Nick Saban, l'entraîneur de football universitaire qui a fait de l'Alabama une puissance nationale, est retourné au travail samedi – juste à temps pour l'un des matchs les plus importants de la saison – après que les médecins ont déclaré qu'il n'avait pas été infecté par le coronavirus après tout.

Le statut de Saban pour le match de Crimson Tide, classé deuxième samedi soir contre la Géorgie n ° 3, était remis en question depuis mercredi, lorsqu'il a annoncé qu'il avait été testé positif au virus. Mais samedi matin, après qu'une succession de tests ont montré que Saban n'avait pas le virus, l'Alabama a déclaré que son équipe médicale avait conclu que l'entraîneur avait reçu un faux résultat positif mercredi.

Après que l'Alabama ait déclaré que Nick Saban n'avait pas de coronavirus, il entraîne un match

« L'entraîneur Saban est médicalement autorisé à reprendre immédiatement ses activités en toute sécurité », a déclaré le Dr Jimmy Robinson, un médecin de l'équipe, dans un communiqué, ajoutant que Saban « restait complètement exempt de symptômes ».

Versé 24-20 à la mi-temps, il a mené l'équipe à une victoire de 41-24.

Quelques heures après l’élimination de Saban, l’entraîneur de la Floride, Dan Mullen, a déclaré qu’il avait été testé positif au virus. Au moins 21 joueurs de Floride ont également été testés positifs ces derniers jours, et deux matchs de l’équipe ont été reportés. Les Gators, classés dixièmes, doivent jouer le 31 octobre contre le Missouri.

Selon les protocoles de santé de la Conférence du Sud-Est, Saban a été autorisé à sortir de l'isolement bien plus tôt que prévu, car il était asymptomatique et a été testé négatif pour le virus trois fois dans les jours suivant son résultat positif initial.

En plus de ces tests officiels, traités par un laboratoire sanctionné par la conférence, Robinson a également déclaré que Saban avait subi deux autres examens qui ont été examinés par un autre laboratoire et renvoyés comme négatifs.

La réintégration rapide de Saban, qui a remporté cinq championnats nationaux en Alabama, a été un soulagement pour les fans de Crimson Tide, une tournure décourageante pour les fidèles géorgiens et un catalyseur pour un nouveau débat sur la réponse du football universitaire à la pandémie.

Au moins 33 matchs de Football Bowl Subdivision, dont trois dans la SEC, ont été reportés ou annulés depuis fin août pour des raisons liées au virus, et des centaines de joueurs, entraîneurs et membres du personnel ont été testés positifs au cours des derniers mois.

Mais le monde du football universitaire était toujours abasourdi lorsque Saban, 68 ans, a annoncé mercredi qu'il avait été testé positif au virus et était entré en isolement chez lui à Tuscaloosa, en Alabama. Le résultat est venu de ce qui est considéré comme le type de test le plus fiable pour le virus., un test de réaction en chaîne par polymérase, connu sous le nom de PCR, a déclaré un porte-parole de l'Alabama.

Saban, qui était souvent vu à la télévision portant un masque pendant les matchs, et les responsables de l'université ont affirmé à plusieurs reprises qu'il ne présentait aucun symptôme, et il a maintenu un emploi du temps actif, entraînant à distance la pratique et faisant son apparition habituelle le jeudi soir dans une émission de radio.

Vendredi après-midi, l'Alabama a déclaré que Saban avait été testé négatif jeudi lors de son premier dépistage de suivi. L'annonce a fait naître l'espoir à Tuscaloosa – et les inquiétudes à Athènes, en Géorgie, le domicile des Bulldogs – que Saban serait sur la touche à domicile du Bryant-Denny Stadium samedi soir.

Moins de 24 heures plus tard, Robinson a déclaré que Saban avait enregistré plus de tests négatifs.

Dans le cadre d'une nouvelle procédure SEC, une personne dont le test est positif peut, dans les 24 heures suivant ce résultat, prendre un nouveau P.C.R. tester. Si ce test donne un résultat négatif, la personne peut prendre deux autres P.C.R. tests, chacun séparé par 24 heures.

Si ces tests renvoient également des résultats négatifs et que la personne reste asymptomatique, le joueur, l’entraîneur ou le membre du personnel « peut être libéré de l’isolement et autorisé médicalement à reprendre ses activités sportives uniquement », selon les directives de la ligue. Une société tierce choisie par la SEC est censée effectuer les tests.

Les présidents et les chanceliers de la ligue ont approuvé la politique le 8 octobre et la conférence l'a incluse dans une mise à jour de ses protocoles médicaux lundi, deux jours avant que Saban ne soit testé positif au virus.

« Je dois faire confiance aux médecins et aux médecins qui rendent ces protocoles sûrs pour nous tous », a déclaré Saban, qui a passé des mois à exhorter publiquement les fans à suivre les recommandations de santé publique, a déclaré samedi sur ESPN en attendant le résultat de la test du matin.

Il a ajouté: « Nos joueurs ont fait du bon travail en pratiquant la distanciation sociale, et je pense que cette expérience m'a certainement fait avoir beaucoup de respect pour ce que nous devrions faire, nous tous, par rapport à la distanciation sociale, porter un masque, laver nos mains, en restant à l'écart, et nous allons continuer à le faire.

L'incertitude entourant Saban n'a fait qu'alimenter l'anticipation pour le match de samedi, longtemps dessiné comme un match sur le point de façonner la course pour atteindre les éliminatoires de football universitaire. Si le laboratoire agréé de la conférence n’avait pas renvoyé trois résultats négatifs pour Saban au cours des derniers jours, il n’aurait pas été en mesure d’entraîner pendant le match, ni au stade ni à domicile.