TEL AVIV, Israël – Lorsque le ministre israélien de la Santé a été trouvé infecté par le coronavirus au début du mois, tous les hauts fonctionnaires en contact étroit avec lui ont été mis en quarantaine, dont un qui se démarquait: le directeur du Mossad, l'espion israélien légendaire un service.

Les officiers du Mossad, principalement associés à des opérations secrètes à l'étranger au nom de la protection d'Israël, ne sont normalement pas dans le domaine de la santé publique.

L'arme pas si secrète d'Israël dans la lutte contre les coronavirus : les espions du Mossad

Les Israéliens ont donc été immédiatement intrigués.

Pourquoi le directeur du Mossad, Yossi Cohen, une figure largement respectée du pays, aurait-il même été dans la même pièce que le ministre de la Santé, Yaakov Litzman?

Il s'avère que la puissante agence de M. Cohen a été profondément impliquée dans la lutte d'Israël contre le virus et a été l'un des atouts les plus précieux du pays pour acquérir du matériel médical et des technologies de fabrication à l'étranger, selon les responsables israéliens des services médicaux et de sécurité.

Alors que les pays du monde entier rivalisent férocement pour des approvisionnements limités pendant la pandémie, ils se tournent vers toute aide disponible et fléchissent leurs muscles sans vergogne.

Et avec le Mossad ayant déterminé que l'Iran – aux prises avec sa propre crise de coronavirus – ne représente plus une menace immédiate pour la sécurité, l'agence pourrait se permettre de s'immerger dans l'urgence sanitaire, selon plusieurs personnes bien informées sur ses opérations.

Les prévisions initiales pour le bilan du virus en Israël étaient désastreuses, mais jusqu'à présent elles se sont révélées trop pessimistes. Avec près de 11 000 cas de virus confirmés et 103 décès, Israël ne figure pas parmi les pays les plus touchés au monde.

« Le taux d'expansion de pointe est derrière nous depuis environ deux semaines maintenant, et devrait probablement décroître presque complètement d'ici deux semaines », a déclaré un article publié dimanche par le professeur Isaac Ben Israel de l'Université de Tel Aviv.

Mais début février, les responsables du Sheba Medical Center, le plus grand hôpital d'Israël, ont réalisé qu'ils avaient besoin de plus de ventilateurs et d'autres équipements. Et à cette époque, le professeur Yitshak Kreiss, directeur général de l'hôpital, a rencontré M. Cohen, le chef du Mossad, lors d'un événement privé impliquant un ami commun – ce qui n'est pas inhabituel dans un petit pays où des personnalités de haut niveau se déplacent souvent de la même manière. cercles sociaux.

À ce moment-là, M. Cohen avait déjà commencé à évaluer comment le Mossad pouvait aider le système de santé israélien. Le professeur Kreiss a indiqué avoir énuméré les besoins en équipements les plus urgents à M. Cohen, qui a obtenu d'autres listes du ministère de la Santé, et le Mossad a commencé à activer son réseau international pour trouver les articles nécessaires.

Début mars, un centre de commandement et de contrôle a été mis en place pour gérer la distribution de matériel médical à travers le pays, avec M. Cohen à sa tête et basé à Sheba. Il y avait des représentants du Mossad, de la division des achats du ministère de la Défense et de l'unité hautement secrète 81 du renseignement militaire, qui s'occupe du développement d'équipements d'espionnage avancés.

Le professeur Kreiss, un ancien général de brigade dans l'armée et un ancien chirurgien général pour l'armée, a déclaré que le Mossad avait joué un rôle essentiel dans l'aide à son institution pour obtenir l'équipement médical vital et l'expertise de l'étranger.

« Ce n'est qu'en Israël que l'hôpital de Sheba aurait pu demander l'aide du Mossad », a-t-il déclaré dans une interview. «Pouvez-vous imaginer l'hôpital Mount Sinai aller au C.I.A. pour aider? » at-il ajouté, faisant référence au centre médical de New York.

Le professeur Kreiss a refusé de dire précisément comment les officiers du Mossad avaient aidé l'établissement médical israélien ou d'où provenait l'équipement importé. Mais selon six responsables israéliens actuels ou anciens connaissant les opérations du Mossad, l'agence a eu recours à des contacts internationaux pour éviter des pénuries qui auraient pu submerger le système de santé israélien.

Les six personnes, qui ont parlé sous couvert d'anonymat parce que les activités du Mossad sont>

Ces personnes ne confirmeraient pas les informations des médias non israéliens selon lesquelles certains des articles ont été acquis auprès de pays arabes voisins sans relations diplomatiques officielles avec Israël.

Mais au moins un haut responsable du Mossad a reconnu dans une interview accordée à Ilana Dayan, animatrice de « Uvda » ou « Fact », le magazine d'information israélien Channel 12 TV, que dans certains cas, l'agence avait acquis des articles que d'autres pays avaient déjà commandés.

À la fin de la première semaine d'avril, les personnes au courant des opérations ont déclaré que M. Cohen était convaincu que les agents du Mossad avaient assuré qu'Israël disposerait de suffisamment de ventilateurs pour faire face aux pires prévisions.

