COVID-19 menace de ruiner le calendrier de la Premier League. Il y a eu trois matches reportés dans l'élite anglaise en décembre et un en janvier, le premier depuis que "Project Restart" a vu le football revenir en juin, avec d'autres matches menacés en raison d'un pic de cas positifs et du nombre d'étoiles isolées.

Anxiété liée au calendrier, épuisement professionnel et Long COVID pour les joueurs, les clubs

La série de résultats positifs au COVID-19 - la dernière série de tests le 29 décembre a renvoyé 18 positifs sur les 1479 prises, ce qui était le plus élevé cette saison - en Premier League, et l'incertitude croissante sur le moment et si les matchs pourraient être joué a conduit à des appels pour une pause de deux semaines qui permettrait aux équipes de se regrouper. Tout au long de la pandémie de coronavirus, la Premier League est restée inébranlable dans sa confiance dans les protocoles et sa foi dans le maintien de la ligue.

Avec le troisième tour de la FA Cup au cours du week-end du 8 au 11 janvier et un calendrier chargé et implacable qui se déroulera jusqu'au 23 mai, on craint de plus en plus que le football en Angleterre soit destiné à une accumulation de matches insoutenable pendant une pandémie. Voici l'état des lieux.

Comment en sommes-nous arrivés à ce point ?

Il y a eu des résultats individuels sporadiques positifs au COVID-19 en Premier League depuis mars. La Premier League les suit chaque semaine et publie les résultats, mais alors que le Royaume-Uni se bat contre une augmentation rapide du nombre - le 29 décembre a vu un record de 53135 nouveaux cas à travers le Royaume-Uni - et un nouveau verrouillage dans tout le pays, le football a été frappé dur une deuxième fois, avec des matchs à tous les niveaux reportés et des terrains d'entraînement fermés pour éviter une propagation supplémentaire.

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Lorsqu'une équipe demande qu'un match soit retardé, elle doit répondre à certains critères, la décision revenant finalement au conseil d'administration de la Premier League (PDG de la Premier League Richard Masters, président Gary Hoffman, Claudia Arney et Kevin Beeston.) Le conseil d'administration consulte également. Le conseiller médical de la Premier League, le Dr Mark Gillett, et Public Health England (PHE). Il existe un certain nombre de facteurs atténuants, une source indiquant à ESPN que les critères de prise de décision ne sont pas clairement définis. Le guide de la Premier League indique que "la permission ne sera pas accordée de reporter un match de championnat où le club candidat a 14 joueurs ou plus répertoriés sur sa liste de joueurs disponibles", tout étant jugé "au cas par cas".

Le match de Newcastle United contre Aston Villa, prévu pour le 4 décembre, était le premier match de Premier League à être reporté en raison du COVID-19. Le conseil a estimé que l'équipe de Steve Bruce était incapable "de s'entraîner et de se préparer adéquatement et en toute sécurité pour leur match". Quatre semaines plus tard, Newcastle avait encore des joueurs avec des symptômes persistants.

C'était différent lorsque Manchester City a contacté la Premier League le 28 décembre, demandant que leur match à Everton soit reporté plus tard dans la journée. Le jour de Noël, trois jours après avoir battu Arsenal 4-1 en quart de finale de la Coupe Carabao, City a annoncé que Gabriel Jesus et Kyle Walker et deux membres du personnel avaient été testés positifs. Le 28 décembre, trois autres joueurs ont été testés positifs. Le conseil d'administration de la Premier League a accepté la demande de Man City en raison de "l'incertitude" sur la distance à laquelle le virus s'était propagé dans l'équipe. Ils allaient jouer à Chelsea le 3 janvier et les battre 3-1 malgré l'absence de joueurs en raison de leur auto-isolement. Le défenseur de la ville, Eric Garcia, a confirmé plus tard qu'il était également infecté par le virus, tandis que City compte désormais quatre joueuses de son équipe féminine isolées.

Les matchs de Fulham contre Tottenham Hotspur (30 décembre) et Burnley (3 janvier) ont également été annulés en raison d'une épidémie au club avec un "nombre significatif" de tests positifs. Un communiqué de la Premier League disait: "Suite à la demande de Fulham de réorganiser le match de Burnley, le conseil d'administration de la Premier League a pris en considération d'autres conseils médicaux indépendants et a décidé de reporter le match en raison des circonstances exceptionnelles de l'épidémie en cours au club."

"Long COVID" et congestion des appareils: pourquoi cela pourrait empirer

La Premier League a dû être flexible face à une situation changeante. Tony McArdle le tournoi Euro 2020 reprogrammé (prévu pour l'été 2021) signifie que les saisons nationales peuvent se terminer au plus tard le 23 mai. 32 week-ends, cinq midweeks et un jour férié pour accueillir tous les matches de Premier League, soit une perte de deux dates de week-end par rapport à une saison régulière. Malgré l'annulation de la trêve hivernale, parallèlement aux rediffusions de la FA Cup, seules trois dates de rattrapage restent au calendrier pour ceux qui jouent encore en Ligue des champions et en Ligue Europa.

