Le premier instantané national des taux de Covid-19 a révélé que 148 000 personnes en Angleterre ont été infectées par le virus au cours des deux dernières semaines.

L’étude, réalisée par l’Office for National Statistics (ONS), a testé 10 705 personnes dans plus de 5 000 ménages et environ 0,27% de la population en Angleterre était actuellement positive pour Covid-19. L’analyse suggère qu’environ 148000 personnes dans l’ensemble de la population auraient été testées positives n’importe quel jour entre le 27 avril et le 10 mai 2020.

Les résultats éclaireront les prochaines étapes du gouvernement alors qu’il examine s’il est suffisamment sûr pour assouplir davantage les restrictions sur la socialisation, les entreprises et les écoles dans les semaines à venir. Les experts suggèrent que les taux actuels d’infection restent « quelque peu éloignés » de ce qui serait nécessaire pour lever le verrouillage.

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Les résultats sont susceptibles d’alimenter les inquiétudes quant à la possibilité d’ouvrir des écoles primaires le 1er juin pour alimenter la transmission dans la communauté, car aucune preuve n’a été trouvée de différences dans les proportions de tests positifs entre les catégories d’âge 2 à 19 ans, 20 à 49 ans, 50 à 69 et 70 ans et plus. Le nombre de tests positifs dans cette première version était faible – 33 au total – et donc cette image pourrait changer et les chiffres devraient être suivis de près au cours des deux prochaines semaines.

L’étude révèle également des taux d’infection beaucoup plus élevés parmi ceux qui travaillent avec des patients dans les soins de santé et ceux dans des rôles de soins sociaux, avec 1,33% de ces participants testés positifs.

Les chiffres n’incluent pas les personnes hospitalisées ou en centres de soins où les taux d’infection à Covid-19 – et éventuellement de transmission – sont susceptibles d’être plus élevés.

Les directives de l’Organisation mondiale de la santé (OMS) sur les masques faciaux sont restées cohérentes pendant la pandémie de coronavirus. Il est resté fidèle à la règle selon laquelle les masques sont destinés aux travailleurs de la santé – pas au public.

« Le port d’un masque médical est l’une des mesures de prévention qui peuvent limiter la propagation de certaines maladies virales respiratoires, dont Covid-19. Cependant, l’utilisation d’un masque seul est insuffisante pour assurer un niveau de protection adéquat, et d’autres mesures devraient également être adoptées « , a déclaré l’OMS.

Néanmoins, comme certains pays ont assoupli les conditions de verrouillage, ils ont rendu obligatoire le port de couvre-visages à l’extérieur, comme moyen d’empêcher la propagation du virus. C’est dans la conviction que la couverture du visage empêchera les personnes qui toussent et éternuent d’éjecter le virus à grande distance.

Il n’existe aucune preuve scientifique solide – sous forme d’essais – que les masques ordinaires empêchent le virus d’infecter les personnes qui les portent. Le public craint également que le public ne comprenne pas comment utiliser correctement un masque et qu’il soit infecté s’il entre en contact avec le virus lorsqu’il l’enlève et se touche le visage.

La pénurie de masques de protection de haute qualité pour les agents de santé de première ligne sous-tend également les préoccupations de l’OMS.

Néanmoins, les masques ont un rôle lorsqu’ils sont utilisés par des personnes déjà infectées. Il est admis qu’ils peuvent bloquer la transmission à d’autres personnes. Étant donné que de nombreuses personnes atteintes de Covid-19 ne présentent aucun symptôme pendant les premiers jours suivant leur infection, les masques ont clairement un rôle potentiel à jouer, en particulier dans les transports en commun bondés lorsque les gens retournent au travail.

Sarah Boseley

Paul Hunter, professeur de médecine à l’Université d’East Anglia, a déclaré que les chiffres montrent que « nous sommes encore loin d’arriver à un point où nous pouvons beaucoup assouplir les restrictions ».

Des sources proches de Downing Street affirment que la cible de nouvelles infections quotidiennes est de 5 000 avant que le verrouillage ne puisse se relâcher, mais d’autres voix plus prudentes au gouvernement inciteraient à moins de 4 000 nouveaux cas par jour. Le gouvernement est sceptique quant au fait que le Royaume-Uni aura atteint ce chiffre avant le 1er juin, première date possible pour assouplir le verrouillage.

Les derniers chiffres suggèrent une « estimation brute » de 10 000 nouveaux cas par jour, selon Hunter. Cependant, un calcul plus précis tiendrait compte du nombre moyen de jours pendant lesquels une personne testerait des facteurs positifs et autres. Et contrairement à l’objectif de 5 000 cas par jour, les derniers chiffres de l’ONS excluent les patients hospitalisés, ce qui signifie que le taux d’infection par l’ONS est légèrement sous-estimé. Il est donc difficile d’évaluer à partir des données de l’ONS dans quelle mesure nous sommes loin de la cible de 5 000.

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L’enquête ONS devrait donner une image plus claire de la trajectoire du pays alors que la phase pilote actuelle de l’enquête est déployée pour couvrir jusqu’à 300 000 personnes au cours des 12 prochains mois. Désormais, des mises à jour hebdomadaires seront publiées, conçues pour fournir une estimation continue des niveaux d’infection actuels et des taux de transmission communautaire.

Les futures mises à jour devraient également donner des ventilations régionales, ce qui pourrait mettre en évidence des points chauds pour l’infection, ainsi que les résultats des tests d’anticorps, montrant combien de personnes ont été infectées dans le passé.

Azeem Majeed, professeur de soins primaires à l’Imperial College de Londres, a déclaré que les données suggéraient que certaines études antérieures, basées sur les admissions à l’hôpital, auraient pu sous-estimer les taux d’infection chez les enfants. « Les données de l’ONS suggèrent que ces études ne reflétaient pas le véritable taux d’infection chez les enfants car elles étaient axées sur les patients les plus malades », a-t-il déclaré. « Les enfants présentent généralement des symptômes bénins et n’ont donc pas souvent besoin de soins médicaux. La prochaine étape consistera à déterminer si les enfants sont aussi susceptibles que les adultes d’infecter d’autres personnes. « 

Le résultat ne donne pas une mesure directe de R, le nombre de reproduction efficace du virus, qui nous indique si le pays est sur une trajectoire exponentiellement croissante ou si les nombres d’infection sont en baisse. Le nombre actuel est un instantané, tandis que R concerne le gradient de la courbe et est calculé en utilisant les taux d’infection actuels et d’autres données telles que les admissions à l’hôpital, les enquêtes sérologiques sur les infections passées et les enquêtes sur les contacts comportementaux.