En Floride, un vendeur proposait 15 masques N95 sur Amazon – pour 3 799 $.

Dans le Massachusetts, un dépanneur vendait du lait pour 10 $ le gallon.

Augmentation des plaintes de prix au milieu d'une pandémie de coronavirus

Et au Minnesota, un magasin de tabac facturait 79,99 $ pour 36 rouleaux de papier toilette.

Dans tout le pays, les procureurs généraux des États ont déclaré cette semaine qu'ils avaient été inondés de plaintes de prix et de profits sur des articles comme le désinfectant pour les mains, les lingettes désinfectantes et les masques qui étaient très demandés et difficiles à trouver sur les étagères des magasins. Beaucoup ont également signalé une forte augmentation exorbitante des prix des produits alimentaires courants comme le poulet, le riz et le lait.

« C'est quelque chose, je pense, contrairement à tout ce que nous avons vu dans notre état », a déclaré le procureur général du Michigan, Dana Nessel, dont le bureau a été inondé par plus de 1 880 plaintes d'augmentations de prix potentiellement illégales – beaucoup plus que celles présentées lors des précédentes urgences comme un soi-disant tourbillon polaire l'année dernière et une panne de courant généralisée en 2003.

Mme Nessel a récemment affecté une équipe d'agents spéciaux pour l'aider à répondre aux plaintes.

« Notre personnel fonctionne 24 heures sur 24 », a-t-elle déclaré. « C'était vraiment fou. »

Un magasin avait augmenté le prix des lentilles et du riz de 60%, selon le bureau de Mme Nessel. Un autre avait ouvert une boîte de 10 masques anti-poussière qui se vendait 25 $ et les revendait dans des sacs Ziploc pour 6 $ à 10 $ pièce. Les consommateurs, a-t-elle déclaré, se sont également plaints des augmentations déraisonnables des prix des préparations pour nourrissons, des couches, du papier hygiénique et du bœuf.

Certaines entreprises pourraient être poursuivies pénalement, ont déclaré des responsables, bien que d'autres aient reculé après avoir reçu des lettres de cessation et de désistement.

Une quarantaine d'États ont des lois contre les hausses de prix, dont certaines ont été activées par des déclarations d'urgence émises par leurs gouverneurs en réponse à la pandémie de coronavirus. Certaines de ces lois définissent la hausse des prix comme une augmentation supérieure à un certain montant – comme 20% – depuis la publication de la déclaration d'urgence. D'autres interdisent les augmentations de prix qui ne sont pas jugées «raisonnables».

Mercredi, plus de 30 procureurs généraux des États ont envoyé des lettres à Facebook, Amazon, Craigslist, eBay et Walmart pour les exhorter à sévir contre les prix abusifs. Les procureurs généraux ont fait valoir qu'il était «particulièrement important» que «les vendeurs sans scrupules ne profitent pas des Américains en vendant des produits à des prix déraisonnables» pendant la pandémie de coronavirus.

«Nous ne voulons tout simplement pas que les gens exploitent les autres en cette période de crise», a déclaré Maura Healey, procureur général du Massachusetts, qui a publié le 20 mars un règlement d'urgence interdisant les prix «excessivement élevés» dans l'État.

Le bureau de Mme Healey a déclaré avoir reçu environ 140 plaintes de hausses de prix, y compris un rapport d'un paquet de quatre de papier hygiénique vendu 25 $ sur eBay et des pharmacies facturant 30 $ pour 8 onces de désinfectant pour les mains.

Elle a dit que son bureau enquêtait. Les contrevenants pourraient être condamnés à une amende de 5 000 $, a-t-elle déclaré.

« C'est OK de gagner de l'argent », a déclaré Mme Healey. « C'est OK de faire du profit. Mais il y a une ligne. »

Le procureur général des États-Unis, William P. Barr, a récemment ordonné aux procureurs fédéraux de tout le pays de prioriser les stratagèmes de fraude liés à la pandémie et de poursuivre les contrevenants.

« Si vous avez une grande quantité de papier hygiénique dans votre maison, ce n'est pas quelque chose dont vous devez vous soucier », a déclaré M. Barr lors d'un briefing à la Maison Blanche lundi. « Mais si vous êtes assis dans un entrepôt rempli de masques chirurgicaux, vous entendrez un coup à votre porte. »

Amazon a déclaré qu'il surveillait les changements de prix à l'aide de méthodes manuelles et automatisées. Il a déclaré qu'il avait supprimé plus d'un demi-million d'inscriptions pour hausses de prix et suspendu 3 900 vendeurs. La société a déclaré qu'elle avait également travaillé avec plus de 40 procureurs généraux pour tenir les vendeurs prédateurs responsables.

« Il n'y a pas de place pour les prix sur Amazon », a déclaré la société dans un communiqué. «Nous sommes déçus que de mauvais acteurs tentent d'augmenter artificiellement les prix des produits de première nécessité pendant une crise sanitaire mondiale et, conformément à notre politique de longue date, ont récemment bloqué ou supprimé des centaines de milliers d'offres.»

Dans de nombreux États, les régulateurs ont déclaré qu'ils faisaient la course pour enquêter sur les plaintes versées dans leurs lignes d'assistance aux consommateurs.

Les responsables de la ville de New York ont ​​déclaré mardi qu'ils avaient infligé 550 violations et 275 000 $ d'amendes à des détaillants accusés de hausses de prix sur des articles en forte demande pendant la pandémie.

Les responsables du Wisconsin ont déclaré qu'ils avaient envoyé des lettres de cessation à 16 entreprises soupçonnées d'avoir augmenté illégalement les prix des masques N95 ainsi que des produits alimentaires de base comme les haricots pinto, le lait, les limes, le riz, l'eau et les biscuits.

Le procureur général du Kentucky, Daniel Cameron, a déclaré que son bureau se démenait pour répondre à 1 500 plaintes de hausses de prix, la plupart concernant des masques, un désinfectant pour les mains, des gants, des lingettes, des serviettes en papier et du papier toilette.

« Nous sommes tous sur le pont dans notre bureau », a-t-il déclaré.

Jeudi, il a délivré des citations à comparaître à six fournisseurs d'Amazon soupçonnés d'augmenter les prix de jusqu'à 1 951% sur des fournitures médicales essentielles comme un désinfectant pour les mains et des masques. Amazon, a-t-il dit, a travaillé avec son bureau pour identifier les gougers les plus chers du Kentucky.

« Les citations à comparaître que nous avons émises devraient servir d'avertissement à quiconque essaie de tirer profit de Covid-19 illégalement », a-t-il déclaré.