Si M. Litzman, dont l'attitude initialement cavalière envers le virus a été vivement critiquée, symbolise pour certains les lacunes de la réponse du gouvernement, pour de nombreux Israéliens, le Mossad représente le contraire. La nouvelle de son aide dans la lutte contre la pandémie a renforcé l'image du Mossad parmi les institutions gouvernementales les plus admirées du pays.

Il n'y avait pas de temps à perdre, se souvient le professeur Kreiss, louant ce qu'il a décrit comme la détermination résolue des agents du Mossad. « Une partie de leur philosophie consiste à exécuter leur tâche à tout prix », a-t-il déclaré.

Cette philosophie a contribué à bâtir la réputation du Mossad.

Il est surtout connu pour la capture du fugitif nazi Adolph Eichmann en 1960, sa réponse meurtrière après le massacre d'athlètes israéliens aux Jeux olympiques de Munich en 1972 et le vol de 2018 de dossiers nucléaires secrets d'Iran, que les Israéliens considèrent comme leur adversaire le plus dangereux .

L'agence a également connu des échecs notoires, parmi lesquels la tentative d'assassinat bâclée en 1997 contre Khaled Meshal, un haut responsable du Hamas.

Dans une certaine mesure, l'intervention du Mossad dans la pandémie est un embarras aigu pour les responsables du ministère de la Santé, qui parlent généralement librement aux médias mais ont refusé de commenter tout aspect du rôle du service d'espionnage.

Le fait que le système de santé du pays ait dû enrôler le Mossad était la preuve qu'il ne s'était pas préparé à répondre au type de menace représenté par le coronavirus, selon un haut responsable du système de santé israélien, qui a demandé l'anonymat parce qu'il critiquait la direction du ministère.

Le premier envoi acquis à l'étranger par le Mossad est arrivé en Israël le 19 mars par un vol spécial: 100 000 kits de test de coronavirus, a déclaréun fonctionnaire du cabinet du Premier ministre.

Selon un responsable de haut niveau connaissant l'opération du Mossad, les expéditions ultérieures comprenaient davantage de kits de test, 1,5 million de masques chirurgicaux, des dizaines de milliers de masques N-95, des combinaisons de protection pour les équipes de premiers secours, des lunettes de protection et une gamme de médicaments.

Le Mossad a également aidé à obtenir une technologie de l'extérieur d'Israël qui a permis à de nombreux laboratoires israéliens de mener des tests de coronavirus. Les agents du Mossad ont également obtenu le savoir-faire nécessaire pour produire des ventilateurs en Israël.

Grâce à l'expertise technologique apportée par le Mossad, des lignes de production pouvant produire 25 millions de masques de protection par mois sont progressivement mises en place, a déclaré un haut responsable de la sécurité.

Selon un haut responsable israélien, le Mossad savait qu'il devait agir de toute urgence, la demande de tels équipements devant augmenter et étant entendu que les pays finiraient par refuser d'exporter des produits médicaux essentiels.

Les efforts du Mossad ont été plus faciles dans les pays non démocratiques où les agences de renseignement ont plus d’influence auprès des dirigeants, a déclaré ce responsable. Les efforts étaient fondés sur une connaissance préalable et une confiance mutuelle entre le Mossad et ces agences.

Dans certains cas, a déclaré le responsable, M. Cohen a personnellement contacté ses homologues. Ces contacts étaient souvent suffisants pour accélérer l'achat des marchandises. Dans d'autres cas, a déclaré le responsable, M. Cohen a parlé directement aux dirigeants de certains pays, qu'il a refusé d'identifier.

Alors que d'autres pays ont commencé à rechercher le même équipement, la concurrence s'est intensifiée et la bataille n'a pas toujours été équitable. Bien qu'aucune des personnes connaissant les opérations du Mossad n'ait explicitement reconnu que l'agence avait pu jouer mal, elle ne l'a pas exclu.

Le Mossad a investi massivement au cours de la dernière décennie dans le développement de relations avec des États du Moyen-Orient et d'Asie qui restent hostiles à Israël, du moins officiellement.

Selon plusieurs informations, M. Cohen a rencontré fréquemment les dirigeants et les patrons d'espionnage des Émirats arabes unis, d'Égypte, d'Arabie saoudite, de Jordanie et du Qatar. En 2018, M. Cohen a organisé une réunion publique inhabituelle entre le Premier ministre Benjamin Netanyahu d'Israël et le sultan Qaboos d'Oman, décédé en janvier.

Toutes les opérations du coronavirus du Mossad n'ont pas réussi.

L'une des personnes connaissant les échecs a déclaré que les émissaires du Mossad avaient été manœuvrés au moins une fois en Allemagne, où des courriers gouvernementaux ont saisi des marchandises que les Israéliens étaient sur le point de rentrer chez eux d'une usine. Une autre fois, un chargement de désinfectant en Inde a été retardé par les douaniers et le Mossad a abandonné la cargaison.

Néanmoins, on se souviendra presque certainement du Mossad d'être venu à la rescousse du pays dans une bataille inhabituelle contre un ennemi invisible.