SAN FRANCISCO – La Californie a devancé le reste de l’Amérique pour faire face à la pandémie de coronavirus, enfermer ses citoyens tôt et éviter, jusqu’à présent, les pires scénarios prévus pour les infections et les décès.

Mais alors que la conversation nationale commence à rouvrir et que le président Trump bat le tambour de la relance économique, l’approche extrêmement prudente de la Californie envers le virus est une mesure de la complexité de redémarrer le pays.

Les arrêts du coronavirus en Californie donnent le ton. Quelle est sa prochaine étape ?

« Nous n’allons pas renverser la vapeur et faire que l’économie revienne soudainement à ce qu’elle était et que tout le monde sorte de chez eux en même temps », a déclaré le maire Eric Garcetti de Los Angeles dans une interview. « Les interactions physiques des gens, la compréhension spatiale des gens, la prise de risques des gens viendront lentement. »

En tant que première porte d’entrée des États-Unis vers la Chine, la Californie était, au début de la pandémie, considérée comme l’un des États les plus vulnérables à la propagation du virus. En janvier, près de 600 vols directs en provenance de Chine transportant environ 150 000 personnes ont atterri dans l’État, soit plus du double de ceux qui ont atterri à New York.

Mais deux mois et demi après que les premiers cas ont été détectés dans le sud de la Californie, les scientifiques se démènent pour expliquer l’énigme californienne: l’État, malgré sa population nombreuse et itinérante, se>

Beaucoup de choses restent inconnues sur le coronavirus, et les experts tentent toujours de comprendre pourquoi il affecte certaines zones plus que d’autres. Mais comprendre pourquoi il s’est propagé beaucoup moins intensément dans l’État le plus peuplé des États-Unis qu’on ne le craignait au départ sera important dans la planification des prochaines étapes, selon les experts.

Comme elle l’a fait avec tant d’autres politiques, la Californie a fait son chemin pour affronter le virus. En allant vers la reprise, ses dirigeants avancent à petits pas, ayant déclaré à plusieurs reprises que le succès peut rapidement se transformer en échec.

La façon dont la plus grande économie du pays calibre la réouverture aura d’énormes ramifications pour le reste du pays, fournissant des exemples de ce qui fonctionne et de ce qui ne fonctionne pas, en particulier compte tenu des limites de la capacité de test.

Le gouverneur Gavin Newsom a déclaré mardi que l’État finirait par remplacer ses ordonnances générales de séjour à domicile par des mesures plus localisées et moins restrictives. Mais il n’a pas donné de délai, disant qu’il reviendrait sur la question dans deux semaines.

«Posez-moi la question alors. Je sais que vous voulez le calendrier mais nous ne pouvons pas prendre de l’avance sur nous-mêmes », a déclaré M. Newsom. « Ne commettons pas l’erreur de débrancher la prise trop tôt. »

« Nous voulons voir le nombre d’hospitalisations aplatir et commencer à diminuer », a déclaré le gouverneur, ajoutant que l’État devrait également renforcer sa capacité de test, mieux protéger les personnes âgées et les plus vulnérables et s’assurer que les hôpitaux ont suffisamment de fournitures.

Les couvre-visages resteront probablement une caractéristique de la vie publique, au moins pendant un certain temps, a-t-il déclaré. Les clients des restaurants verront probablement leur température prise avant d’être assis, et les serveurs porteront des masques et des gants. Les grands rassemblements au cours de l’été n’étaient «pas dans les cartes», a-t-il dit, et à l’automne, les élèves peuvent fréquenter l’école par roulement pour éviter les>

« Ce ne sera pas normal », a-t-il dit.

Les raisons des premiers signes prometteurs en Californie sont nombreuses, selon les experts. L’État a été le premier à imposer des mesures de maintien à domicile, et avant même que les ordonnances ne tombent, les Californiens commençaient à garder leurs distances les uns avec les autres, tandis que les New-Yorkais emballaient toujours les bars et les restaurants.

D’autres facteurs incluent une culture du travail à domicile dans de nombreuses entreprises, stimulée par l’industrie de la technologie; un février sec et ensoleillé qui a éloigné les gens des espaces surpeuplés et à l’extérieur; et même le fait que les 49ers de San Francisco ont perdu le Super Bowl, évitant un défilé de victoire bondé.

La profonde expérience de la Californie face aux catastrophes naturelles l’a également aidée à faire face à la pandémie. Non seulement l’État a un vaste appareil gouvernemental en place pour gérer les catastrophes, mais sa population a de l’expérience en suivant les ordres en période de calamité.

Plusieurs experts avancent également une autre explication: des caractéristiques qui ont longtemps été considérées comme des responsabilités – la culture automobile solitaire de l’État et les autoroutes encombrées, le manque de transports en commun et les quartiers de banlieue tentaculaires – ont peut-être été protecteurs.

«La vie en Californie est beaucoup plus étendue», a déclaré Eleazar Eskin, directeur du département de médecine informatique à l’Université de Californie à Los Angeles. «Les maisons unifamiliales par rapport aux immeubles à appartements, les espaces de travail qui sont moins bondés et même les sièges dans les restaurants qui sont plus spacieux.

