La propagation rapide du nouveau coronavirus aux États-Unis accélère les réformes de la justice pénale que les partisans ont poussées pendant des décennies. Au moins neuf procureurs accélèrent actuellement les réformes pour réduire le nombre de personnes incarcérées maintenues dans des conditions susceptibles d'accélérer le taux d'infection et pour arrêter de nouvelles poursuites pour des infractions non violentes de faible intensité.

Pour les réformateurs, les universitaires et les élus, des changements rapides dans les parquets du pays soulèvent la question: pourquoi pas plus tôt ? Et avec ces changements en place, les choses peuvent-elles revenir à ce qu'elles étaient ?

Les arguments en faveur d'une réforme de la justice pénale

« Il y a une vraie question qui doit être posée après la fin de cette crise, à propos de la sorte de réinventer à quoi ressemble notre système judiciaire », a déclaré Lauren-Brooke Eisen, directrice du programme de justice du Brennan Centre.

« Ce sera un moment vraiment important pour la réforme de la justice pénale, où de nombreux policiers, procureurs et agences pénitentiaires disent » ne revenons pas « – c'est notre espoir, non ? Ne retournons pas où nous étions « , a déclaré Eisen.

Des quartiers proches et souvent insalubres peuvent aggraver la propagation d'une maladie. Cela fait des prisons des points chauds potentiels pour la propagation du nouveau coronavirus – et un nombre croissant de cas sont documentés. Le nombre de cas à Rikers Island à New York, par exemple, est passé de 29 dimanche à au moins 80 détenus et membres du personnel mardi; un agent des services correctionnels est décédé plus tôt ce mois-ci. Les premiers tests de coronavirus positifs dans les prisons de Philadelphie ont été signalés vendredi.

« Il est vraiment frustrant de constater que les quelques semaines que nous avons eues pendant lesquelles nous aurions pu accélérer pour faire sortir les gens avant aujourd'hui n'ont pas été utilisées aussi efficacement qu'elles auraient pu l'être », a déclaré Larry Krasner, procureur de Philadelphie, à The Intercept. Il a appelé le gouverneur Tom Wolf et le procureur général Josh Shapiro à intervenir. « Le commissaire de police, le défenseur public et le bureau du procureur de la République sont sur la question depuis deux semaines et ont pris des décisions difficiles », a déclaré Krasner.

Le danger de la pandémie a conduit certains procureurs – en particulier une nouvelle génération de procureurs progressistes autoproclamés comme Krasner à Philadelphie, Marilyn Mosby à Baltimore et Chesa Boudin à San Francisco – à prendre des mesures ces dernières semaines pour éloigner les gens de la prison et libérer les personnes déjà présentes sur des accusations non violentes pour des choses comme les accusations de drogue, le commerce du sexe et d'autres délits mineurs.

« Ce ne sont en aucun cas tous les procureurs du pays », a déclaré Eisen. « Mais certainement un nombre important d'entre eux ont commencé à utiliser leur pouvoir discrétionnaire pour répondre de manière proactive. »

Un rapport de 2016 a montré qu'un peu moins de 40% des personnes dans les prisons d'État et fédérales étaient derrière les barreaux sans raison impérieuse de sécurité publique, ce qui signifie qu'elles pourraient être libérées tout en assurant la sécurité des communautés, a déclaré Eisen. « Ce ne sont que des communautés dévastatrices, déchirant les familles, augmentant la pauvreté intergénérationnelle. Et à quelle fin ?  » L'avènement du nouveau coronavirus a rendu encore plus destructrice la détention en prison.

Réformes en cours

Au moins neuf procureurs ont annoncé qu'ils ne poursuivraient pas les délits mineurs au lendemain de la pandémie. Krasner, Mosby et Boudin figuraient parmi plus de 30 procureurs qui ont publié ce mois-ci une déclaration conjointe exhortant les responsables locaux à mettre en œuvre des changements pour réduire le nombre de personnes incarcérées et freiner la propagation potentielle du coronavirus dans les prisons.