Man City doit réorganiser deux matches: leur ouverture de saison contre Aston Villa a été reportée compte tenu de l'arrivée tardive de la campagne européenne précédente, et se jouera désormais le 20 janvier. Ils doivent également trouver une nouvelle date pour le match contre Everton. Ajoutez à cela la complexité de jongler avec les engagements de la Premier League avec leurs campagnes de Ligue des champions, de FA Cup et de Carabao Cup, et d'autres coups au calendrier de City en raison du COVID-19 pourraient déclencher une accumulation de matches insoutenable plus tard dans la saison.

Plus bas dans la pyramide du football anglais, le virus faisait des ravages dans le calendrier des matches. Sept des 12 matchs prévus en Ligue 1 le 29 décembre ont été annulés. Sunderland a dû reporter quatre matchs consécutifs après que 13 joueurs aient été testés positifs et du championnat à la Ligue nationale, un total de 24 matchs ont été reportés en décembre. La Ligue anglaise de football a commencé à déconseiller aux clubs de s'entraîner à l'intérieur ou d'utiliser des gymnases en salle, ont déclaré des sources à ESPN.

Les responsables de la Premier League faisaient tourner les équipes pour faire face à la période des fêtes trépidante, tandis que Liverpool a nommé un nouveau responsable de la récupération et de la performance pour aider leur mal de tête de planification et les aider à combattre leur longue liste de blessures. Le manager Jurgen Klopp a exprimé son soutien pour que les clubs de Premier League puissent utiliser cinq remplaçants pour aider à éviter l'épuisement professionnel, mais alors que le conseil d'administration de la ligue a approuvé la possibilité de nommer neuf remplaçants (avant l'introduction des sous-marins contre les commotions cérébrales plus tard ce mois-ci), ils collé à leur plan de pré-saison de ne permettre aux gestionnaires d'utiliser les trois conventionnels. Cela a suscité des inquiétudes en dehors de la Premier League avec le patron de l'Angleterre, Gareth Southgate, qui a déclaré: "Je pense que du point de vue de l'équipe nationale, une saison compacte comme celle-ci, c'est toujours un souci de ce que vous allez obtenir à la fin."

Ensuite, il y a les problèmes de santé à long terme. Pour endiguer l'épidémie en décembre, Newcastle a fermé son terrain d'entraînement de Darsley Park sur les conseils de PHE. "Quand tu vois les chiffres [positive tests] en Premier League a déclaré Bruce." Cependant, quand cela frappe, vous vous rendez compte à quel point il se propage rapidement et facilement. La rapidité était effrayante. La décision de fermer le terrain d'entraînement, même si c'était la dernière chose que je voulais faire, s'est avérée cruciale. En 10 jours, personne n'a été testé positif. "

Les joueurs de Newcastle ont été durement touchés par le virus. Serena Taylor Le capitaine du club de Bruce, Jamaal Lascelles, et le joueur vedette, Allan Saint-Maximin, ont tous deux été mis à l'écart pendant plusieurs semaines après avoir contracté le virus.

"Le gros problème est la fatigue et la façon dont elle vous a laissé vous sentir fatigué", a déclaré Bruce. "Les joueurs sont en forme, en bonne santé et jeunes, et pour la grande majorité, cela les submerge. Mais malheureusement, pour deux des joueurs en particulier, cela ne les a pas submergés.

"Si vous avez déjà sous-estimé cette chose, alors ne le faites pas. Vous parlez de professionnels d'élite ici, et la façon dont cela a attrapé tout le monde était assez effrayante."

Isaac Hayden, le milieu de terrain de Newcastle, a expliqué comment il avait "sous-estimé" la puissance du virus. "Je suis resté au lit pendant 10 jours et je n'ai rien pu faire", a-t-il déclaré. Kai Havertz de Chelsea était un autre qui a mis environ trois semaines à récupérer.

Un médecin qui a travaillé dans le football a déclaré à ESPN qu'ils étaient "stupéfaits" lorsqu'ils ont entendu parler de joueurs souffrant de "Long COVID".

"Cela a été une énorme surprise", a déclaré le médecin. "Aucun des joueurs avec lesquels j'ai eu affaire n'a eu à faire face à des effets ou à des symptômes à long terme. Ces joueurs sont dans une santé incroyable, mais je me demande maintenant si c'est plus répandu que nous pourrions le penser. il."

Le côté mental du calendrier incessant des matches et du stress lié au COVID-19 a également eu un impact sur les joueurs. Un ancien membre du personnel du club a expliqué à ESPN comment les joueurs luttent contre l'épuisement mental. Les professionnels de la santé, quant à eux, sont plus préoccupés par les employés d'un club qui sont plus âgés et qui présentent un risque plus élevé de complications et de maladies graves.

"Il faut réfléchir davantage aux gens dans les coulisses", a déclaré un médecin à ESPN. "Dans l'ensemble, les joueurs iront bien, et la plupart seront asymptomatiques, mais il y a ceux qui sont au club depuis 40 ans pour laver les kits et ils sont en danger.