De nombreuses études scientifiques ont trouvé une corrélation entre la densité de population et la propagation de la grippe et d’autres maladies infectieuses, ce qui peut également exister pour le coronavirus.

Moritz Kraemer, chercheur à l’Université d’Oxford, a mené une étude avec 12 autres scientifiques à travers le monde qui s’appuie sur des données chinoises. L’étude, qui n’a pas encore achevé l’examen par les pairs, montre que les zones plus peuplées avaient à la fois des infections par coronavirus plus élevées par habitant et des épidémies plus prolongées.

« Plus vous avez d’espace, moins il y a de probabilité de transmission », a déclaré le Dr Kraemer, qui dirige également une équipe de chercheurs dans la cartographie de la propagation mondiale du virus.

Mais la Californie a encore de nombreux points faibles, et les experts soulignent que la densité n’est qu’un des nombreux facteurs de propagation d’une maladie encore mal connue.

Les maisons de soins infirmiers et autres lieux de rassemblement ont été durement touchés. Les autorités ont découvert 102 cas dans un seul refuge pour sans-abri à San Francisco.

Jeffrey Shaman, professeur de sciences de la santé environnementale à l’Université Columbia, où il a été profondément impliqué dans la modélisation de la propagation de la maladie, a déclaré qu’il était probable que certains aspects de la culture de la côte ouest aient contribué à freiner la propagation précoce du virus. Mais cela ne plaide pas, a-t-il dit, pour la congestion automobile comme remède universel.

Certains experts comme George Rutherford, professeur d’épidémiologie à l’Université de Californie à San Francisco, ont mis davantage l’accent sur une action gouvernementale précoce pour atténuer la propagation du virus. Le Dr Rutherford a déclaré que les premières ordonnances de séjour à domicile du pays par des responsables de la région de la baie de San Francisco, dirigées par le chef de la santé de Santa Clara, le Dr Sara Cody, étaient cruciales.

« C’est là que le crédit appartient », a déclaré le Dr Rutherford.

Le Dr Rutherford a souligné que son trajet en transports en commun dans la Bay Area ressemblait davantage à New York qu’à Los Angeles.

«Je viens facilement à moins de six pieds de 200 personnes par jour», a-t-il déclaré.

Pourtant, même à San Francisco, la deuxième grande ville du pays, les voitures sont beaucoup plus courantes qu’à New York. San Francisco a un véhicule pour deux personnes alors que le ratio à New York est de un à quatre, selon les données du Department of Motor Vehicles.

Les experts estiment que la compréhension de la dynamique de la propagation sera cruciale pour les prochaines phases de la pandémie, car les autorités cherchent des moyens d’ouvrir l’économie tout en évitant une deuxième vague à grande échelle et mortelle de la maladie.

M. Garcetti, le maire de Los Angeles, a été guidé par l’histoire, passant ses nuits et ses week-ends à étudier comment les villes californiennes ont réagi à la pandémie de grippe de 1918. L’une de ses principales conclusions est que le fait d’agir trop tôt pour rouvrir pourrait être désastreux, citant une deuxième vague d’infections en 1918 qui s’est révélée plus meurtrière que la première.

En 1918, «L.A. a agi rapidement et a continué », a-t-il déclaré. En revanche, San Francisco, a-t-il dit, « s’est également très bien débrouillé mais en est sorti trop vite et a connu un deuxième pic à court terme, qui a tué beaucoup de gens ».

Les épidémiologistes disent que la dynamique de transmission variera selon l’état, la ville et le quartier.

Afin de mieux comprendre l’étendue des interactions entre les personnes, le Dr Eskin dirige une enquête en Californie et au-delà. L’enquête demande quels symptômes le participant a éprouvés, le cas échéant, et l’emplacement des supermarchés et des pharmacies où il se rend.

«Nous voulons fournir aux autorités de santé publique les données dont elles ont besoin pour décider quand elles devraient laisser les gens retourner au travail ou les enfants retourner à l’école», a déclaré le Dr Eskin.

Mais même si les autorités californiennes considèrent les données montrant que l’épidémie ici est beaucoup moins intense qu’on ne le craignait initialement, ils sont prudents en prévoyant un assouplissement des restrictions de sitôt.

M. Garcetti, par exemple, a vanté l’idée d’utiliser des tests à grande échelle pour déterminer qui est immunisé, puis de permettre à ces personnes de reprendre une certaine vie normale.

« L’idée que les gens aient un passeport d’immunité, ou quelque chose qui leur permet de travailler, accélérerait certainement pour moi notre reprise économique et ma capacité en tant que maire de lever les commandes de certaines personnes », a-t-il déclaré récemment.

Mais ce plan nécessiterait des tests à grande échelle, ce que la Californie n’a pas.

Un passeport d’immunité, a déclaré M. Garcetti, est «encore en suspens».

Thomas Fuller a rapporté de San Francisco et Tim Arango de Los Angeles. Adam Nagourney a contribué aux reportages de Los Angeles et Matt Richtel de San Francisco. Susan C. Beachy a contribué à la recherche.