John Carter et sa femme, Lucy, se tiennent à l’extérieur de leur ferme à Middle Intervale Farm à Bethel avec leur fille, Emma. John Carter a constaté une augmentation de ses ventes directes aux consommateurs. Andree Kehn / Sun Journal

BETHEL – Pour John Carter, producteur laitier de septième génération et propriétaire de Middle Intervale Farm à Bethel, les temps sont effrayants. Si lui ou un membre de sa famille tombe malade pendant l’épidémie de COVID-19, il n’y a pas de marge de manœuvre.

Les agriculteurs du Maine voient plus d'affaires et un avenir incertain en raison de COVID-19

Soit il produit et vend suffisamment de lait pour couvrir les frais d’achat de céréales, soit il ne peut pas nourrir son troupeau.

« Si je ne vends pas mon lait, je ne peux pas me permettre d’acheter des aliments pour eux. Les aliments pour animaux et les céréales (prix) ont augmenté. Le lait ne l’est pas « , a déclaré Carter.

Selon Rick Kersbergen de l’Université du Maine Agricultural Extension, la plupart des producteurs laitiers du Maine sont dans le même bateau. Sur les 220 fermes laitières de l’État, la majorité sont de petites exploitations comptant moins de 120 vaches, généralement gérées par des membres de la famille. Bien que certains agriculteurs soient en mesure de s’en tirer avec moins de travailleurs pendant l’épidémie, la plupart des exploitations ne le peuvent pas. Les vaches doivent encore être traites deux fois par jour par des ouvriers qualifiés.

« Vous ne pouvez pas simplement prendre quelqu’un qui n’a aucune expérience laitière et lui dire de traire une vache. … Il y a beaucoup d’expérience en jeu « , a déclaré Kersbergen.

Bien que Kersbergen n’ait pas de chiffre exact, il a déclaré que les producteurs laitiers ont tendance à être plus âgés – une statistique qui les place dans le groupe à haut risque.

Carter convient qu’une bonne aide qualifiée est difficile à trouver. Il a récemment fait venir un fermier local dans sa ferme pour suivre une formation sur un équipement. L’agriculteur avait 80 ans.

« Les gens ne veulent pas travailler aussi dur. J’ai 52 ans et je suis un jeune agriculteur de l’État. … La plupart des agriculteurs ont 70 ans « , a déclaré Carter.

Mercredi dernier, la vulgarisation agricole basée dans le comté de Waldo a publié une déclaration disant qu’elle créait un réseau de volontaires à l’échelle de l’État formés et prêts à aider les exploitations agricoles en cas de maladie des agriculteurs.

« Nous avons déjà 10 à 15 bénévoles. Heureusement qu’aucun agriculteur n’a appelé « , a déclaré Kersbergen.

Vendredi matin, Roger Smedberg nourrit ses vaches dans sa ferme à Oxford. Smedberg rapporte que les affaires se déroulent comme d’habitude, avec en plus le maintien de la distance sociale et un assainissement supplémentaire. Andree Kehn / Sun Journal

Pour de nombreux producteurs laitiers, c’est comme d’habitude – pour le moment du moins. Selon Lucille Hodsdon de Norvège, la ferme de sa mère, R.E. La ferme laitière Hemond à Minot continue de produire du lait. Ils n’ont pas de devanture physique et vendent principalement à Oakhurst, de sorte que les 10 trayeurs de la ferme n’interagissent pas beaucoup avec le public, ce qui atténue certains risques.

« Fondamentalement, ses affaires comme d’habitude. … Vraiment, rien n’a changé à part la prudence « , a déclaré Hodsdon.

La mère âgée de Hodsdon est propriétaire de la ferme, mais est récemment tombée malade. Hodsdon a dit qu’elle avait parlé à sa mère l’autre jour et entendu que la demande de lait avait en fait augmenté. « Quelqu’un lui a dit qu’ils allaient chercher du lait plus souvent, plus de demande pour le moment », a déclaré Hodsdon.

D’autres le voient aussi. Carter a déclaré que son stand à la ferme était en plein essor depuis l’épidémie de COVID-19, tout comme son stand au Portland Farmer’s Market.

« C’est un endroit plus propre et plus sûr pour acheter de la nourriture. C’est en plein air, dispersés et ils ont tout aseptisé « , a déclaré Carter.

Selon Jackie Perkins, spécialiste du bétail et des produits laitiers biologiques à la Maine Organic Farmers and Gardeners Association, de nombreux agriculteurs qui ne se sont jamais lancés dans la vente au détail le font en réponse à la demande croissante des consommateurs de viande et de produits frais en l’absence de restaurants et d’un épuisement de stock à l’épicerie. Pourtant, elle a exhorté les gens à être patients avec les agriculteurs nouveaux dans les exploitations agricoles et la vente au détail, qui pourraient ne pas avoir complètement vendu au public.

« Ce serait formidable s’il y avait peut-être un peu plus de compréhension des clients, comme aller à la ferme qui n’a jamais fait cela auparavant et s’attendre à ce qu’ils soient en mesure de traiter une carte de crédit », a déclaré Perkins.

Bien que la demande soit élevée maintenant, Perkins a déclaré que les agriculteurs avaient du mal à prévoir à quoi les choses allaient ressembler au cours de la prochaine saison si COVID-19 continuait de se propager.

« Ce qu’ils veulent vraiment, c’est une boule de cristal, sachant à quoi les choses vont ressembler dans six semaines et dans six mois… combien, quoi planter. Sans savoir à quoi ressemblera l’avenir, (ils) ont du mal à savoir qui seront leurs clients et s’ils seront toujours là « , a déclaré Perkins.

Au milieu de l’incertitude, Perkins a encouragé les gens à soutenir leurs agriculteurs locaux.

« C’est le moment idéal pour faire connaissance avec votre fermier local … pour vous procurer une source de nourriture fiable pour la saison à venir », a-t-elle déclaré.

Rodger Smedberg, propriétaire de la Crystal Spring Farm de Smedberg à Oxford, a déclaré que les choses n’avaient pas beaucoup changé pour lui depuis le début de l’épidémie.

« Nous avons eu quelques personnes qui ont demandé et téléphoné des commandes. … La plupart du temps, nous avons continué comme d’habitude. Nous essayons de faire le genre de chose de garder votre espace. Nous sommes stables, mais pas surpeuplés de gens. Nous essayons de garder les choses essuyées et nettoyées « , a-t-il déclaré.

Smedberg a déclaré qu’il avait quelques employés qui ont choisi de se mettre en quarantaine pour des raisons personnelles, bien que personne à la ferme n’ait été malade. Pour Smedberg, qui prépare ses serres pour la fête des mères en mai, les animaux doivent encore être nourris et les légumes verts doivent encore être abreuvés.

« Nous sommes considérés comme essentiels. Nous avons des animaux et des plantes dont nous devons nous occuper tous les jours. Nous sommes ici en train de faire ça. … Les ventes ont augmenté lors de pénuries ailleurs « , at-il déclaré.

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