurs de retour n'avaient peut-être pas été tamponnés avant de quitter l'isolement.

On a demandé mercredi à Clark pourquoi les responsables n'avaient pas vérifié qu'une des femmes souffrait des symptômes de Covid-19 avant de quitter la quarantaine. « Si je comprends bien, la femme avait une condition préexistante, ce qui signifiait que ce qu'elle vivait était quelque chose qu'elle s'attendait à vivre », a-t-il déclaré.