MANILLE – À travers les tremblements de terre et les typhons, les inondations et les troubles politiques, Fe Repalde savait qu'elle pouvait compter sur une constante: sa petite télévision vacillante était toujours réglée sur ABS-CBN, l'un des réseaux les plus influents des Philippines.

Mais le 5 mai, au milieu de la fermeture du coronavirus qui a tenu les habitants des bidonvilles liés à leurs cabanes, la télévision de Mme Repalde s'est éteinte alors que le président Rodrigo Duterte a effectivement fermé le géant de la radiodiffusion.

L'arrêt de Duterte du réseau ABS-CBN laisse le vide dans la crise des coronavirus

Finis les temps forts du basket-ball et les feuilletons juteux. Surtout au moment même où une pandémie faisait de l’information un produit essentiel.

« Maintenant, nous ne savons pas ce qui se passe », a déclaré Mme Repalde, alors qu'un groupe de canards déposait des excréments sur le sol de sa cabane délabrée, qu'elle partage avec son mari et ses quatre enfants.

« Nous ne pouvons pas nous tourner vers les informations télévisées pour nous dire quoi faire », a-t-elle ajouté.

Le gouvernement de M. Duterte a attribué la fermeture de l'ABS-CBN aux anomalies dans les renouvellements de licences. Mais ses détracteurs disent que cette décision était encore plus la preuve d'un gouvernement de plus en plus dominateur utilisant une crise pour réprimer la dissidence.

Human Rights Watch a déclaré que la fermeture « sentait une vendetta politique ».

Morgan Ortagus, porte-parole du Département d'État, a déclaré que Washington était « préoccupé par la situation concernant l'ABS-CBN ».

« Un média indépendant contribue également à assurer la sécurité et la santé de notre société, en particulier à la lumière de la pandémie de Covid-19 à laquelle nous sommes actuellement confrontés », a-t-elle déclaré.

Pendant des décennies, les Philippines ont profité de l'un des environnements médiatiques les plus libres d'Asie, avec des journaux et des réseaux de télévision commercialisant à la fois des ragots à bout de souffle et des scoops d'investigation.

L’année dernière, il s’est attaqué à Rappler, un site d’information qui a couvert la guerre contre la drogue de M. Duterte, avec son bilan sanglant d’exécutions extrajudiciaires Maria Ressa a plusieurs affaires judiciaires en cours contre elle qui pourraient entraîner des années de prison.

ABS-CBN est le premier réseau de télévision à être réduit au silence par M. Duterte, et son influence a été ressentie plus fortement dans les villages bondés comme les bidonvilles comme Ligas, où Mme Repalde, 43 ans, vit.

Sa maison, qui est coincée entre une nouvelle autoroute et un centre commercial, n'a pas son propre approvisionnement en électricité. Pour faire fonctionner les appareils les plus importants de sa maison – un petit ventilateur électrique et le petit téléviseur – Mme Repalde dépend d'une batterie de voiture, qu'elle paie pour la recharger tous les deux jours dans un magasin voisin.

Avec le verrouillage du coronavirus, les deux enfants adultes de Mme Repalde ont perdu leur emploi de commis aux ventes et de serveur. Ils avaient passé leur temps à regarder ABS-CBN.

« J'ai voté pour Duterte lors des dernières élections », a déclaré Mme Repalde. « ABS-CBN faisait simplement rapport et faisait son travail. Ils n'auraient pas dû le fermer. « 

La franchise de 25 ans du réseau de télévision a expiré plus tôt ce mois-ci, et ses représentants affirment avoir déposé tous les documents nécessaires pour un renouvellement. Mais la Chambre des représentants, qui est contrôlée par les alliés de M. Duterte, est restée sur la question pendant trois ans. Le 5 mai, la Commission nationale des télécommunications a mis le réseau hors service.

En décembre dernier, M. Duterte a averti la famille Lopez, propriétaire milliardaire du réseau, de vendre l'entreprise car sa franchise ne serait pas renouvelée. « Je veillerai à ce que vous soyez absent », a déclaré M. Duterte.

Le black-out est la première fois que l'ABS-CBN a disparu depuis 1986, lorsqu'une révolte populaire a renversé le régime du dictateur Ferdinand Marcos.

Eugenio Lopez Jr., ancien président de l'ABS-CBN, a été emprisonné par Marcos, mais il s'est finalement enfui et s'est enfui aux États-Unis, où il a incité d'autres militants exilés à faire campagne pour un retour à la démocratie aux Philippines.

SELDA, un groupe de militants qui ont été torturés pendant l'ère de la loi martiale de Marcos, a déclaré que M. Duterte, un admirateur avoué du dictateur, suivait le même manuel.

La fermeture de l'ABS-CBN n'était « pas différente de ce qui s'est passé pendant la loi martiale », a indiqué le groupe dans un communiqué. « Cet acte abominable de l’actuelle administration Duterte révèle davantage le véritable caractère du régime. »

Mercredi, la Chambre des représentants du pays a adopté un projet de loi visant à accorder au réseau une licence provisoire. La législation devra encore être approuvée par le Sénat, où la sénatrice Risa Hontiveros a déclaré qu'elle voulait envoyer le message que « des milliers de personnes mourront dans ce virus » si l'ABS-CBN est muselé.

Regina Reyes, responsable des nouvelles à ABS-CBN, a migré TV Patrol, le programme d'informations phare, vers des plateformes numériques. Un jour la semaine dernière, l'émission a reçu plus de 8,7 millions de vues sur Facebook et YouTube. Son concurrent, GMA Network, ne gérait qu'une fraction de cette audience pour son programme d'actualités.

Plus de 90% des Philippins reçoivent toujours leurs informations de la télévision, a déclaré Mme Reyes.

« Le public est le véritable perdant ici », a-t-elle déclaré.

Jeudi dernier, la présentatrice de longue date de TV Patrol, Noli de Castro, l'ancien vice-président du pays, a parcouru plusieurs journaux avec des articles sur la fermeture d'ABS-CBN. Il était détendu, mais ses autres co-hôtes semblaient nerveux. « Nous sommes l'histoire de la journée », a-t-il déclaré.

Les nouvelles de ce jour-là étaient largement axées sur les mesures du gouvernement contre les coronavirus, bien qu'une grande partie du programme ait été consacrée à des articles sur la fermeture de la station.