WASHINGTON – L'administration Trump a considérablement réduit les exigences en matière de congés payés pour les employeurs qui ont été créées par une nouvelle loi de secours contre les coronavirus, exemptant de nombreuses petites entreprises d'une manière qui a rendu les législateurs furieux qui s'étaient battus pour étendre les prestations.

Dans des directives publiées mercredi, le ministère du Travail a déclaré que les employeurs des entreprises de moins de 50 travailleurs avaient une large latitude pour refuser d'offrir les 12 semaines de congé payé que la loi exigeait pour les travailleurs dont les enfants étaient à la maison de l'école ou pour la garde d'enfants en raison de la pandémie de coronavirus. La législation, qui prévoit deux semaines de congés de maladie payés et 12 semaines de congés familiaux payés, et en rembourse les employeurs par des crédits d'impôt, exclut déjà les travailleurs des entreprises de plus de 500 salariés.

L'administration Trump réduit les congés payés dans le cadre de la loi sur le soulagement des coronavirus

En tout, plus de 75% des travailleurs américains travaillent dans des entreprises qui bénéficient d'exemptions de la loi.

Promulguée en mars, la loi a déclaré que les entreprises de moins de 50 employés pouvaient être dispensées de fournir le congé si cela empêchait l'entreprise de fonctionner, laissant au ministère du Travail le soin de préciser ce que cela signifiait. Mercredi, le ministère a publié ses lignes directrices, donnant une définition large qui permettait aux petites entreprises de disposer d'une marge de manœuvre importante pour ne pas accorder de congé. En vertu des lignes directrices, les petites entreprises ne peuvent pas être exemptées de l'octroi d'un congé de maladie pour la maladie d'un employé.

Mais les entreprises de moins de 50 employés pourraient refuser d'accorder des congés payés pour la garde d'enfants si cela « entraînait la fermeture de la petite entreprise », si les absences des travailleurs représentaient « un risque substantiel » pour l'entreprise, ou s'il n'y en avait pas. suffisamment de travailleurs « capables, désireux et qualifiés » pour remplacer la personne qui demande un congé.

Les fournisseurs de soins de santé et les premiers intervenants, ainsi que certains employés du gouvernement fédéral, peuvent également se voir refuser le congé payé.

Les démocrates ont également alarmé le fait que les nouvelles lignes directrices ajoutaient des exigences qui ne figuraient pas dans la loi d'origine, notamment que les employeurs pouvaient demander aux employés de certifier la nécessité de prendre un congé, et que les employeurs devaient avoir du travail à faire pour que les travailleurs puissent être admissible à un congé.

La sénatrice Patty Murray de Washington et la représentante Rosa DeLauro du Connecticut, les deux démocrates qui ont fait pression pour l'extension des congés payés, ont exhorté mercredi Eugène Scalia, le secrétaire du Travail, à annuler certaines lignes directrices. Dans une lettre, ils ont écrit à M. Scalia que les directives « violent l'intention du Congrès » et « contredisent le langage clair » de la législation.

« Étant donné que l'intention du Congrès était de répondre à la nature sans précédent de cette pandémie », ont écrit les législateurs, le Département du travail avait « la responsabilité de fournir le maximum de flexibilité aux travailleurs pendant cette crise – sans restreindre leur congé au moment où les employeurs accordent leur consentement. « 

Mercredi, M. Scalia a déclaré dans un communiqué que la loi accordait « des congés payés sans précédent aux travailleurs américains touchés par le virus, tout en garantissant le remboursement des entreprises ».

Les lignes directrices du Département du travail sont susceptibles de faire partie d'un ensemble plus large de différends entre le Congrès et l'administration Trump sur l'exécution de plus de 2 billions de dollars de nouveaux programmes créés pour répondre à la crise des coronavirus, présentés à la hâte dans trois lois radicales promulguées sur le mois dernier.

L'extension des dispositions relatives aux congés payés a été parmi les questions les plus controversées, les législateurs et les fonctionnaires de l'administration ayant négocié le mois dernier une législation visant à renforcer le filet de sécurité sociale et à aider les familles aux prises avec la propagation du virus. Des modifications substantielles apportées à la législation après son adoption par la Chambre lors d'un vote après minuit ont réduit la portée des avantages, en partie en raison des préoccupations de l'administration concernant le fardeau des petites entreprises.

La législation a finalement adopté le Sénat et a été promulguée le mois dernier, le sénateur Mitch McConnell du Kentucky, le leader de la majorité, conseillant aux républicains « de bâillonner et de voter pour elle de toute façon ».

Les démocrates ont promis de continuer à faire pression pour étendre les dispositions sur les congés payés dans la future législation afin de soutenir une économie qui a été largement contrainte de fermer pour ralentir la propagation du virus. Mais les républicains sont restés réticents à signer de telles dispositions, et les républicains du comité des voies et moyens de la Chambre ont salué la « plus grande flexibilité » désormais accordée aux petites entreprises dans un communiqué de presse jeudi.

Les économistes libéraux qui ont soutenu le programme de congés payés ont averti que les restrictions obligeraient de nombreux travailleurs à prendre une décision difficile – entre prendre soin de leurs enfants et conserver leur emploi – à un moment où la peur et l'incertitude sont fortes.

Ils ont également fait part de leurs préoccupations au sujet des larges exemptions au programme que le Département du travail a prévues pour les agents de santé.

« Les dispensateurs de soins de santé et les intervenants d'urgence exemptés menacent la capacité de notre pays à lutter contre le coronavirus et nous rendent tous plus vulnérables », a déclaré Heather Boushey, présidente du Washington Center for Equitable Growth, un groupe de réflexion axé sur les inégalités et la croissance. « Nos travailleurs de la santé sont les plus sensibles à l'exposition et sont en mesure de la transmettre à d'autres patients. Ce sont les travailleurs qui ont le plus besoin d'être protégés. «