MILAN – En février, il a déclaré que les directeurs de la maison de retraite où il travaillait l’empêchaient de porter un masque, craignant que cela n'effraie les patients et leurs familles. En mars, il a été infecté et a parlé de la propagation du coronavirus dans la maison. En mai, il a été licencié alors qu’il prétendait avoir «endommagé l’image de l’entreprise».

Hamala Diop, une assistante médicale de 25 ans, a contesté la décision dans un procès qui a été entendu pour la première fois devant le tribunal lundi. La procédure soulèvera la question de savoir si les dénonciateurs ont payé le prix de l'alarme concernant les conditions dangereuses dans les établissements médicaux.

Après avoir réussi à abaisser la courbe des nouveaux cas après une flambée initiale dévastatrice, l'Italie se prépare maintenant à une deuxième vague potentielle.

Le pays, avec la population la plus âgée d'Europe, a été particulièrement touché par le coronavirus, et près de la moitié des infections signalées en avril se sont produites dans des maisons de repos, selon l'Institut national italien de la santé. L'ampleur de l'épidémie a placé la gestion des maisons de retraite sous contrôle judiciaire et médiatique.

Alors que le pays craint l'émergence de nouveaux clusters, certains craignent que l'expérience de M. Diop puisse avoir un effet dissuasif sur ceux qui cherchent à émettre des alertes précoces sur les comportements potentiellement dangereux.

« Personne ne nous a protégés d'attraper le virus », a déclaré M. Diop, « et personne ne nous a protégés contre le licenciement. »

Le 26 février, alors que des fonctionnaires avaient déjà bouclé des villes de la région nord de la Lombardie, un directeur de l'Institut Palazzolo de la Fondation Don Gnocchi, une maison de soins infirmiers à Milan où travaillait M. Diop, s'est rendu dans le quartier où M. Diop et ses collègues rangeaient la salle à manger. M. Diop a déclaré dans une interview que le directeur leur avait dit de ne pas porter de masques, que le bâtiment était sûr et qu'ils ne devraient pas effrayer les résidents. Lorsqu'on lui a présenté ce compte, la fondation a déclaré qu'elle avait toujours rejeté toute accusation selon laquelle les employés étaient empêchés d'utiliser des masques comme «graves et sans fondement».

Pendant plus de deux semaines, alors que l'épidémie de coronavirus explosait dans la région, M. Diop a déclaré que lui et ses collègues avaient lavé, changé et nourri les résidents sans porter de masque ou autre protection. Plus de 150 habitants mourraient en mars et avril, selon les procureurs de Milan enquêtant sur cette affaire. Lorsqu'on leur a demandé si ce chiffre était exact, les responsables des foyers de soins ont refusé de commenter.

Hamala Diop, un assistant médical, a perdu son emploi dans une maison de soins infirmiers en mai alors qu'il prétendait avoir «endommagé l'image de l'entreprise». Crédit … Hamala Diop

«Ils ont regardé la télévision et vu ce qui se passait à l'extérieur», a-t-il dit à propos des habitants, «mais j'ai dû les rassurer et leur dire que le virus ne viendra jamais dans notre lieu sûr.»

Le directeur des ressources humaines a encouragé les managers à mettre en congé les salariés qui ont «polémisé» ou insisté pour porter des équipements de protection «même lorsqu'ils n'y sont pas obligés», selon un e-mail soumis en preuve. M. Diop a déclaré qu'il avait reçu son premier masque le 12 mars, alors que plus de 15 000 personnes dans le pays avaient déjà été infectées et quelques jours après que le gouvernement avait imposé des restrictions nationales sur les déplacements et le travail.

Le même jour, M. Diop est tombé malade. Une semaine plus tard, son test sur écouvillon est revenu positif pour le virus. Sa mère, qui travaille également à la maison, a également été infectée.

Onze jours après être tombé malade, il a déposé sa plainte avec 17 collègues, dont la plupart avaient également le virus. Dans ce document, ils ont soutenu que la direction avait couvert les premiers cas de coronavirus parmi le personnel et les avait empêchés d'utiliser l'équipement de protection nécessaire, contribuant à la propagation dans la maison de soins infirmiers.

« Nous sommes leurs bras et leurs jambes et ils deviennent tous comme nos grands-papas et nos grands-mères », a déclaré M. Diop à propos des résidents. « Et ils nous ont empêchés de les protéger », a-t-il déclaré en référence à la direction.

Dans un communiqué, les avocats de la fondation ont déclaré que le domicile avait suivi les instructions de l’Institut national italien de la santé sur l’utilisation des masques et que les communications concernant les infections parmi les travailleurs se faisaient conformément aux lois sur la vie privée.

Après que la nouvelle du procès a été publiée par des journaux italiens, des dizaines de familles de victimes ont déposé des plaintes similaires. Les procureurs milanais ont ouvert une enquête pénale sur la gestion du foyer. Le 7 mai, M. Diop a été licencié par la coopérative qui l'avait employé, un sous-traitant de la fondation, pour avoir parlé aux journalistes du procès, et nombre de ses collègues ont également été mutés ou licenciés.

M. Diop a contesté la décision et son avocat, Romolo Reboa, soutient dans les dossiers judiciaires que les lois italiennes et européennes sur les lanceurs d'alerte devraient protéger les travailleurs qui sonnent l'alarme sur des situations qui mettent des vies en danger. M. Reboa a cité le cas similaire d'une infirmière à Rome qui a été licenciée après avoir parlé anonymement à la radio du manque de masques dans son hôpital.

«Dans les maisons de soins infirmiers, la politique de Covid était que si vous parlez, vous êtes sanctionné», a déclaré M. Reboa. «Et cela a créé un climat d'intimidation qui a eu un impact direct sur le nombre de morts.»

M. Diop, originaire du Mali, vit avec ses parents et ses deux frères et sœurs à Cormano, une petite ville au nord de Milan. Il a dit que la perte de son emploi constituait un sérieux revers financier et qu'il craignait de ne pas trouver de nouveau travail compte tenu de son dossier.

Alors qu'il s'attendait à faire face à certaines conséquences de ses actes, il a déclaré qu'il ne pensait pas qu'il perdrait son emploi, car le gouvernement avait imposé un gel des licenciements pendant l'urgence et les travailleurs de la santé étaient particulièrement en demande.

«Nous ne sommes des héros que lorsqu'ils aiment ça», a-t-il déclaré.