Ceux qui se remettent du coronavirus ne le rattraperont probablement pas, du moins à court terme, selon les experts. Mais on ne sait pas combien de temps durera cette immunité.

« Il est raisonnable de prédire que nous aurons une certaine immunité. Dire que vous aurez une immunité à vie? Nous ne le savons tout simplement pas encore », a déclaré Frances Lund, professeur et directeur du département de microbiologie à l'Université de l'Alabama à Birmingham. « Mais je pense que c'est une conclusion raisonnable que vous aurez l'immunité pour le reste de cette saison. »

Pouvez-vous attraper le coronavirus deux fois ? Vous serez probablement à l'abri

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La clé de l'immunité réside dans les anticorps produits par des personnes qui se sont rétablies de COVID-19, la maladie causée par le coronavirus.

Les anticorps sont des protéines dans la circulation sanguine qui attaquent les intrus étrangers, tels que les virus et les bactéries. Celles produites en réponse au coronavirus pourraient un jour aider à orienter les mesures de santé publique, telles que signaler quand il est sûr pour une personne de mettre fin à la distanciation sociale. Ils sont également explorés en tant que traitement pour les patients gravement malades dont les propres anticorps ne suffisent pas à combattre le virus.

Des recherches supplémentaires sont nécessaires dans ces deux domaines, mais entre-temps, les hauts responsables de la santé ont exprimé leur confiance dans le fait que les anticorps anti-coronavirus sont susceptibles d’empêcher une personne infectée de tomber malade une deuxième fois.

« Je suis vraiment convaincu que si ce virus agit comme tous les autres virus que nous connaissons, une fois que vous serez infecté, guérissez-vous, éliminez le virus, alors vous aurez une immunité qui vous protégera contre la réinfection. »

« Nous ne le savons pas à 100% parce que nous n'avons pas fait l'étude », a déclaré la semaine dernière le Dr Anthony Fauci, directeur de l'Institut national des allergies et des maladies infectieuses, à l'animateur de « The Daily Show » Trevor Noah. « Mais je suis vraiment confiant que si ce virus agit comme tous les autres virus que nous connaissons, une fois que vous serez infecté, guérissez-vous, éliminez le virus, alors vous aurez une immunité qui vous protégera contre la réinfection »

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Le fait que cette protection soit à long terme dépend d'un certain nombre de facteurs, selon les experts.

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La première est de savoir si le virus mute. S'il reste stable, ceux qui l'ont eu ont de fortes chances de pouvoir « l'arrêter à la porte » s'ils y sont exposés une seconde fois car les anticorps dans leur sang le reconnaîtront et l’empêcheront de se répliquer dans leur corps, a déclaré Lund.

Mais le coronavirus est un virus à ARN, ce qui signifie que son matériel génétique est composé d'ARN et non d'ADN. Et les virus à ARN ont tendance à muter avec le temps: la grippe saisonnière, un autre virus à ARN, change généralement d'année en année.

« C'est pourquoi chaque année, il y a un nouveau vaccin contre la grippe », a déclaré le Dr Tim Schacker, médecin spécialiste des maladies infectieuses et vice-doyen à la recherche à la faculté de médecine de l'Université du Minnesota. « La grippe existe depuis toujours; vous fabriquez des anticorps contre certaines parties du virus tout le temps, mais ce sont les nouvelles parties du virus contre lesquelles vous voulez avoir des anticorps. »

Étant donné que ce «coronavirus est un tout nouveau virus», a déclaré Schacker, tout le monde est vulnérable à toutes ses parties.

L'autre facteur pour éviter la réinfection est la qualité des anticorps que les gens fabriquent contre le coronavirus. Les humains fabriquent presque toujours des anticorps lorsqu'ils sont exposés à un virus. Mais tous les anticorps ne sont pas suffisamment puissants pour empêcher un virus d'infecter à nouveau les cellules – et les scientifiques doivent encore découvrir si les anticorps anti-coronavirus sont de haute qualité.

« Neutralisent-ils le virus, ce qui signifie qu'il se lie à un endroit très spécifique du virus qui empêchera le virus de se fixer à la cellule qu'il infecterait normalement? » Dit Lund.

Même si les anticorps en sont capables, l'immunité qu'ils procurent pourrait décliner avec le temps.

« Parce que c'est tellement nouveau, il est difficile de prédire ce qui va se passer », a déclaré Joel Baines, virologue à la Louisiana State University. « Il va y avoir une période d'immunité, et elle pourrait être aussi courte que huit mois à un an, et aussi longue que plusieurs années. »

« Tout cela se trouve dans l'infection de votre jardin. Nous ne savons tout simplement pas encore ce qui va se passer avec cette infection. »

Cette période est appelée mémoire immunologique, a déclaré Schacker, et dépend des plasmocytes qui font que les anticorps se divisent et restent dans votre sang pendant un certain temps.

« Donc, si vous êtes réexposé à ce pathogène, et que vous avez un nombre suffisant de cellules pour fabriquer des anticorps, alors vous êtes protégé contre la réinfection », a-t-il déclaré. « Mais tout cela se trouve dans l'infection de votre jardin. Nous ne savons tout simplement pas encore ce qui va se passer avec cette infection. »

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Il existe des signes encourageants quant à la qualité des anticorps anti-coronavirus produits par l'organisme. Les traitements d'essai utilisant du sérum convalescent ou du plasma riche en anticorps provenant de patients atteints de coronavirus récupérés se sont révélés prometteurs pour les patients très malades – à tel point que le gouverneur de New York Andrew Cuomo a annoncé un plan d'utilisation du traitement expérimental dans son état, le plus durement touché aux États-Unis, dans un effort pour sauver des vies.

Le sérum agit en aidant les propres anticorps des patients contre le coronavirus, et peut également donner une pause à leur système immunitaire, lui permettant de réduire une partie de la réponse inflammatoire qu'il a créée au virus, a déclaré Lund.

Alors que les résultats préliminaires ont optimiste les scientifiques, les experts avertissent que plus d'études sont nécessaires avant de tirer des conclusions sur le coronavirus et l'immunité.

« Les virus existent depuis très, très longtemps et ils ne sont pas stupides », a déclaré Lund. « Ils ont compris ce qu'ils doivent faire pour prospérer. »

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Elizabeth Chuck

Elizabeth Chuck est journaliste à NBC News.

Erika Edwards

Erika Edwards est la rédactrice et journaliste de nouvelles médicales et médicales pour NBC News et « TODAY ».