"Ce ne sera pas ta superstar [in danger] - ce sera la personne qui a travaillé au club pendant 30 ans, avec un petit salaire, qui a adoré son travail mais qui va le retirer à l'un des joueurs et ils auront des problèmes. Le coût humain doit être ce dont nous sommes conscients. La disponibilité des joueurs ne devrait pas vraiment être ce qui nous inquiète le plus. Nous devons regarder au-delà des limites et du risque pour ceux dont vous n'entendrez jamais parler. "

jouer1:16

Jurgen Klopp pense que la Premier League devrait éviter d'arrêter la saison malgré l'augmentation des cas de COVID-19.

Comment le football peut-il avancer ?

Pour commencer, la Premier League a confirmé qu'elle allait tester les joueurs plus vigoureusement. Lorsque "Project Restart" a démarré, les équipes ont été testées deux fois par semaine, qui ont ensuite été réduites à une fois par semaine avant le début de la saison 2020-2021. Les équipes ont été progressivement testées davantage tout au long du mois de décembre et seront testées deux fois par semaine à partir de début janvier.

Il y a eu de plus en plus d'appels dans certains cercles pour une "coupure de circuit" - ou une "période de repos" de deux semaines en milieu de saison - avec le nouveau manager de West Brom, Sam Allardyce, soutenant une telle idée.

"La sécurité de chacun est plus importante que toute autre chose", a déclaré récemment le patron de West Brom, Sam Allardyce. "J'ai 66 ans et la dernière chose que je veux faire est d'attraper le COVID. Je suis très préoccupé par moi-même et le football en général. Si c'est ce qu'il faut faire, nous devons le faire."

Le patron de Manchester United, Ole Gunnar Solskjaer, était moins désireux de voir la saison interrompue. "Je ne vois pas l'avantage d'avoir une" coupure de circuit ", peu importe ce que ça va être appelé", a déclaré Solskjaer après que son équipe de United ait battu les Wolves le 29 décembre. "Parce que quand allons-nous jouer les matchs ? Je sais que cette année est si difficile, mais je ne pense pas que l’arrêt des matchs entraînera un grand changement. "

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Des sources ont déclaré à ESPN qu'à ce stade, la Premier League n'envisageait pas une coupure de circuit comme une option réaliste. Jack Grealish, le capitaine d'Aston Villa, a montré son soutien au tweet de Gary Neville où il était en désaccord avec la logique de mettre en pause le calendrier.

Mais à moins que le gouvernement n'ordonne la fermeture du sport professionnel, il semble peu probable à ce stade que quoi que ce soit puisse empêcher la Premier League de continuer à jouer. Ajout à la confusion est l'absence de plan d'urgence si les cas de COVID-19 augmentent dans la mesure où la saison doit être écourtée, une situation décrite comme "embarrassante" par une source dans un club de haut niveau. Une source a déclaré à ESPN qu'elle pensait que la seule façon pour la Premier League d'appeler à une pause serait si les résultats positifs atteignaient des centaines. Le médecin a ajouté: "Nous ne devrions pas continuer, à mi-pandémie, simplement parce que les installations sont difficiles à réorganiser, ou à cause des implications financières.

"La vie des gens est en danger. Avec tout cela, nous devons nous demander pourquoi ce sport continue. Les petites entreprises souffrent gravement, et je pense que le football est à un carrefour moral." Des sources ont déclaré à ESPN que la Premier League ne chercherait pas de source privée pour les vaccinations contre le COVID-19 afin que ses joueurs puissent être vaccinés et continuer la saison en toute sécurité.

En attendant, les clubs font face à un examen plus minutieux de leurs protocoles COVID-19 respectifs et à des séries supplémentaires de tests alors que la Premier League tente de maintenir le spectacle sur la route. Des sources ont déclaré à ESPN qu'il y avait une agitation et une confusion croissantes parmi les clubs sur la nature abstraite de ces critères. Des sources affirment que certains clubs ne savent pas exactement pourquoi certains matches sont autorisés à se dérouler et que d'autres sont reportés. Le timing a également frustré les clubs, certains matchs étant annulés quelques heures avant le coup d'envoi.

Le patron d'Arsenal, Mikel Arteta, a été testé positif au COVID-19 avant l'arrêt de la ligue en mars, mais neuf mois plus tard, on ne sait toujours pas ce que cela prendra cette fois-ci.

"Nous sommes tous préoccupés par notre propre santé et ce qui se passe autour de nous", a déclaré Arteta avant le premier match de son équipe en 2021. "Tous les protocoles que nous avons en place, tout ce que nous faisons autour du terrain d'entraînement et jouer à l'extérieur minimise le risque beaucoup.

"Tant que nous le pouvons, nous devons continuer à le faire - évidemment sans mettre personne en danger. Mais nous avons montré que le système fonctionnait. D'accord la semaine dernière, quelque chose s'est passé [but] nous aurons plus de restrictions, plus de tests pour être aussi efficaces qu'avant, et nous verrons. Mais je pense que cela peut fonctionner et que nous pouvons continuer. "