Les procureurs ont établi un contraste entre le traitement des personnes incarcérées et des mesures drastiques plus larges telles que les fermetures d'écoles et les restrictions de voyage. « Ces mesures sont toutes sensées », indique le communiqué, « mais elles font également comprendre à quel point peu d'attention est accordée aux millions de personnes dans les conditions les plus surpeuplées qui sont mûres pour la propagation de ce virus contagieux et mortel: les gens derrière bars dans les prisons, les prisons et les centres de détention pour immigrants des États-Unis. « 

De nombreux procureurs progressistes ont déjà pris des mesures. La semaine dernière à Philadelphie, Krasner a demandé au département de police de la ville de donner la priorité aux délits dangereux par rapport aux arrestations non violentes en réponse à la propagation de la pandémie de coronavirus aux États-Unis. Le bureau de Krasner a également annoncé qu'il modifierait une série de pratiques de facturation pour empêcher la propagation du virus. Le premier district judiciaire de Pennsylvanie, qui couvre Philadelphie, a fermé ses tribunaux jusqu'au 1er avril au moins. Mardi, les policiers de Philadelphie ont reçu une directive leur interdisant de procéder à des arrestations pour des délits non violents, notamment des délits liés à la drogue, le commerce du sexe, le vol de détail et d'automobiles et le vandalisme.

Le bureau de Krasner a déjà identifié les personnes incarcérées susceptibles d'être libérées, y compris celles de plus de 60 ans et dans les États mentalement fragiles, et a partagé ces dossiers avec la Defender Association de la ville, qui a appelé les juges plus tôt ce mois-ci à libérer en masse les personnes éligibles. Dans un courriel envoyé lundi, le bureau de Krasner a déclaré que les admissions dans les prisons avaient diminué mais que les sorties n'avaient pas augmenté de manière significative. Vendredi, le bureau de Krasner a déclaré que le nombre de sorties s'était amélioré, mais pas suffisamment par rapport aux besoins.

Contrairement à des endroits comme New York et la Californie, la région de Philadelphie n'autorise pas encore la libération des prisonniers en grands groupes. Les tribunaux continuent de rendre des décisions au cas par cas. Les organisateurs font pression sur le maire de Philadelphie, Jim Kenney, pour qu'il prenne des mesures exécutives pour libérer immédiatement les prisonniers et les personnes dans les centres de détention pour mineurs.

« Nous exigeons que le premier district judiciaire travaille avec le bureau du procureur de district et la Defender Association, et crée des politiques de libération générale pour de grandes catégories de personnes, comme Cleveland et Los Angeles », a déclaré Hannah Sassaman, membre de la Coalition et politique # No215Jail. directeur de Movement Alliance Project, un groupe de médias et d'organisation communautaire de la région de Philadelphie. L'organisation demande aux tribunaux de cesser de fixer toute caution pour de l'argent; lever tous les détenus en liberté surveillée et en liberté conditionnelle; lancer un processus d'examen immédiat pour toutes les personnes actuellement détenues; et de libérer les groupes de personnes suivants: ceux qui sont détenus parce qu’ils n’ont pas les moyens de payer leur caution, les personnes âgées et les personnes à risque pour des raisons médicales, ceux qui purgent une peine dans le comté et tous les jeunes en détention pour mineurs et les prisons pour adultes.

La semaine dernière à Baltimore, le procureur de l'État du Maryland, Mosby, a ordonné au personnel de rejeter les accusations criminelles en suspens, notamment le commerce du sexe, la possession et la distribution de drogues, y compris l'héroïne, l'intrusion et d'autres délits non violents. Mosby a également envoyé une lettre au gouverneur républicain du Maryland, Larry Hogan, lui demandant de libérer les personnes appartenant aux catégories suivantes des prisons d'État: toute personne âgée de plus de 60 ans, toute personne approuvée pour libération conditionnelle et toute personne devant purger sa peine au cours de la prochaine année. Mosby a publié une lettre d'opinion cette semaine poussant Hogan à « diriger en s'attaquant au covid-19 dans les prisons et les prisons ».

« Je suis fermement convaincu que nous pouvons promouvoir la santé publique et la sécurité publique en même temps, et c'est ce que ces nouvelles politiques permettront de réaliser », a déclaré Mosby dans un communiqué de presse au début du mois.

Dans le comté de Prince George, la procureure de l’État, Aisha Braveboy, a annoncé la semaine dernière son intention de demander une modification de la peine, une réduction de la caution et des ordonnances de libération pour au moins 40 personnes actuellement incarcérées pour des infractions non violentes.

La semaine dernière à Boston, le procureur de district Rachael Rollins a annoncé que le personnel apporterait un certain nombre de changements connexes, y compris la poursuite de deux mois dans les affaires pénales où les accusés ne sont actuellement pas en détention.

Les procureurs réformistes ne sont pas les seuls à réclamer de nouveaux changements. Alors que les procureurs de district comme Krasner, Rollins et Mosby ont largement donné l'exemple d'un nouveau type d'approche de la justice pénale, les localités qui ont historiquement eu plus de procureurs de la vieille école prennent des mesures similaires. Plus tôt ce mois-ci, un juge de San Antonio, au Texas, a suspendu les arrestations pour des délits mineurs dans le comté de Bexar.

