Les lacunes de la performance de M. Trump se sont déroulées avec une transparence remarquable dans le cadre de ses efforts quotidiens pour dominer les écrans de télévision et la conversation nationale.

Mais des dizaines d’entrevues avec des fonctionnaires actuels et anciens et un examen des courriels et d’autres dossiers ont révélé de nombreux détails non signalés auparavant et une image plus complète des racines et de l’étendue de sa réponse à l’arrêt lorsque le virus mortel s’est propagé:

Il aurait pu voir ce qui allait arriver : derrière l'échec de Trump sur le virus

  • Le bureau du Conseil de sécurité nationale chargé de suivre les pandémies a reçu des rapports de renseignement début janvier prédisant la propagation du virus aux États-Unis et, en quelques semaines, soulevait des options telles que garder les Américains à la maison du travail et fermer des villes de la taille de Chicago. M. Trump éviterait de telles mesures jusqu’en mars.

  • Malgré le déni de M. Trump des semaines plus tard, il a été informé à l’époque d’une note de service publiée le 29 janvier par son conseiller commercial, Peter Navarro, exposant en détail les risques potentiels d’une pandémie de coronavirus: jusqu’à un demi-million de morts et des milliards de dollars de pertes économiques.

  • Le secrétaire à la Santé et aux Services sociaux, Alex M. Azar II, a directement averti M. Trump de la possibilité d’une pandémie lors d’un appel le 30 janvier, le deuxième avertissement qu’il a adressé au président sur le virus dans deux semaines. Le président, qui était sur Air Force One lors de ses déplacements dans le Midwest, a répondu que M. Azar était alarmiste.

  • M. Azar a annoncé publiquement en février que le gouvernement mettait en place un système de «surveillance» dans cinq villes américaines pour mesurer la propagation du virus et permettre aux experts de projeter les prochains points chauds. Il a été retardé de plusieurs semaines. Le lent démarrage de ce plan, en plus des échecs bien documentés à développer la capacité de test du pays, n’a laissé aux responsables de l’administration presque aucune idée de la rapidité avec laquelle le virus se propageait. « Nous pilotions l’avion sans instruments », a déclaré un responsable.

  • Au cours de la troisième semaine de février, les meilleurs experts de l’administration en matière de santé publique ont conclu qu’ils devraient recommander à M. Trump une nouvelle approche qui consisterait à avertir le peuple américain des risques et à préconiser des mesures telles que l’éloignement social et le maintien à la maison du travail. Mais la Maison Blanche s’est concentrée sur la messagerie et des semaines supplémentaires cruciales se sont écoulées avant que leurs opinions ne soient acceptées à contrecœur par le président – moment où le virus s’est propagé en grande partie sans entrave.

Lorsque M. Trump a finalement accepté à la mi-mars de recommander une distanciation sociale à travers le pays, mettant effectivement une grande partie de l’économie à l’arrêt, il semblait choqué et dégonflé pour certains de ses plus proches collaborateurs. L’un d’eux l’a décrit comme «modéré» et «déconcerté» par le déroulement de la crise. Une économie sur laquelle il avait parié sa réélection était soudainement en ruine.

Il a seulement retrouvé son fanfaron, a déclaré l’associé, lors de ses séances d’information quotidiennes à la Maison Blanche, au cours desquelles il cherche souvent à réécrire l’histoire des derniers mois. Il a déclaré à un moment donné qu’il « sentait que c’était une pandémie bien avant qu’elle ne soit appelée une pandémie » et a insisté à un autre sur le fait qu’il devait être une « pom-pom girl pour le pays », comme si cela expliquait pourquoi il n’avait pas préparé le public. pour ce qui allait arriver.

Les alliés de M. Trump et certains responsables de l’administration ont déclaré que les critiques étaient injustes. Le gouvernement chinois a induit d’autres gouvernements en erreur, disent-ils. Et ils insistent sur le fait que le président n’obtenait pas les informations appropriées ou que les gens autour de lui ne transmettaient pas l’urgence de la menace. Dans certains cas, affirment-ils, les fonctionnaires spécifiques qu’il entendait ont été discrédités à ses yeux, mais une fois que les bonnes informations lui sont parvenues par d’autres canaux, il a fait les bons appels.

«Alors que les médias et les démocrates ont refusé de reconnaître sérieusement ce virus en janvier et février, le président Trump a pris des mesures audacieuses pour protéger les Américains et libérer la pleine puissance du gouvernement fédéral pour freiner la propagation du virus, étendre les capacités de test et accélérer même le développement de vaccins alors que nous n’avions aucune idée précise du niveau de transmission ou de propagation asymptomatique », a déclaré Judd Deere, porte-parole de la Maison Blanche.

Il y a eu des tournants clés en cours de route, des opportunités pour M. Trump de devancer le virus plutôt que de le chasser. Il y a eu des débats internes qui lui ont présenté des choix austères et des moments où il aurait pu choisir de poser des questions plus approfondies et d’en apprendre davantage. La façon dont il les a traités peut façonner sa campagne de réélection. Ils façonneront certainement son héritage.

L’illusion de confinement

Au cours de la dernière semaine de février, il était clair pour l’équipe de santé publique de l’administration que les écoles et les entreprises situées dans des points chauds devaient fermer. Mais dans les turbulences de la Maison Blanche de Trump, il a fallu trois semaines de plus pour persuader le président que le fait de ne pas agir rapidement pour contrôler la propagation du virus aurait des conséquences désastreuses.