Les scientifiques disent que les incendies sont un début inquiétant pour ce qui pourrait être une saison des incendies très active dans l'Ouest, car la pandémie, les incendies de forêt et le changement climatique convergent tous pour créer une recette pour une catastrophe potentielle.

Alors que les responsables de la santé publique tentent d’empêcher le coronavirus de se propager, la pandémie a forcé les pompiers de l'État à ajuster la façon dont ils suppriment les incendies.

Cette année, ils prépositionnent davantage d'équipages, répartissent les sites de campement et s'appuient davantage sur les avions pour déverser de l'eau, selon Tiffany Davila, responsable de l'information du Arizona Department of Forestry and Fire Management.

« … Il peut être parfois difficile d'être éloigné socialement lors de la lutte contre les incendies, surtout lorsqu'il peut y avoir des centaines, voire des milliers de pompiers affectés à un incident. Mais nous travaillons de la manière la plus sûre possible pour nous assurer que nos équipages restent en bonne santé et nos communautés et nos résidents restent protégés « , a-t-elle déclaré.

Une chaleur extrême et une «méga-sécheresse» alimentent les incendies

Des températures anormalement élevées sont le principal moteur de ces incendies massifs, explique Daniel Swain, climatologue à l'UCLA et au National Center for Atmospheric Research.

Le mois de mai a été l'un des plus chauds de l'histoire de l'Arizona, selon la National Oceanic and Atmospheric Administration (NOAA), avec des températures de 5,5 degrés Fahrenheit supérieures à la moyenne du 20e siècle pour le mois.

Mais il existe également des tendances à plus long terme.

Selon le National Weather Service de Phoenix, la ville n'a pas connu de précipitations mesurables depuis plus de deux mois.

Et sous-jacent, il y a une «mégadrought» épique, sur plusieurs décennies, qui a desséché de vastes étendues du Sud-Ouest. Une étude récente a révélé que les deux dernières décennies sont probablement le tronçon le plus sec de la région depuis des centaines d'années, et que le réchauffement climatique d'origine humaine est à blâmer.

À court terme, une météo favorable pour aider les pompiers à maîtriser les flammes n'est pas attendue de sitôt.

La prochaine occasion de pluie ne se présentera probablement pas avant le début de la saison de la mousson, du début à la mi-juillet, a déclaré Swain.

« En ce moment, il semble que ce sera encore au moins quelques semaines de conditions très sèches, chaudes et parfois venteuses, ce qui signifie probablement que certains des incendies qui brûlent actuellement en Arizona vont brûler jusqu'en juillet.,  » il a dit.

Un reste ardent de 2020 est probable

La situation en Arizona est préoccupante, mais la possibilité de ce qui pourrait survenir alors que la saison des incendies se déplace vers le nord vers d'autres parties de l'ouest des États-Unis est encore plus préoccupante, en particulier en Californie, qui a été dévastée par plusieurs incendies meurtriers ces dernières années.

Les perspectives les plus récentes du National Interagency Fire Center prévoient une activité des incendies supérieure à la moyenne dans le nord de la Californie à partir de juin, et s'élargissant pour inclure une grande partie du nord-ouest, ce qui pourrait voir des incendies apparaître jusqu'en septembre.

« Malheureusement, [Arizona is] probablement un aperçu de ce qui arrivera dans les États environnants au cours des semaines et des mois à venir, en raison de cette sécheresse émergente dans une grande partie de l'Occident et des projections d'un été plus chaud que la moyenne un peu partout, ce qui se produit assez souvent ces jours-ci avec le changement climatique « , A déclaré Swain.

Pour Swain, la perspective d'une pandémie entrant en collision avec les menaces posées par une saison des incendies intense est inquiétante.

Il y a la fumée, qui à elle seule peut présenter des risques pour la santé, et encore plus à la lumière de la façon dont le coronavirus attaque les poumons des victimes.

Il y a les défis que le coronavirus pose pour les pompiers chargés de protéger les gens contre les incendies.

Et puis il y a le problème des évacuations, et le risque que le déplacement de milliers de personnes hors de la trajectoire d'un incendie puisse potentiellement conduire à plus d'infections Covid-19.

«La saison des incendies a peut-être été difficile, même sans pandémie, mais cela rend les choses encore plus difficiles.»

Brandon Miller, Monica Garrett et Judson Jones de CNN ont contribué à ce rapport.