L'auteur est un statisticien et épidémiologiste anglais à la London School of Hygiene and Tropical Medicine

Boris Johnson, le Premier ministre britannique, a raison de dire que les tests d'anticorps qui identifient les personnes qui ont récupéré de Covid-19 et peuvent ainsi retourner au travail changeront la donne pour le personnel médical face à la crise des soins. Mais en soi, détecter qui est immunisé ne mettra pas fin au verrouillage – ni au Royaume-Uni ni ailleurs.

La plupart des gens ne sont pas immunisés car ils n’ont pas encore été infectés. Une alternative est d'attendre un vaccin, qui prendra au moins un an, et de continuer avec un verrouillage sévère. Alternativement, les pays peuvent progressivement assouplir les blocages et laisser la pandémie suivre son cours lentement, ce que la Chine et Taïwan ont fait et le Royaume-Uni semble planifier.

Cela « aplatit la courbe » et évite la surcharge des services de santé. Mais au moment où l'immunité collective est développée, au moins une personne sur 300 est susceptible de mourir (environ 200 000 au Royaume-Uni). Une bien meilleure approche consisterait à effectuer des tests hebdomadaires sur des populations entières, avec mise en quarantaine immédiate des personnes infectieuses et de leurs contacts. Cela permettrait de libérer le verrouillage tout en protégeant des vies et en contrôlant l'épidémie. Beaucoup disent que cela ne peut pas être fait. Mais la Grande-Bretagne est peut-être l'un des rares pays à pouvoir le faire immédiatement.

Chaque ménage recevrait et retournerait chaque semaine des prélèvements nasaux et de gorge auto-échantillonnés dans des tubes à code-barres préimprimés avec leur nom et leur date de naissance. Ces tests auto-administrés entraîneraient des inexactitudes. Mais cela n'aurait pas d'importance. Les tests ne sont pas destinés aux patients infectés. Ils doivent mettre en quarantaine les ménages infectés plus tôt et ainsi réduire le taux d'infection dans l'ensemble de la population.

Pour tester tout le monde chaque semaine au Royaume-Uni, environ 10 millions de tests par jour seraient nécessaires, cent fois l'objectif final du gouvernement et 600 fois plus que l'Allemagne ne le fait actuellement. Cet exploit apparemment impossible peut être possible si chaque machine de réaction en chaîne par polymérase du pays est détournée vers des tests de 24 heures.

La PCR est une technologie étonnante qui localise une séquence de gène de coronavirus particulière et crée plusieurs copies qui peuvent ensuite être facilement détectées. Ils sont peu coûteux. Une machine de PCR à 96 échantillons, qui coûte bien moins de 1 000 £, peut tester près de 5 000 personnes par semaine si elle fonctionne en continu.

Globalement, cela se traduit par la fin d'un désastre économique pour une dépense en capital d'environ 1 £ par tête: 20p pour les machines de PCR et 80p pour la production de réactifs et d'autres installations. Le Royaume-Uni, avec une population de 66 millions d'habitants, a besoin d'environ 14 000 machines.

Mon intuition est que le Royaume-Uni a déjà cette capacité. Chaque département de biologie dans chaque université a des dizaines de PCR; le projet du génome au Wellcome Sanger Institute en compte des milliers. La plupart des laboratoires universitaires ont des machines qui peuvent fabriquer les amorces de PCR dont le test a besoin. La limite serait alors la production en masse d'autres réactifs. Dans un premier temps, le gouvernement devrait demander à chaque entreprise de biotechnologie ce qu'elle peut faire.

Recruter chaque petit laboratoire en Grande-Bretagne avec une machine PCR pour effectuer les tests Covid-19 verrait les anciennes machines PCR se faufiler aux côtés de systèmes automatisés modernes. Si le traitement de 10 millions de tests par jour ne peut pas être réalisé immédiatement, le programme devrait démarrer dans certaines villes, puis s'étendre à mesure que la capacité augmente.

En cas de succès, ce serait une belle réalisation. L'arrêt de l'épidémie et le confinement sauveraient environ 200 000 vies. Cela représente 1% d'environ un tiers de la population – le nombre éventuel prévu d'être infecté par la politique actuelle.

Cela permettrait également d'économiser les milliards de dollars britanniques d'une activité économique autrement perdue, à peu de frais. Je pense qu'il promet d'être un système au moins aussi bon, sinon meilleur, que celui de la Corée du Sud, qui a été félicité pour son utilisation de la recherche intensive des contacts, souvent via le suivi des téléphones portables, pour contrôler l'épidémie.

À Daegu, où le virus est originaire de ce pays, le verrouillage a réduit le nombre quotidien de nouveaux cas d'environ 500 début mars à environ 20 la semaine dernière. Mais une tendance à la hausse pourrait maintenant se dessiner ailleurs en Corée du Sud. En revanche, des tests hebdomadaires sur des populations entières détecteraient plus rapidement et complètement de nouvelles infections, puis seraient étendus aux tests toutes les deux semaines puis tous les mois à mesure que la prévalence du virus diminue. Il serait également moins intrusif que la recherche des contacts et protégerait mieux les libertés civiles.

Bien sûr, il y a des problèmes pratiques, mais ils sont gérables. Les laboratoires devraient être dirigés par du personnel complété par des étudiants et des techniciens compétents détournés des fonctions actuelles, dont la plupart sont de toute façon suspendues. Le contrôle de la qualité serait réalisé en incluant des contrôles positifs et négatifs parmi les échantillons. Des laboratoires et des entreprises incompétents qui produisaient des kits inutiles seraient ainsi découverts lors de la première série de tests et exclus.

En plus de sauver des vies et de l'argent, cette collaboration aurait également des avantages durables. Une fois établi, il pourrait être réactivé à court terme lors de la prochaine épidémie d'un nouveau virus. Il devrait être créé pour cette seule raison et ne coûterait presque rien pour être prêt.

Les seules questions sont de savoir dans quel délai les laboratoires universitaires et commerciaux peuvent passer aux tests Covid-19, et dans quel délai les sociétés britanniques de biotechnologie peuvent fournir les kits. Patrick Vallance, le conseiller scientifique en chef, devrait lancer cet appel public dès maintenant.