Près de 800 travailleurs du pipeline de la canalisation 3 ont été testés positifs pour COVID-19

Un total de 788 travailleurs qui construisent le pipeline de la canalisation 3 d'Enbridge à travers l'État américain du Minnesota ont été testés positifs pour COVID-19, selon les données obtenues par Al Jazeera du ministère de la Santé du Minnesota (MDH).

Le projet, le plus important de l'histoire d'Enbridge, remplacerait un oléoduc de 1 700 kilomètres (1 000 milles) qui relie Edmonton, Alberta au Canada à Superior, Wisconsin aux États-Unis. La construction est en bonne voie pour se poursuivre jusqu'à la fin de l'année, au milieu des protestations et de la résistance indigène au projet.

Fin novembre, au milieu de la pire vague de pandémie dans l'État, des milliers de travailleurs de l'extérieur de l'État sont arrivés pour construire le pipeline à travers les communautés rurales du nord du Minnesota.

Les données montrent que peu de temps après le début de la construction, le 1er décembre 2020, une vague de travailleurs du pipeline a contracté le virus. La flambée hivernale des cas s'est calmée, mais les travailleurs de la ligne 3 contractent toujours le COVID, car la variante Delta hautement contagieuse s'installe maintenant aux États-Unis.

Trois travailleurs ont été hospitalisés et aucun n'est décédé, selon MDH.

Les travailleurs de la santé ont déclaré à Al Jazeera qu'ils pensaient que la plupart des cas auraient pu être évités.

En novembre, plus de 200 travailleurs de la santé et chefs tribaux autochtones ont demandé au gouverneur Tim Walz de suspendre d'urgence la construction jusqu'à ce que les vaccins soient largement disponibles. Mais Walz a permis au projet d'aller de l'avant.

Une manifestante lève le poing lors d'une marche vers les sources du Mississippi le troisième jour du Treaty People Gathering, une manifestation organisée contre le pipeline de la ligne 3, construit par Enbridge Energy, à Solway, Minnesota, le 7 juin 2021 [Nicholas Pfosi/Reuters]Brenna Doheny, directrice exécutive de Health Professionals for a Health Climate, a été le fer de lance de la pétition pour empêcher une vague de cas de COVID dans les zones rurales, où la capacité hospitalière est sévèrement limitée. Elle a qualifié la décision du gouverneur de "décevante et frustrante" parce que l'État avait auparavant écouté les travailleurs de la santé.

« Pour la plupart, ils ont fait un travail fantastique, mais cette décision, pour cette raison, était déconcertante. »

Laalitha Surapaneni, un médecin qui a soigné des patients COVID, a signé la pétition demandant à Walz de retarder la construction. Lorsqu'Al Jazeera a partagé les données avec elle, Surapaneni a déclaré: "C'est beaucoup de cas … Il semble que cela aurait pu être évité."

Al Jazeera a demandé à Walz pourquoi il avait autorisé la construction de la ligne 3. Un porte-parole du bureau du gouverneur n'a pas expliqué pourquoi la construction de la ligne 3 était considérée comme un service essentiel.

Claire Lancaster, attachée de presse de Walz, a écrit dans un e-mail que le gouverneur avait "écouté les données et travaillé avec les responsables de la santé publique tout au long de la pandémie afin de garder les Minnesotans en sécurité et en bonne santé".

La construction de la ligne 3 a-t-elle contribué à la propagation communautaire ?

En novembre, l'État et la majeure partie du pays entraient dans leur pire vague de pandémie et les lits de soins intensifs s'épuisaient. Lorsque Walz a autorisé la construction, des milliers de travailleurs de l'extérieur de l'État se sont rendus dans les communautés rurales du nord du Minnesota.

Selon un rapport sur les statistiques du travail, d'octobre à décembre, le projet a employé environ 1 500 travailleurs locaux et 3 000 travailleurs de l'extérieur de l'État.

Peu de temps après le début de la construction, une vague de travailleurs a été testée positive pour COVID. Selon MDH, sur le total des employés testés positifs, environ 40 % venaient de l'extérieur de l'État et 60 % venaient du Minnesota.

Lorsqu'on lui a demandé si la construction de la ligne 3 avait contribué à la propagation de la communauté, MDH a déclaré à Al Jazeera : « La communauté n'est pas binaire : les travailleurs du projet de la ligne 3 et tous les autres. De nombreux travailleurs de la ligne 3 sont des locaux.

Les travailleurs ne sont pas séparés de la communauté – ils entrent régulièrement en contact avec des personnes au travail et après le travail, à la maison ou en visite dans des bars, des restaurants, des épiceries ou des stations-service, où il existe un potentiel de propagation du COVID.

Le plus grand nombre de cas de travailleurs de la ligne 3 se sont produits à Thief River Falls dans le comté de Pennington, parallèlement à une augmentation du nombre de cas dans la communauté. Le MDH a déclaré que son enquête avait révélé que "les responsables voyaient des groupes de cas dans divers contextes et avaient des inquiétudes quant au respect des recommandations de base d'atténuation du COVID-19 parmi les membres de la communauté, qu'ils attribuaient à la fatigue du COVID". Mais MDH n'a pas pu identifier une cause de l'augmentation globale des cas dans le comté de Pennington.