Jusqu'à présent, le comté de Los Angeles a libéré au moins 1 700 détenus et retarde le dépôt de nouvelles accusations, suspend les procès et ferme temporairement certains palais de justice. Le procureur du district de Los Angeles, Jackie Lacey, qui devrait se diriger vers un ruissellement après une primaire proche plus tôt ce mois-ci, a demandé aux employés d'envisager des moyens de « tenir compte du risque pour la santé dans chaque décision qu'ils prennent ». Il a été demandé aux avocats de trouver des moyens de garder les délinquants non violents hors de prison pendant la pandémie. Vendredi, le juge fédéral en chef de la Cour de district des États-Unis pour la Californie centrale a déclaré que les jurés ne seraient pas appelés pour des procès criminels ou civils avant la mi-avril. Aucune audience pour les affaires civiles n'aura lieu avant le 1er mai.

Certains parquets ont été plus lents à agir, malgré la pression du public. À New York, la procureure du district de Queens, Melinda Katz, qui s'est présentée comme réformatrice progressiste, n'a pas tenu ses promesses électorales, notamment de cesser de poursuivre certaines infractions non violentes, avant même le début de la pandémie. Son ancien adversaire, le défenseur public Tiffany Caban, désormais organisateur politique national du Working Families Party, a critiqué Katz pour avoir pris deux semaines pour déterminer que seulement 30 personnes étaient éligibles à la libération de Rikers. Le maire de New York, Bill De Blasio, a annoncé mardi que la ville prévoyait de libérer 300 personnes détenues pour inculpation non violente de l'établissement. Clarise McCants, directrice de campagne pour la justice pénale chez Color of Change, une organisation de justice raciale, a déclaré que l'annonce de de Blasio était un pas dans la bonne direction mais qu'elle était « radicalement en deçà » de ce qui serait nécessaire pour arrêter la propagation du virus. « Il y a encore près d'un millier de personnes condamnées à des peines de moins d'un an et détenues pour des raisons de probation technique. Les prisons ne piègent pas la maladie; ils l'ont répandu « , a déclaré McCants dans un communiqué de presse jeudi.

Le gouverneur de New York, Andrew Cuomo, a déclaré qu'il n'avait pas compétence pour libérer les personnes incarcérées. Il est également poussé à faire reculer les nouvelles réformes du cautionnement. Dans un mouvement largement controversé, Cuomo a récemment annoncé que la population incarcérée de l’État fabriquerait un désinfectant pour les mains pour faire face à la pandémie. Vice a rapporté plus tard qu'ils déplaçaient simplement un désinfectant de leurs bouteilles d'origine vers celles étiquetées « État de New York ».

Incarcération après coronavirus

Compte tenu des circonstances dans d'autres pays qui ont subi de plein fouet la pandémie avant les États-Unis, les responsables de la santé prédisent que le virus pourrait continuer à infecter les personnes par vagues. Les populations carcérales seront probablement particulièrement vulnérables: même avant l'avènement du coronavirus, certaines prisons étaient mûres depuis longtemps pour la propagation rapide de la maladie, conditions qui perdureront même après la réduction du coronavirus et la possibilité qu'un autre virus prenne sa place.

« Nos prisons, nos centres de détention ne sont pas transparents. Le public ne sait vraiment pas ce qui se passe « , a déclaré Eisen, décrivant le système comme une boîte noire. « Cela a mis en évidence les conditions vraiment terribles dans lesquelles nous avons permis à ceux que nous incarcérons de vivre. »

De nombreuses prisons sont déjà « considérablement surpeuplées », a-t-elle expliqué, et fonctionnent au-dessus de leur capacité maximale. Dans le Kentucky, la moitié des 80 prisons de l’État ont une capacité de 125%. L'année dernière, l'Alabama avait les prisons les plus surpeuplées du pays.

« Il y a des gens à double couchette, à triple couchette dans certaines de ces installations », a déclaré Eisen. « Ce sont des endroits où il n'y a pas assez de savon, et si vous n'avez pas d'argent, vous ne pouvez pas acheter de savon supplémentaire », a-t-elle ajouté. « Ce sont des conditions de base que nous devrions donner à chaque personne incarcérée. »

Selon Eisen, une possibilité d'argent est que les organismes chargés de l'application des lois et les responsables de la santé publique peuvent désormais travailler ensemble pour mettre fin aux poursuites inutiles.

« Nous devons considérer nos prisons et nos prisons comme faisant partie de notre communauté », a déclaré Eisen. « Nous espérons que ce sera un moment de réveil pour de nombreux décideurs et le public à travers le pays. »