MDH a déclaré que la recherche des contacts des employés est la responsabilité d'Enbridge et des sous-traitants. Enbridge a signalé à MDH que la source la plus courante d'infection des travailleurs était les colocataires infectieux. Dans de nombreux cas, les colocataires infectieux ont été testés positifs peu de temps après avoir rejoint le chantier du projet de la ligne 3, a déclaré MDH. Les travailleurs ont également contracté le COVID lors de contacts sociaux en dehors des heures de travail (à la fois les employés de la ligne 3 et les membres de la communauté) et au travail, a déclaré MDH. Dans l'ensemble, la source de la plupart des infections des travailleurs de la ligne 3 était soit un contact social connu, soit inconnue.

« Avec une maladie infectieuse qui se propage par contact étroit, une propagation communautaire continue et une grande main-d'œuvre qui va et vient composée de personnes du Minnesota et d'autres États, il n'y a aucun moyen de déterminer la source de la plupart des infections. » MDH a déclaré à Al Jazeera.

Pour savoir si la construction de la ligne 3 a contribué à la propagation de la communauté, Al Jazeera a demandé des données pertinentes via une demande d'enregistrement public et a demandé à plusieurs reprises ces données à MDH, mais le département ne les a pas fournies. Al Jazeera a partagé toutes les données MDH disponibles avec des experts de la santé, mais ils ont déclaré qu'elles étaient incomplètes et qu'ils ne pouvaient pas tirer de conclusions quant à savoir si la construction du pipeline avait causé la propagation de la communauté.

Règlement COVID sur le chantier

Jason Goward, un Ojibwe de la bande de Fond Du Lac de la tribu Chippewa du lac Supérieur, travaillait pour deux sous-traitants de la canalisation 3. En 2020, il a aidé aux préparatifs de pré-construction comme le déboisement, avant de démissionner pour rejoindre le mouvement contre la ligne 3.

Goward a déclaré que ses patrons encourageaient les employés à porter des masques et à prendre des précautions, mais lorsque les gestionnaires n'étaient pas présents, il a vu des travailleurs retirer leurs masques. Il a entendu certains d'entre eux dire : « Je ne reçois pas de vaccin » et, se référant aux masques, « Vont-ils aussi nous priver de notre liberté maintenant ? Les gestionnaires leur ont demandé de travailler dans des camions séparés, mais les travailleurs n'ont pas toujours suivi les règles, a-t-il déclaré.

Le porte-parole d'Enbridge, Juli Kellner, a déclaré à Al Jazeera que la société avait mis en place des « protocoles de sécurité COVID-19 stricts et à la pointe de l'industrie ». Les travailleurs sont testés le premier et le septième jour d'emploi, puis toutes les deux semaines par la suite, ainsi que des contrôles quotidiens de santé et de température.

Sur le chantier, Kellner a déclaré que les employés sont tenus de porter des masques, de garder une distance physique, de se laver les mains régulièrement et de désinfecter les zones de travail. L'entreprise encourage ses travailleurs à se faire vacciner et met en place des cliniques de vaccination mobiles sur les chantiers de construction.

Kellner a déclaré que tout travailleur infecté par COVID – ou non complètement vacciné et en contact avec une personne infectée – n'est pas autorisé sur les chantiers et doit se mettre en quarantaine.

« Ils nous mettent tous en danger »

Le tracé du pipeline passe par des communautés autochtones du nord du Minnesota, notamment les nations White Earth et Red Lake, près de Thief River Falls. En décembre, les tribus ont déposé une requête auprès de la Commission des services publics pour demander un sursis à la construction, mais la commission a rejeté la requête. Le 1er décembre 2020, Michael Fairbanks, président du White Earth Band of Ojibwe, a envoyé une lettre à Walz demandant un report de la construction, qualifiant cette décision de « salvatrice ».

"Les cas de COVID dans les nations autochtones peuvent survenir à 3,5 fois ou plus - les taux dans la population générale et à une décennie de moins", a-t-il écrit.

Les décès des Amérindiens dus à la maladie ont été près de deux fois plus élevés que ceux des Blancs, selon les données du CDC.

Dawn Goodwin, membre de White Earth, a déclaré que sa communauté avait perdu des aînés à cause de COVID-19. Les aînés sont particulièrement importants parce qu'ils conservent les connaissances traditionnelles qui ont survécu aux pensionnats d'assimilation forcée des États-Unis et du Canada.

Bien qu'il ne soit pas clair si la ligne 3 a contribué aux cas de COVID dans sa communauté, Goodwin a déclaré: "Ils nous mettent tous en danger."

« Cela me met en colère, parce que nous avons essayé de leur dire. J'essaie de ne pas vivre dans la colère, ce n'est pas une bonne émotion à laquelle s'accrocher, mais quand vous voyez votre communauté envahie par des travailleurs de partout pendant une pandémie, il est difficile de ne pas être en colère. »